Il problema dell'intervista: Ijeoma L. Uche-Okeke

ARTsouthAFRICA 13.1 è il "Problema di intervista". In esso, ci impegniamo in una conversazione con un numero di artisti, curatori, scrittori e organizzazioni accuratamente selezionati che sappiamo essere realmente impegnati nella trasformazione, nel cambiare le percezioni sulla pratica dell'arte africana contemporanea e nel promuovere l'integrazione di comunità che altrimenti non potrebbero essere esposte alla ricchezza di talenti del continente e ai modi in cui l'arte può cambiare la vita. Abbiamo pubblicato una serie di estratti e ora presentiamo l'intervista completa con Ijeoma L. Uche-Ukeke, project manager artistico, editore presso OMENKA Magazine Johannesburg e Regional Network Development Manager presso VANSA.

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Immagine gentilmente concessa da VANSA
Esiste qualcosa come "arte africana"?

Direi che c'è. A mio avviso, sarebbe un'arte realizzata da artisti del continente africano, ispirata dalle ricche culture e tradizioni delle varie regioni, nonché dalle tendenze globali e dalle culture contemporanee all'interno del continente. Questa domanda non è semplice con una risposta semplice, penso che sia una domanda a più livelli che affronta questioni di identità, appartenenza e comprensione di cosa debba essere un "africano" nei 21st secolo.

L'etichetta "African Art" abilita o limita gli artisti del continente?

Vorrei dire che non è limitativo, ma non è proprio così. La complessità del nostro rapporto (come continente) con l'Occidente e l'influenza pervasiva che questo ha su molti aspetti della nostra vita, in particolare nel settore creativo, ha avuto come conseguenza il fatto che i nostri creativi si misurassero costantemente rispetto ai parametri che sono stati fissati dall'ovest. Sì, dovremmo assolutamente avere standard misurabili a livello globale in termini di capacità / competenze tecniche come artisti, ma il contenuto della nostra produzione creativa non dovrebbe essere dettato o sanzionato dai critici o dal pubblico occidentale. Cercando di adattarsi allo stampo occidentale e talvolta rifiutando elementi che potrebbero essere visti come non sufficientemente sofisticati o contemporanei, molti dei nostri artisti si rendono un disservizio. Penso che il problema di fondo sia la connotazione dell'etichetta "African Art" e le varie interpretazioni di ciò che significa e di cosa si tratta. Credo che ciò sia problematico e, fino a quando non inizieremo a definire ciò che è all'interno del continente e ad abbracciare la stratificazione della nostra contemporaneità artistica, continueremo a limitarci e ad essere limitati dalle etichette.

Cosa qualifica un artista per definirsi un "artista africano"?

Questa è una domanda che mi lascia davvero perplesso e non sono abbastanza sicuro di capire il contesto in cui si applicherebbe questa domanda. Suppongo che questa domanda sia particolarmente rilevante nel contesto sudafricano in cui la razza e l'identità sono contestate. Ma suppongo che questa sia davvero una domanda su cui dobbiamo riflettere a livello continentale e contro il contesto più ampio della globalizzazione. Cosa significa essere un artista africano nel 21st secolo? Devo confessare che non ci ho davvero pensato molto, in particolare in termini di ciò che qualifica un artista per essere considerato un "artista africano". La parola "qualifica" è problematica per me. Cosa significa "qualificarsi" come artista africano? Significa che se i tuoi antecedenti sono emigrati dall'Europa, ad esempio, non sei idoneo? O se non sei nero al 100%? La questione richiede certamente una riflessione più approfondita.

Pensi che i problemi delle etichette e dell'identità siano ancora validi? O sono vecchie notizie?

Penso che le etichette e l'identità siano questioni molto delicate che ci portano in terreni altamente contestati e non devono essere ignorate alla leggera. Mi piacerebbe pensare che, col tempo, ci allontaneremo da loro ma, purtroppo, questi problemi continuano a ostacolare il nostro progresso e causare conflitti. Credo che, al fine di sfruttare e utilizzare veramente le opportunità a nostra disposizione nel continente e nel mondo, dobbiamo allontanarci da queste etichette e dal nostro approccio un po 'problematico all'identità. Nelle nostre società odierne, la nazionalità e l'identità razziale sono molto più stratificate e complesse di quanto non fossero anche solo 5 anni fa. Siamo in un flusso costante e varie forme di mobilità ci hanno dato la possibilità di trasferirci in un continente completamente diverso e assumere una nazionalità diversa. Ciò significa che le questioni di razza e identità sono diventate molto più sfumate. Ad esempio, ora sono un nigeriano residente permanentemente in Sud Africa, ma generalmente mi considero un africano e per me vivere in Sud Africa significa che vivo ancora vicino a casa. Sono a casa perché vivo ancora nel continente.

L'Africa è una nuova frontiera economica in cui i giovani stanno plasmando il futuro dell'Africa. Cosa vogliono vedere, ascoltare e leggere che li ispirerà ad abbracciare le arti e la cultura africane?

L'Africa non è tanto "una nuova frontiera economica". È sempre stata e continua ad essere una risorsa base per l'Occidente. È anche discutibile se i giovani stiano effettivamente plasmando il futuro dell'Africa date le numerose sfide che devono affrontare in tutto il continente. Significativa tra queste sfide è la mancanza di risorse finanziarie per consentire ai giovani africani di accedere a una buona istruzione. Esistono anche livelli significativi di povertà che impediscono a un gran numero di giovani africani di costruire una cultura dell'apprezzamento delle arti. Detto questo, l'Africa è registrata come il "continente in più rapida crescita" per gli smartphone, il che significa che molti giovani hanno accesso a una varietà di piattaforme online attraverso le quali ricevono e diffondono informazioni. I giovani sono in uno stato di flusso costante e di occupazione variabile, quindi devono essere coinvolti attraverso le loro sfere di interesse. Credo che le arti offrano una vasta gamma di interessi con cui i giovani possono impegnarsi nel continente. C'è una proliferazione di musica contemporanea, moda, design, letteratura e così via che sono facilmente accessibili attraverso una varietà di piattaforme digitali e parlano in una lingua che i giovani capiscono. Penso che le arti visive rappresentino un po 'una sfida poiché sono percepite come elitarie. È necessario presentarli in modi più accessibili e meno intimidatori. Cosa vogliono vedere, ascoltare e leggere i giovani africani? Direi tutto ciò che afferma e rafforza il loro senso di identità e li collega alle tendenze contemporanee e ad altri giovani in tutto il mondo.

Si può sostenere che il tempo dell'Africa sia adesso. Come ci prepariamo a sfruttare appieno le opportunità che si stanno costantemente aprendo di fronte a noi. Ancora più importante, in che modo l'istituzione d'arte contemporanea africana si posiziona per emergere come un "attore globale" la cui voce può essere ascoltata e rispettata?

Negli ultimi due anni l'Africa è stata in grado di dettare i propri termini e di collocare l'Arte Contemporanea Africana come un importante "attore globale". Penso che dobbiamo riconoscere che le nostre tradizioni artistiche sono molto diverse da quelle dell'Occidente. Abbiamo ereditato un sistema complesso di antiche tradizioni artistiche che, nel tempo, si sono evolute in nuove tendenze contemporanee informate dalla globalizzazione, all'interno di strutture educative postcoloniali accoppiate con influenze postmoderne, e alla fine soppiantando alcune di queste influenze per tracciare il nostro corso creativo. Ciò ha portato all'emergere di nuove idee, nuovi regni di immaginazione e nuovi spazi culturali che sono molto unici e significativamente diversi rispetto ad altri che il mondo ha da offrire. Da oltre 10 anni l'Occidente si è concentrato sull'arte e la cultura africane, in particolare sul suo enorme potenziale culturale e sugli sviluppi innovativi. Stiamo innovando e creando nei nostri spazi individuali e nelle nostre varie regioni. Ma abbiamo bisogno di parlarci di più, di comprendere i nostri diversi contesti, scambiare idee, generare partnership e iniziare a lavorare come un tutto coeso invece che come unità separate. Questo credo sia l'unico modo in cui possiamo iniziare a costruire una forte rete creativa in tutto il continente la cui voce sia rilevante e rispettata a livello globale.

Vi è una percezione tra alcuni nel continente che l'arte contemporanea sudafricana sia più "occidentale" che "africana". Come possiamo colmare il divario geograficamente e culturalmente, tra nord e sud?

Questa è una domanda complessa e penso che sia stimolante per quelli di noi che provengono da altre parti del continente apprezzare e comprendere appieno i contesti storici e le dinamiche socio-economiche all'interno delle quali, ad esempio, l'artista nero sudafricano opera . In confronto ad altre parti del continente, l'arte sudafricana nella mia esperienza è molto orientata all'Occidente. Per colmare il divario, il Sudafrica deve capire che, anche se è al di sopra di molte nazioni africane in termini di infrastrutture, ciò non significa necessariamente che sia avanti in termini di sofisticazione ed esposizione. Come continente abbiamo lezioni da imparare gli uni dagli altri e il Sud ha bisogno di venire alla festa e non sempre dare per scontato che la festa debba parteciparvi. Penso che ci sia un grande potenziale non ancora sfruttato in termini di impegno e partenariati interregionali. Questi sono canali di opportunità che devono essere esplorati più intimamente.

È necessario un nuovo "dialogo sull'arte africana" transnazionale per mettere in primo piano le varie conversazioni, sfide e successi di altri centri di cultura e pensiero africani?

Assolutamente! Credo che questo dialogo sia molto critico e di grande importanza se vogliamo avere un impatto e un progresso significativi come continente.

Se l'Africa può lasciarsi alle spalle la sua idea di Africa come geografia, o come reazione post-coloniale, o come definita dall'oscurità, può allora essere definita piuttosto come una nuova energia dinamica?

Mi piace molto questo concetto dell'Africa come energia dinamica perché questo è, molto interessante, il modo in cui penso all'Africa nella mia mente. Come questa enorme massa di energia ondeggiante piena di dinamismo, speranza, ritmo, creatività, filosofia, innovazione, antiche tradizioni, saggezza e tante altre forze indefinibili.

C'è una nuova generazione di africani le cui menti non sono ostacolate da un passato di oppressione o dinamiche di potere. Come li coinvolgiamo e li ispiriamo ad abbracciare l'arte e la cultura?

Mi vedo come parte di questa nuova generazione, ma forse questo potrebbe anche riguardare la generazione "nata libera" di sudafricani. I giovani hanno bisogno di essere molto ispirati, in particolare in questi tempi in cui hanno pochi modelli di comportamento e ci sono numerose sfide sociali affrontate dai giovani. Devono essere orgogliosi della loro eredità, per abbracciare sia le loro identità culturali che le culture contemporanee con cui hanno maggiore familiarità. Un curriculum artistico e culturale fondamentale a partire dalla scuola elementare fino al liceo è fondamentale per supportare la loro comprensione del loro patrimonio culturale e delle tradizioni artistiche.

Come possiamo evitare cattivi precedenti storici e piccioni da inquadrare il nostro discorso futuro?

Penso che questo sia inevitabile; abbiamo già quei precedenti e l'incasellamento. Penso che la domanda sia piuttosto: "Come possiamo riconciliarci e superare il nostro bagaglio storico per consentirci di andare avanti?" Dobbiamo abbracciare e riconoscere il nostro passato, non ignorarlo, solo allora possiamo davvero superarlo e iniziare a ridefinire e modellare il nostro discorso futuro.

Quali nuove storie di identità sono rivelate per questa Africa attraverso la sua arte?

Siamo un continente in continuo mutamento, in continua evoluzione, e questo è fonte di arricchimento culturale. Questo ci dà l'opportunità di innovare, reinventare noi stessi e abbracciare la nostra diversità e le nostre somiglianze. Siamo una società multidimensionale, multiculturale, multistrato e multirazziale.

Cos'è l'arte africana quando non viene più chiamata arte africana?

È solo una fusione di cultura, idee, innovazione, partnership, collaborazioni, interventi creativi, tendenze contemporanee e spazi / piattaforme creativi creati da artisti del continente africano, consumati localmente (all'interno del continente africano) e globalmente.

Mentre l'Africa emerge, trasforma e guadagna energia, cosa rappresenterà l'arte contemporanea africana?

Una sinergia composta da ciò che è essenzialmente la contemporaneità africana, fusa con le tendenze globali.

Quali sono le provocazioni più profonde che l'arte dovrebbe rappresentare oggi per l'Africa? E come pensi che influenzeranno l'Africa tra 15 anni?

Una lente attraverso la quale filtriamo eventi ed esperienze che sono profondamente personali e interroghiamo questioni sociali, economiche e politiche che continuano a tormentarci in tutto il continente. Non è facile prevedere come questi influenzeranno l'Africa tra 15 anni; il continente è altamente imprevedibile, cambia da un giorno all'altro.

Con l'emergere di un'Africa transnazionale fiduciosa, qual è l'approccio più progressista che l '"arte africana" può adottare e cosa rappresenta questo approccio e quali nuove qualità possiede e pone?

Un approccio progressivo, a mio avviso, sarebbero le politiche regionali che incoraggiano e rafforzano i partenariati transfrontalieri. Ad esempio, la possibilità per gli artisti di spostarsi attraverso e all'interno dei confini con facilità consentirebbe una maggiore interazione e coinvolgimento. Ciò genererà fiducia in se stessi, rispetto di sé, riconoscimento e orgoglio nei nostri settori creativi nazionali, regionali e continentali.

Le voci e i media attuali dell'odierna "istituzione artistica" sono ancora rilevanti? Sono in grado di catturare l'attuale zeitgeist? Come dovremmo coinvolgere la nuova generazione per iniettare un senso di nervosismo nel nostro discorso?

Penso che le voci attuali siano rilevanti, ma forse dobbiamo impegnarci di più per ampliare il nostro pubblico ed essere molto più inclusivi. Stiamo tralasciando un'enorme fascia demografica di giovani con cui dovremmo interagire attraverso una varietà di piattaforme digitali che parlano direttamente a quel particolare gruppo, nella loro lingua e all'interno delle loro sfere di interesse. Non dovremmo aver paura di esplorare nuovi mezzi e di ampliare la nostra base di pubblico.

Chi è il nuovo eroe dell'arte africana?

Sono molteplici, non solo un eroe. Per me sarebbero quegli artisti o collettivi creativi che, nonostante le varie sfide che devono affrontare in termini di mancanza di infrastrutture o strutture, stanno producendo lavori davvero incredibili e innovativi in ​​tutto il continente.

Ijeoma Loren Uche-Okeke ha lavorato come responsabile del progetto artistico presso la prestigiosa Gallery MOMO di Johannesburg e ha collaborato come ricercatore per l'Università del Witwatersrand, il British Council e Arterial Network. È redattore di Johannesburg presso OMENKA Magazine e attualmente lavora come Regional Network Development Management presso il Visual Arts Network South Africa.

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