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The Interview Issue: First Floor Gallery Harare

ARTsouthAFRICA 13.1 è il "problema dell'intervista". In esso, ci impegniamo in una conversazione con un numero di artisti, curatori, scrittori e organizzazioni accuratamente selezionati che sappiamo essere veramente impegnati nella trasformazione, nel cambiare le percezioni sulla pratica artistica africana contemporanea e promuovere l'integrazione di comunità che altrimenti potrebbero non essere esposte. alla ricchezza dei talenti del continente e ai modi in cui l'arte può cambiare la vita. Abbiamo pubblicato una serie di estratti e ora presentiamo l'intervista completa a Marcus Gora e Valerie Kabov, co-fondatori e direttori della First Floor Gallery, Zimbabwe.

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Il First Floor Gallery Team (Marcus Gora e Valerie Kabov rispettivamente terzo e quarto da sinistra).

Esiste qualcosa come "arte africana" e l'etichetta "Arte africana" consente o limita gli artisti del continente? Cosa qualifica un artista per definirsi un "artista africano"? Le questioni di etichette e identità sono ancora valide?

Per cominciare, dovremmo chiarire i termini "arte africana" e "artista africano" nel contesto della storia dell'arte. È stato ampiamente discusso che, sebbene sia corretto parlare di arte che proviene dall'Africa, ridurlo tutto a una sorta di movimento omogeneo chiamato `` Arte africana '', rischierebbe di ignorare la vasta e ricca diversità di culture e influenze culturali su il continente. Parlando specificamente di arte contemporanea del continente, possiamo essere d'accordo sul fatto che sta decisamente emergendo come una categoria del mercato dell'arte piuttosto che come un movimento specifico. Ci sono buone ragioni per questo: il mercato dell'arte è sempre alla ricerca di nuove opportunità da sfruttare. Negli ultimi anni sono stati i paesi BRIC (Brasile, Russia, India e Cina), ora sembra che sia il turno dell'Africa e, per essere grossolani, il mercato riconosce che le opere della maggior parte degli artisti africani sono relativamente sottoesplorate e sottovalutate, rendendo loro un'attraente "opportunità di investimento".

Nonostante alcuni elementi comuni nelle pratiche degli artisti contemporanei che lavorano in Africa oggi, esaminati nel loro insieme, il campo è straordinariamente eclettico. È troppo facile concentrarsi su fili comuni come l'uso di oggetti trovati o la natura autodidatta di molte pratiche artistiche. Inoltre, tali collegamenti superficiali possono essere facilmente applicati per trovare un terreno comune tra molti altri artisti contemporanei del mondo sviluppato e in via di sviluppo.

Abbiamo spesso queste discussioni con gli artisti della First Floor Gallery Harare e con altri artisti locali e in visita, e invariabilmente il consenso tende ad essere che la maggior parte degli artisti desidera essere conosciuta e sviluppare la propria carriera artistica come individui e non soggetti a un'etichetta o una nicchia di mercato. Essere africani e dello Zimbabwe nel nostro caso è intrinseco a ciò che sono e a ciò che fanno - nessuno può portarglielo via. Sentono di non dover fare altro per essere o per dimostrare di essere zimbabwani o africani.

In un certo senso queste etichette di identità sono più "utili" per le persone all'esterno che guardano dentro. La maggior parte degli artisti con cui lavoriamo sono "nati liberi" (ovvero nati dopo l'indipendenza) e le questioni che affrontano nel loro lavoro sono una risposta alla loro vita quotidiana. Lo Zimbabwe è un paese con una popolazione nera a maggioranza del 97.3%. Ciò significa che le questioni dell'identità razziale e della storia coloniale sono più implicite che esplicite e il primo piano è ripreso dalle urgenti preoccupazioni contemporanee nell'economia, nella politica, nell'ambiente e nell'attrito tra l'essere contemporanei e il rispetto della tradizione.

Ad esempio, Wycliffe Mundopa, attraverso la forza della sua esperienza di vita e della sua personalità, sta diventando un'importante artista femminista. Il suo lavoro parla con forza del dolore e dei conflitti delle vite delle donne dello Zimbabwe. Qui vediamo lo scontro tra ruoli tradizionali e imperativi di sopravvivenza, le ipocrisie della modernità e la bellezza perversa dell'amore in vendita. Al contrario, Moffat Takadiwa, nel suo concettualismo dell'oggetto trovato, è diventato un poeta delle frizioni culturali e ambientali dello Zimbabwe - l'inondazione di prodotti asiatici a buon mercato e le crescenti pile di spazzatura, che tuttavia sono anche lacune per la creatività e l'ingegnosità attraverso la rielaborazione. Tutto questo è l'Africa oggi; storie e meditazioni autentiche, molto personali, che compongono un ritratto composito, senza che un artista abbia né i mezzi né la responsabilità di rappresentare il tutto.

Vi è una percezione tra alcuni nel continente che l'arte contemporanea sudafricana sia più "occidentale" che "africana". Come possiamo colmare il divario geograficamente e culturalmente, tra nord e sud?

Innanzitutto, dobbiamo sottolineare che il Sud Africa non comprende né rappresenta l'intero "Sud" in Africa. Questa percezione ha lasciato gli altri paesi della regione: Zambia, Zimbabwe, Botswana, Mozambico, Malawi e Namibia ecc. - fuori dal quadro. Il crescente coinvolgimento degli artisti di questi paesi tra loro e con il mondo dell'arte internazionale è già un cambiamento nelle percezioni, lavorando per dissolvere le divisioni fornendo una fertile via di mezzo. Parlando in particolare del Sud Africa, come estranei, possiamo commentare che l'ultimo decennio ha visto un cambiamento nel modo in cui l'arte sudafricana si posiziona, con un riflesso della sua diversità culturale. Non pensiamo più solo a William Kentridge e Marlene Dumas quando pensiamo all'arte sudafricana, parliamo di Wim Botha, Zanele Muholi, Nicholas Hlobo ecc.

Colmare il divario tra Nord e Sud Africa è una questione importante e interessante. In molti modi, la divisione è stata sponsorizzata dalla storia coloniale e dalla divisione linguistica tra l'Africa francofona, anglofona e lusofona, che va oltre il nord e il sud. Esistono anche alleanze regionali, blocchi commerciali e prossimità naturale, che supportano la cooperazione dei paesi vicini. I programmi di finanziamento tendono anche a rivolgersi alle regioni e quindi a sponsorizzare le divisioni (ad esempio, per qualche motivo il Nord Africa rientra nel Medio Oriente (MENA) in molte questioni di finanziamento e curatoriali ea livello istituzionale). Quindi la domanda deve essere affrontata lì. Allo stesso modo, nella nostra esperienza, gli artisti stessi non sentono le stesse divisioni e costruiscono sempre più connessioni attraverso progetti e residenze, che sfidano queste distinzioni. Ci auguriamo che questo tipo di divisioni artificiali e irrilevanti possano essere cancellate da artisti / pratiche artistiche sul campo, e le istituzioni dovranno semplicemente seguire l'esempio.

È necessario un nuovo "dialogo sull'arte africana" transnazionale per mettere in primo piano le varie conversazioni, sfide e successi di altri centri di cultura e pensiero africani?

Per rispondere a questa domanda, dobbiamo guardare a cosa speriamo possa essere un nuovo discorso. Se vogliamo una rappresentazione valida e accurata per gli artisti africani come parte del mondo dell'arte internazionale - collezioni, mostre, istituzioni ecc. - sfidando il modello eurocentrico della storia dell'arte, allora questa è una ricerca degna. Tuttavia è una ricerca che condividiamo con artisti provenienti da tutto il sud del mondo. Quindi in questo contesto la conversazione Sud-Sud è molto importante. Troppo spesso in Africa pensiamo che la nostra situazione sia unica e perdiamo opportunità sinergiche per entrare in contatto con colleghi e colleghi di tutto il mondo. Troppo spesso anche le conversazioni sull'arte africana si svolgono in Europa e nel contesto della diaspora africana e dobbiamo porci la domanda: "Perché è ancora così?"

Ci sono una serie di questioni che vorremmo vedere riflesse nel dialogo transnazionale nel continente, come il raggiungimento di professionalità nei nostri settori artistici in assenza di mercati locali favorevoli o una solida infrastruttura educativa. Quali modelli di organizzazioni artistiche dobbiamo sviluppare che portino all'autosufficienza economica e ai settori artistici di importanza internazionale che sorgeranno nei paesi africani? Come si superano le pressioni per essere dipendenti e il dominio ideologico esercitato sulla produzione artistica a causa dell'eminenza delle ONG in Africa in assenza del sostegno del governo? Come raggiungere l'autodeterminazione ideologica, culturale ed economica dopo aver raggiunto quella politica? Quindi la prima conversazione che deve avvenire è raggiungere un terreno comune intellettuale e attuabile.

Se l'Africa può lasciarsi alle spalle la sua idea di Africa come geografia, o come reazione post-coloniale, o come definita dall'oscurità, può allora essere definita piuttosto come una nuova energia dinamica?

Ebbene l'Africa può sicuramente essere definita come una nuova energia dinamica nel mondo dell'arte. Questa è sicuramente la risposta che abbiamo avuto, avendo partecipato alla 1:54 African Contemporary Art Fair di Londra lo scorso anno. Contro la noia, il cinismo e il distacco convenzionale dall'emozione e dall'immediatezza della vita, che dominano gran parte dell'arte occidentale, l'arte contemporanea africana è vista come una boccata d'aria fresca. È sicuramente qualcosa a cui persone di tutti i ceti sociali e di tutte le culture rispondono e sono entusiaste. Dobbiamo aggiungere che questa energia non manca di raffinatezza intellettuale. Le migliori opere di artisti africani portano una potente carica di fede nella vita, senza essere ciechi alla sofferenza, senza dimenticare la storia e celebrare queste cose a pieno titolo. Questo è ciò che lo rende così importante.

C'è una nuova generazione di africani le cui menti non sono ostacolate da un passato di oppressione o dinamiche di potere. Come li coinvolgiamo e li ispiriamo ad abbracciare l'arte e la cultura?

È prematuro respingere completamente l'influenza e l'impatto dell'oppressione passata e delle dinamiche di potere sulle giovani generazioni di africani. Affrontare la storia con la conoscenza è fondamentale per la consapevolezza di sé per la nuova generazione e l'articolazione di una visione per il futuro. In tutta l'Africa, viviamo ancora in città costruite da amministrazioni coloniali, operiamo in sistemi legali ereditati dal passato coloniale e parliamo lingue europee - questa è una parte della nostra cultura contemporanea, che può creare e crea certe catene e ideologie implicite, indipendentemente dal fatto che si sia consapevoli di loro o no. L'arte può essere un potente partner per l'empowerment e l'autodeterminazione costruita sul riconoscimento e sul coinvolgimento con questa complessa realtà. Allo stesso modo, abbracciare arte e cultura significa rilevanza e intento; se la musica pop africana è abbracciata pienamente dai giovani africani, non c'è motivo per cui l'arte visiva non dovrebbe esserlo. Gli artisti dovrebbero riorientarsi e riconoscere che il loro pubblico finale è quello locale e costruire ponti, riconoscendo che hanno bisogno di mettere il duro lavoro e le basi per consentire al loro pubblico di vedere se stesso nel lavoro degli artisti contemporanei.

Come possiamo evitare cattivi precedenti storici e piccioni da inquadrare il nostro discorso futuro?

Se parliamo di precedenti dannosi nell'arte, allora dobbiamo riconoscere l'impatto e il rischio dei pericoli dell'esotizzazione dell'arte africana e dell'approccio etnografico. Questa era la percezione dominante dell'arte africana da parte delle collezioni europee in passato, e questo rischio continuerà se non riconosciamo che parte dell'attuale moda per l'arte africana a livello internazionale è una moda passeggera. Ciò significa riconoscere e sfruttare le opportunità che i riflettori attuali presentano per artisti e professionisti africani, con la consapevolezza che, a meno che non cerchiamo di esibirci e contribuire ai più alti standard internazionali, una volta che la moda passa, poiché inevitabilmente il mercato si sposta su quello successivo. cosa nuova, quelli che erano solo incoraggiati dall'attenzione affonderanno e quelli di vero merito resisteranno. Quindi il nostro discorso non dovrebbe riguardare la costruzione della nostra posizione in modo ristretto e provinciale, ma vedere il contributo degli artisti africani alla storia dell'arte.

Quali nuove storie di identità sono rivelate per questa Africa attraverso la sua arte?

Gli artisti sono prismi vocazionali del mondo in cui vivono e, quando gli viene dato spazio e libertà, possono rivelare storie incredibili ed elaborare idee fomentate nella società. Le storie che vediamo emergere sono un conglomerato, che parla della ricerca di un'identità unica, dell'autodeterminazione con il riconoscimento della tradizione e della complessità della storia, nonché della ricerca di impegnarsi con la comunità globale come pari.

Cos'è l'arte africana quando non viene più chiamata arte africana?

Ebbene, prima o dopo l'arte è qualsiasi cosa, lo è arte - un dono a un'umanità condivisa. Le categorie sono utili come riferimento ma non per il contributo di un artista alla storia dell'arte. Il massimo che l'arte di qualsiasi tempo e luogo può essere e deve essere è significativo - e questo significa che deve essere l'arte che fa la differenza nella vita delle persone, fa sentire e pensare alle persone del mondo in cui vivono e con cui si connette l'umanità condivisa che unisce tutti noi. Ciò a cui possiamo e dobbiamo aspirare è che gli artisti del continente producano arte che dia un contributo duraturo all'umanità.

Mentre l'Africa emerge, trasforma e guadagna energia, cosa rappresenterà l'arte contemporanea africana?

L'arte, al suo meglio, è sempre una riflessione perspicace e una sintesi di movimenti sociali e paradigmi culturali, che trascendono il quotidiano. L'arte africana ha nei confronti dell'Africa la stessa responsabilità dell'arte di tutte le persone e di tutte le età in ogni momento.

Quali sono le provocazioni più profonde che l'arte dovrebbe rappresentare oggi per l'Africa? E come pensi che influenzeranno l'Africa tra 15 anni?

La prima questione da considerare in materia di provocazione è se l'arte possa effettivamente rappresentare una provocazione efficace per l'Africa (o ovunque). L'arte non può essere una provocazione a meno che non sia un attore altamente visibile nel mainstream culturale. Quindi, i settori dell'arte in tutto il continente devono essere onesti sul ruolo che svolgono nella società al momento e su cosa devono fare al riguardo, se il ruolo è marginale.

L'arte contemporanea in tutto il mondo, nonostante la profondità delle idee e del significato, non è in prima linea nella critica sociale, che può essere vista come un impatto. Nonostante ciò, è una coercizione suggerire che l'arte deve diventare attivismo sociale affinché abbia importanza. Il ruolo dell'arte è essere arte. La propaganda, indipendentemente dal suo intento, ha un altro ruolo e definizione. Questo è valido in Africa come lo è altrove. Quindi, a nostro avviso, ciò che serve è la difesa per ottenere un ampio riconoscimento del valore dell'arte (come arte) e degli artisti, prima di poter parlare di provocazioni in modo significativo.

Gli artisti sono per molti versi arbitri indipendenti delle loro culture e società e non sta a noi dire loro quali sono le questioni su cui riflettere, ma piuttosto il contrario. Dobbiamo diffidare di parlare dell'Africa in modo omogeneo o al di fuori di un contesto globalizzato. Quando consideriamo il lavoro degli artisti in tutto il continente, c'è una tale diversità di voci, idee e problemi, non solo nelle pratiche individuali ma anche all'interno della pratica particolare di ogni artista e persino all'interno di opere discrete. Questa complessità è ciò che rende l'arte ispiratrice e le dà la capacità di relazionarsi con le persone al di là di contesti ristretti. Questa dinamica imprevedibilità e capacità di farci vedere il mondo in modo diverso, al di là dei vincoli delle convenzioni, è la più grande e la migliore provocazione che l'arte ha posto al mondo nel corso della storia, ed è ancora in posa oggi e lo farà in futuro.

Man mano che le vecchie idee del Nord e del Sud - Est e dell'Ovest si decostruiscono, quali approcci si rifletteranno attraverso la sua pratica artistica e il suo discorso?

Prima delle vecchie idee del Nord e del Sud, dell'Est e dell'Ovest, c'erano preoccupazioni ancora più antiche del qui e ora dell'umanità condivisa, forse su una scala diversa, ma comunque. Ironia della sorte, sono i nostri problemi umani personali che ci uniscono come esseri umani al di là di qualsiasi tipo di geografia; le domande che ci poniamo come esseri umani su ciò che rende la nostra vita significativa, cosa temiamo, cosa amiamo? Queste domande sono condivise e sono sempre state condivise. Le risposte possono variare da luogo a luogo, ma le preoccupazioni degli esseri umani e le preoccupazioni degli artisti sono le stesse. È in questo contesto che l'arte africana o altrove troverà il suo pubblico globale. Siamo anche in un mondo in cui l'impollinazione incrociata è una realtà e l'idea che le nostre culture possano essere così diverse da essere reciprocamente incomprensibili è insostenibile. I giovani artisti in Africa e nel mondo sono un intreccio di influenze e identità culturali. Consumiamo beni, indossiamo abiti e mangiamo cibi che non corrispondono più intrinsecamente ai luoghi in cui viviamo. Siamo immersi in un mondo di informazioni generate da tutto il pianeta. Condividiamo idee con persone da cui siamo separati da tempo, distanza e linguaggio. Questa è la nuova cultura che si sta evolvendo in tutto il mondo, e gli artisti stanno rispondendo e risponderanno ad essa come la loro realtà e quella delle loro società. Questo può solo essere previsto. Se potessimo predire che tipo di arte sarà realizzata, saremmo Dio. Parlando per noi stessi, non possiamo nemmeno prevedere che tipo di arte vedremo la prossima volta che entreremo negli studi di artisti che conosciamo incredibilmente bene, e questa è la cosa più preziosa dell'arte: la sua capacità di sorprendere, affascinare e ispirare.

Le voci e i media attuali dell'odierna "istituzione artistica" sono ancora rilevanti? Sono in grado di catturare l'attuale zeitgeist? Come dovremmo coinvolgere la nuova generazione per iniettare un senso di nervosismo nel nostro discorso?

Dal nostro punto di vista, il ruolo più importante che l'establishment può svolgere nel sostenere il futuro dell'arte nel continente è quello di generare advocacy a contatto con la casa al fine di stabilire un'infrastruttura in grado di supportare un settore artistico sostenibile. Ciò significa che dobbiamo articolare il caso dell'arte per garantire il sostegno del governo, l'istituzione di standard internazionali di istruzione nelle arti, nonché l'impegno con i media di ampia portata per garantire il supporto popolare per l'arte visiva nel continente. In Africa, non siamo nella situazione di catturare lo zeitgeist, che non risuona con risultati tangibili. Questi risultati includono opportunità di impegnarsi in condizioni di parità con la comunità artistica internazionale e di aspettarsi un futuro, dove possono avere carriere praticabili, vivere nel continente e fare un lavoro che non è solo un altro prodotto di esportazione africano. Il riconoscimento di una realtà globalizzata per la nuova generazione di artisti significa comprendere che, in molti modi, vivono in un mondo in cui possono condividere più idee e preoccupazioni con i loro coetanei in tutto il mondo che con quelli della generazione precedente nel loro paese. Tentativi di mantenere gli artisti africani "africani", legati a un pacchetto di questioni ritenute ideologicamente corrette e approcci alla pratica che assicurano che il loro lavoro sembri africano, vola di fronte alla realtà della vita quotidiana in Africa e agli artisti che vivono qui.

Rispondere alle realtà piuttosto che alle ideologie delle vite degli artisti è ciò che ci mantiene rilevanti, importanti e "spigolosi".

Chi è il nuovo eroe dell'arte africana?

Gli ultimi anni hanno prodotto numerosi eroi. In termini di ricerca e forza d'animo intellettuale, ci sono icone come Salah Hassan, che ha coltivato una generazione di storici e curatori dell'arte con la passione per l'arte nel continente. Okwui Enwezor, che ha raggiunto l'apice del successo curatoriale essendo stato nominato direttore della Sezione Visiva della Biennale di Venezia 2015, è un altro. Parlando dal punto di vista dell'artista, gli eroi che cercano sono colleghi artisti che hanno ottenuto riconoscimenti, senza dover lasciare il continente e difendere il loro diritto di parlare in modo autentico a una visione personale unica, senza che nessuno metta in dubbio la loro "africità". In questo senso, El Anatsui è un tale eroe. Il suo potere sta nell'essere oltre le pressioni della correttezza politica e oltre la moda, che a volte può pesare pesantemente sugli artisti più giovani. È anche il modello per un impegno a vita per l'arte piuttosto che le aspettative di rapido successo e ricchezza immediata, che stanno contagiando il mondo dell'arte contemporanea a livello internazionale e nel continente.

Marcus Gora e Valerie Kabov sono nel consiglio di amministrazione della First Floor Gallery Harare, la prima galleria d'arte contemporanea internazionale indipendente dello Zimbabwe. Fondata nel dicembre 2009, la galleria è dedicata a sostenere lo sviluppo della carriera della generazione emergente di artisti contemporanei dello Zimbabwe, sia a livello locale che internazionale.

La First Floor Gallery Harare sarà alla 1:54 Contemporary Art Fair di Londra dal 16 al 19 ottobre, e questa intervista fa parte del loro percorso verso la fiera.

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