Il "dipinto non è morto!" Problema: in conversione con Esther Mahlangu

ARTsouthAFRICA in Conversazione con Esther Mahlangu, il prolifico pittore sudafricano Ndebele sull'essere radicato nella tradizione, la Esther Mahlangu Ndebele Art School, le sue recenti commissioni murali su larga scala per Virginia Museum of Fine Art (VMFA) alla fine dell'anno scorso e una mostra personale per celebrare il suo ottantesimo compleanno.

Questa intervista appare per intero in "La pittura non è morta!" Numero (13.4) di ARTsouthAFRICA - presto sugli scaffali di un negozio vicino a te! Potrai anche leggere questo contenuto esclusivo nell'edizione digitale di luglio.

Esther Mahlangu Copyright Fred de Jager 34FineArtSOPRA: Esther Mahlangu. Copyright della fotografia Fred de Jager e per gentile concessione di 34FineArt.

ARTsouthAFRICA: Ciao Esther - è un tale privilegio poter discutere con te della tua lunga e illustre carriera - grazie per aver contribuito a questo problema! La tua carriera è stata catapultata nel mondo dell'arte internazionale quando sei stato invitato a partecipare alla mostra simbolo, "Magiciens de la Terre" a Parigi nel 1989. Come ti è sembrato ottenere l'attenzione internazionale per il tuo lavoro, che hai creato per la maggior parte della tua vita già?

È stato molto strano ottenere improvvisamente così tanta attenzione e tutti sapevano il mio nome, anche da oltre il mare. A casa stavo solo dipingendo perché mi piaceva farlo ed è stato sempre ammirato e visto dalla mia stessa gente. Quando sono stato invitato ad andare a Parigi, questo è cambiato. Era la prima volta che viaggiavo su un aereo e non sapevo cosa aspettarmi. Quando stavo dipingendo la mia casa nel Centre Pompidou e ho visto quanto ha reso felici le persone che sono venute a vedere la mostra, mi ha anche reso felice. Ho sentito che il popolo francese aveva capito il mio lavoro e mi hanno mostrato grande rispetto. Da allora sono sempre stato trattato molto meglio a livello internazionale; sembra che più persone visitino i musei e apprezzino l'arte che nel mio paese.

Ogni volta che viaggio o sono invitato a dipingere so che è grazie a quella mostra molto speciale che ha aperto il mio mondo e mi ha dato l'opportunità di esplorare nuovi paesi e incontrare artisti che lavorano in stili diversi. Oggi il mio lavoro è in molte collezioni museali in tutto il mondo e questo mi rende felice, come so molto tempo dopo che non sarò più qui, le persone andranno ancora a vedere i dipinti e ricorderanno che c'era un artista chiamato Esther Mahlangu.

Nonostante l'evoluzione critica dell'arte della pittura murale tradizionale di Ndebele per progetti creati in un contesto globale e contemporaneo di arte contemporanea, continui a utilizzare molte tecniche e attrezzature tradizionali, come i tuoi speciali pennelli di piume di pollo fatti a mano. Per favore, potresti parlare un po 'della tua opinione su questo matrimonio tra pratiche tradizionali e moderne?

Come persone Ndebele, siamo cresciuti con questo tipo di arte. È nel nostro sangue - è per questo che continuo a dipingere in questo modo. I giovani Ndebele potrebbero non sapere dove li porterà la vita, ma l'arte li radica nella loro cultura Ndebele. È nel mio cuore ed è nel mio sangue. Le tecniche che utilizzo sono ciò che conosco; mi è stato insegnato da mia madre e mia nonna, le immagini sono cambiate e i colori sono cambiati e ho dipinto su molte superfici e oggetti diversi, ma viene ancora dal mio cuore, come amo dipingere.

Anche la maggior parte degli strumenti che uso sono sempre gli stessi: i piccoli pennelli sono fatti con piume di pollo, il grande strumento che uso per disegnare linee spesse è realizzato da "Bobbejaan's stert" ("coda di babbuino"), una pianta che cresce qui in Mpumalanga. A volte, quando non riesco a trovare piume di pollo all'estero, uso spazzole commerciali ma non mi piacciono.

Mi rendo anche conto che il vecchio deve cambiare altrimenti muore e nessuno vuole solo guardare il vecchio; le nuove persone che incontro all'estero vogliono vedere nuovi lavori e nuovi design ed è per questo che cerco sempre qualcosa di nuovo con il mio lavoro. A volte incorporo immagini figurative per raccontare una storia nella mia pittura, che non molti degli altri Ndebele hanno fatto in passato. Vedo sempre nuove cose nei miei viaggi, quindi ho bisogno di dipingerli per catturarli sulla mia tela per le persone che non l'hanno visto. Non ho mai paura di incorporare nuove idee nel mio lavoro, poiché so che il cambiamento è buono. La mia arte si è evoluta da una tradizione tribale di decorare la casa dove sono ora.

Eppure scegli di utilizzare la vernice commerciale al posto del tradizionale pigmento. È una decisione basata sulla convenienza o sull'estetica?

Quando ero una bambina e iniziavo a dipingere le case con mia madre, usavamo sempre i pigmenti naturali e lo sterco di mucca - ma quando ci presentarono la vernice [commerciale], era così colorata e luminosa e decisi che volevo usarlo invece. Non posso portare lo sterco di vacca con me quando viaggio per mostrare la mia pittura o insegnare alla gente come dipingere, quindi devo improvvisare mescolando i colori per rappresentare i tradizionali colori naturali del pigmento.

Includo ancora il vecchio stile pittorico tradizionale in alcuni dei miei lavori solo per riconoscere le persone che erano lì prima di me. Man mano che sempre più colori diventano disponibili, mi piace usarli nel mio lavoro in quanto lo rende diverso da altri lavori tradizionali di Ndebele.

Dal 1979, la BMW ha commissionato a 15 artisti - tra cui artisti del calibro di Alexander Calder, Andy Warhol, David Hockney e Keith Haring - di trasformare la carrozzeria di un'auto in opera d'arte nel BMW Art Car Project. Non solo sei la prima artista femminile che è stata invitata a dipingere una macchina BMW (nel 1991), ma sei anche l'unica artista non occidentale. Come pensi che ciò si sia riflesso sulla tua carriera di artista contemporaneo all'epoca?

Non ero consapevole del significato di ciò che mi era stato chiesto di fare - era solo un'altra sfida che ho accettato. Era la prima volta che dipingevo su un grande oggetto come quello invece che su una casa; Ho potuto vedere il design nella mia testa e volevo solo iniziare! Ho dipinto prima su una porta per avere la sensazione della superficie e poi ho iniziato con il dipinto. Non conoscevo l'importanza degli altri artisti che facevano auto prima di me, ma ero molto orgoglioso della mia macchina e sapevo che sarebbe stato visto da molte persone che non avrebbero avuto l'opportunità di venire a casa mia a Mpumalanga per vedere la mia casa o i miei quadri.

Cosa ha significato per te conseguire un simile risultato, sia a livello professionale che personale?

Prima della mia visita e del dipinto nel Pompidou di Parigi, non ho mai saputo che c'erano così tante persone e così tanti artisti che realizzano dipinti e opere d'arte. La commissione BMW è stata uno dei momenti salienti della mia carriera poiché molte persone mi hanno invitato a lavorare per loro e i musei di tutto il mondo mi hanno invitato a venire a dipingere per loro. Tutti mi volevano e mi ha fatto sentire molto orgoglioso di ciò che sono.

A casa tua a Mpumalanga, ti guadagni da vivere pubblicizzando un '"autentica esperienza etnica di Ndebele", vendendo perline e dipinti tradizionali che alcuni potrebbero definire artigianali per i turisti che visitano la zona. Tuttavia, sei anche un artista contemporaneo molto apprezzato nel mondo dell'arte internazionale. Come si fa a spostare la tensione tra "turismo culturale" e marketing "highbrow art" verso il mercato internazionale dell'arte?

Questo è difficile in quanto Ester è solo Ester. Anche se mi trovo all'estero in una mostra museale o mangio in un grande hotel, rimango sempre lo stesso: non mangio cibi strani e preferisco cucinare da solo quando vado all'estero, non indosso mai abiti occidentali e tengo il mio tradizione. Il negozio che ho a casa mia offre ai visitatori l'opportunità di portare con sé un pezzettino di Ndebele quando tornano a casa.

Ricorda, ho anche la scuola e istruisco le ragazze a fare perline e pittura e vendo anche alcune di queste opere nel negozio. Quando sono a casa mi tengo occupato con piccole cose tra i preparativi per le mostre e quando i biglietti e gli inviti arrivano per andare all'estero faccio i bagagli, prendo la mia migliore coperta e vado dove hanno bisogno di me perché so che questa è un'altra opportunità per mostrare il mondo mia arte.

Per i tuoi dipinti murali commissionati al Virginia Museum of Fine Art (VMFA) nel settembre 2014, il pubblico è stato invitato ad osservarti mentre dipingevi. In questo modo, diventi un po 'un artista della performance attraverso la tua pratica - come ti senti al riguardo? Pensi che questo aspetto performativo valorizzi il tuo lavoro?

Sì, non molte persone capiscono il modo in cui dipingo. Pensano che io pianifichi un dipinto e poi usi un righello per disegnare le linee e finire il colore. Quando mi vedono e mi guardano dipingere, penso che abbiano un apprezzamento e una migliore comprensione del mio lavoro. Sono abituato alle persone che mi guardano quando cammino per strada; vogliono sempre fare foto, quindi devo essere qualcosa di speciale per loro. Molti mi fermano e mi chiedono: "Da dove vieni?" Dico poi con orgoglio a loro: "Sono Esther Mahlangu. Vengo dal Sudafrica e sono Ndebele da Mpumalanga. ”

Anche se ti stai avvicinando al tuo ottantesimo compleanno, rimani attivo come artista nella tua casa e studio in Sudafrica e insegni anche pittura tradizionale alle ragazze della comunità. Perché è importante rimanere a mani libere a scuola e cosa speri di ottenere attraverso la Scuola d'arte Nherbele Esther Mahlangu?

Come persone Ndebele, siamo cresciuti con la pittura murale in quanto fa parte della nostra cultura. È nel nostro sangue. Ma a causa dei cambiamenti in Sudafrica e della cultura in rapida scomparsa, i giovani Ndebele potrebbero non sapere dove li porterà la vita, poiché la maggior parte di loro lascia le aree rurali e va a lavorare in grandi città come Johannesburg e Pretoria e, sebbene io credere che l'arte li radichi nella loro cultura Ndebele, è importante piantare il seme e lasciarlo crescere prima che se ne vadano.

Non ci sono molti artisti originali rimasti nella mia comunità e questo è molto triste poiché nessuno rimarrà per trasmettere la tradizione pittorica. La mia speranza è che un giorno alcune ragazze tornino e seguano le mie orme, ma posso solo sperare in quello.

Infine, per favore, ci racconti della tua prossima mostra personale e progetti? Cosa possiamo aspettarci di vedere?

Quest'anno è un anno molto intenso e andrò a Santa Fe, nel New Mexico, due volte perché mi hanno chiamato per venire, non solo per dipingere ma anche per festeggiare il mio compleanno, visto che ho molti amici lì. Sono molto emozionato per la mostra che dovrebbe aprire il giorno del mio compleanno (11 novembre 2015) al Museo UCT di Irma Stern, dove ho anche avuto la mia prima mostra a Cape Town. Ci lavoro dallo scorso anno e andrò a visitare nuovamente Città del Capo. Sto lavorando con l'artista britannico STIK, che mi ha chiesto di fare due dipinti con lui. Mi ricorda di aver lavorato con l'artista Sol LeWitt, nel 2000 a Lione, in Francia, dove abbiamo dipinto insieme. Anche una società svedese sta usando i miei disegni sulle sneaker per la settimana della moda di Parigi, quindi molte persone cammineranno con Esther per il suo compleanno quest'anno!