Voodoo passato e presente

ARTE AFRICA, numero 08. Ospite a cura di Kendell Geers.

Nel luglio 2016 la Repubblica del Benin ha chiesto alla Francia di restituire 5000 oggetti. Nei palazzi di Abomey, l'antica capitale del regno di Danhomè, le stanze sono vuote. La maggior parte delle vestigia del regno dei re sono oggi visibili al museo Quai Branly-Jacques Chirac di Parigi, mentre le copie scolpite dalle fotografie degli originali sono esposte ad Abomey. Il contrasto è mozzafiato e il simbolo è forte. Nondimeno, tutto non fu acquisito in malafede, né sequestrato durante la conquista del regno di Danhomè alla fine del 19 ° secolo, e l'elenco di oggetti richiesti deve ancora essere stabilito.

Dan Voodooist che balla (tempio Voodoo decorato sullo sfondo), Porto-Novo, 2014. Immagine gentilmente concessa da Gerard Bassale.

Ricordiamo che il 70% degli oggetti che sono stati portati via dal continente, e che si trovano oggi in Europa e negli Stati Uniti, ha lasciato il suolo africano - per lo più illegalmente1 - subito dopo le indipendenze. La loro diffusione è quindi essenzialmente legata al mercato dell'arte e non si può attribuirla alla sola storia coloniale.

Colpisce tuttavia lo squilibrio tra la “ricchezza” dei musei europei e la “povertà” dei musei africani. Al culmine della posta in gioco del riconoscimento e delle riparazioni, la cultura gioca un ruolo chiave. Nel caso degli oggetti in questione, alcuni hanno catturato l'immaginazione di 20th artisti europei del secolo avant-gardes; l'Oiseau du Benin (Bird of Benin) è uno di quelli. Oggi il loro potere espressivo e il loro legame con il voodoo continuano a ispirare gli artisti del Benin.

Catturati come bottino di guerra durante la conquista del Regno di Danhomè nel 1894, alcuni degli oggetti oggi esposti nel museo Quai Branly-Jacques Chirac furono portati per la prima volta al Museo Etnografico del Trocadéro. Guillaume Apollinaire ha visitato la collezione e ha scritto: ecco alcuni capolavori d'arte e in particolare quella perla della collezione Danhomè: l'alta statua in ferro che rappresenta il dio della guerra, che è senza dubbio l'opera d'arte più imprevedibile e uno dei pezzi più graziosi che uno può vedere a Parigi.

Veduta aerea di AgonsaHonto, un luogo urbano Vodun di Porto-Novo, 2016. Centro Culturale Ouaadada, Porto-Novo. Immagine per gentile concessione di Gerard Bassale.

Il poeta è stato colpito dal lavoro di AkatiEkplékendo3 dedicato a Ogou, per la sua stranezza e per il fatto che andava contro quella del naturalista canoni del tempo: la figura umana ha sicuramente ispirato quel pezzo singolare. Eppure, nessuno degli elementi di cui è composto (...) sembra un dettaglio del corpo umano.4 Picasso ne sarebbe sicuramente ispirato subito dopo la seconda guerra mondiale; colui che l'aveva visto nelle sale del museo e ne possedeva una fotografia inviata da Michel Leiris, su sua richiesta. Incarnando una forma di primitivismo disilluso, strano e preoccupante, La ragazza con la corda (Picasso, 1950) è stata realizzata come gli oggetti di potere legati al voodoo, aggiungendo elementi presi in prestito dal mondo reale, accumulando oggetti raccolti: un cestino di vimini per il pancia; un piattino per la testa; del cartone ritagliato per il copricapo; scarpe da donna per i piedi, e quel materiale ruvido e rovinato, che contrasta con l'impassibilità del viso fisso proprio come una maschera, come nell'opera di Akati Ekplékendo.

Questo non ha nulla a che fare con gli esperimenti primitivisti dell'anno 1907, quando l'Africa fu convocata come forma di esorcismo. Le Corbusier, l'architetto, fu anche sorpreso da quello che chiamava il ragazzo alto (art negre) e lo disegnò durante le sue visite al museo nel 1908. Accanto alla figura di Gou, c'erano le statue del re Guézo (1851-1858) , Glélé (1858-1889) e Béhanzin (1845-1906), rappresentati come personaggi antropo-zoomorfi di cui egli disegna anche schizzi nel 1926. "Questi pezzi del museo sono scuole così buone",5 scrisse Le Corbusier nel 1924. Transizione obbligatoria, rito di passaggio, visita ai pantheon della cultura facevano parte della cultura dell'artista. E contrariamente a tutto ciò che associamo alle arti africane, gli oggetti che hanno catturato la loro attenzione non sono stati solo le statuine in legno ma anche le opere monumentali in ferro e legno policromo di Danhomè. A questo proposito, non sorprende che la scultura in metallo di Dahomè che rappresenta un uccello che divora un pesce nelle collezioni di Guillaume Apollinaire, non abbia finora attirato molta attenzione.6 È tuttavia centrale nella storia del primitivismo e dell'arte moderna, poiché potrebbe aver ispirato il nome "l'Oiseau du Bénin" dato da Apollinaire a Picasso, nel suo testo autobiografico, Le poète assassiné (1916). Negli anni '1910, la Repubblica del Benin non esisteva;7 il nome si riferiva al vicino Regno del Benin, situato in Nigeria, noto per il suo splendore e la sua potenza. Fino ad oggi le due entità sono spesso confuse,8 ma la scultura in realtà proveniva dalla Repubblica del Benin, o Danhomè all'epoca.

Allora perché chiamare Picasso "l'uccello del Benin"? Nella lingua francese, diverse espressioni usano la parola "uccello" per designare un carattere atipico, marginale o strano: "un drôle d'oiseau". Il termine può anche avere connotazioni sessuali, che probabilmente si adattavano bene a Picasso. Accanto a "Benin" il termine acquisisce una dimensione esotica che potrebbe riferirsi all'interesse dell'artista per le arti africane; un interesse qui associato a un regno guerriero e conquistatore, ricco di produzioni artistiche realizzate con materiali preziosi come bronzo e avorio. Dopotutto, questa lungimiranza era in contraddizione con le aspettative e le idee preconcette dell'Africa da parte degli occidentali di quel tempo, idee che erano più affini al primitivo e al barbaro. Picasso sarebbe quello strano uccello. Venendo da un'altra parte e suonando stonato, sarebbe stato associato alla forza e alla tradizione di un regno esotico, divorando le fonti della sua ispirazione come quell'uccello di Danhomè, afferrando il pesce che tiene nel suo becco. Su ciascun lato dell'uccello ci sono due serpenti - eretti e contorti, nervosi e minacciosi - il cui movimento arriva a disturbare la pienezza incarnata dall'uccello e aggiunge una dinamica aggressiva al tutto. Guillaume Apollinaire era una delle persone che forniva opere d'arte a Picasso. Ad esempio, lo mise in contatto con il commerciante d'arte, Paul Guillaume, che gli vendette diverse sculture, e anche con il suo segretario, Géry Piéret, che rubò le sculture etrusche nel Museo del Louvre, che ispirò Picasso in Les Demoiselles d ' Avignone.

Molteplici sono le fonti del pittore e scultore, tra cui l'arte di Danhomè, connessa nello spirito dei suoi contemporanei con la violenza delle conquiste coloniali, e una visione immaginaria di un'Africa mistica, selvaggia ed erotizzata.9 Cos'è diventato oggi la forza simbolica ed estetica di quegli oggetti? Nel paese che li ha visti sorgere ma dal quale sono ormai assenti, cosa incarnano queste opere per gli artisti beninesi?

Molti di loro li riprodussero: Simonet, Théodore Dakpogan o, più recentemente, Zount, fecero figure di Gou ispirate all'omaggio di Akati Ekplékendo alla divinità del ferro, della creazione, della guerra e della tecnologia. Queste sculture sono anche un cenno al "Gou" dei bianchi ",10 a un'opera, quali pellegrinaggi e associazioni multiple11 l'hanno eretto al rango di capolavoro e ne hanno permesso l'esposizione al Louvre dal 2000. Queste produzioni fanno parte di un più ampio contesto di riferimenti al vudù nell'arte del Benin contemporaneo; in effetti, ci sono molti artisti che trovano ispirazione negli oggetti, nelle credenze e nei punti di forza del voodoo.

A volte sulla modalità dell'illustrazione e dell'omaggio, questo è dimostrato sulle pareti dei templi attorno ai quali sono state costruite alcune piazze pubbliche a Porto Novo o ad Abomey. Cyprien Toukoudagba fu uno dei primi a stabilire tale connessione con gli dei nei palazzi di Abomey e negli anni '1990, con l'autorizzazione data al culto vudù, dopo anni di interdizione sotto il regime marxista-leninista, le facciate decorate si moltiplicarono. Il Centro culturale di Ouadada a Porto Novo, gestito da Gérard Bassalé, dal 2012 organizza un Festival di arte contemporanea in parallelo con il rinnovamento dei luoghi vudù a Porto Novo e, nel contesto del festival, gli artisti sono invitati a decorare, porre domande e illustrare nel quadro delle divinità voodoo.12 In un registro più distante, artisti come Dominique Zinkpé e Romuald Hazoumé fanno riferimento alla filosofia voodoo nei loro dipinti e sculture, mentre Gérard Quénum usa la forza espressiva dei bocios13 nelle sue installazioni. Sarebbe tuttavia assurdo vedere in quelle opere la rievocazione di un culto vudù. L'attesa letterale degli occidentali con tutto ciò che proviene dall'Africa, provoca tali incomprensioni e rende possibile esporre i pezzi di Quénum accanto a oggetti legati al voodoo nei musei etnografici, portando avanti la lunga storia di incomprensioni tra Africa e Occidente. Nella scultura del 2012 qui riprodotta, un paio di bocio sono presenti, accanto a una sporca testa di Barbie tagliata, danneggiata, consumata dall'usura dai rifiuti della strada, da dove proviene. Due sculture su legno e una testa di plastica. La presenza del simbolo di due culti distinti - un culto religioso e uno consumistico - non è qui per onorare il vudù, ma piuttosto per mettere in discussione i legami tra Europa e Africa, per aprire la botola di incomprensioni e per interrogare la loro circolazione.

- Maureen Murphy

Gérard Quénum, ​​sans titre, 2012. Immagine gentilmente concessa dall'artista.

Maureen Murphy è professore associato di storia dell'arte all'Università di Parigi 1 Panthéon Sorbonne. È autrice di De l'imaginaireau musée. Lesarts d'Afrique a New York (1931-2006). Dijon: Les Presses du réel, 2009. La sua ricerca attuale si concentra sul modernismo cosmopolita, l'arte contemporanea in Africa, la storia del primitivismo e la politica delle mostre.

Questo testo è stato tradotto dal francese da Patty Taljaard.