The Feminine Construct: Ephia Mmbidi sull'essere un'artista di sesso femminile nera nel Sudafrica contemporaneo

ARTE AFRICA parla con Ephia Mmbidi - rappresentata da Candice Berman Fine Art Gallery, sulle sue esperienze di crescita nella violenta ma significativa Sebokeng, sul suo ruolo di artista donna nera e su come utilizza gli strumenti per catturare l'essenza di ciò che significa essere donna.

ephia mmbidi

Ephia Mmbidi, La bellezza è che tu mi capisca, 2016. Tecnica mista e collage su carta, 970 x 670 mm.

ARTAFRICA: Sei nato a Sebokeng, nel sud del Gauteng, un'area creata dal regime dell'apartheid e con una storia piuttosto violenta e significativa. Pensi che l'ambiente in cui sei cresciuto abbia avuto un ruolo nel lavoro che fai?

EPHIA MMBIDI: Sono cresciuto in un ambiente molto difficile, forse il peggiore in Sud Africa, e sono stato influenzato dalla peggiore forma di violenza razziale. Sebokeng - una cittadina situata nel sud del Gauteng - è stata oscurata dal più profondo isolamento tribale tra le persone di lingua Zulu e Sotho. Ho sperimentato molte violenze nate da conflitti tribali - famigerati gangster a disordini politici - che probabilmente erano tutti dovuti a un aumento delle tariffe dei servizi municipali.

Ciò ha causato manifestazioni, allontanamenti e boicottaggi scolastici nell'area di Vaal tra il 1984 e il 1985, e ha portato a scontri tra comunità, polizia e consiglieri. La violenza ha anche provocato migliaia di vittime. Sebokeng è stato riempito di fumo mentre gli edifici governativi della municipalità e le case appartenenti sia ai consiglieri che alla polizia sono state date alle fiamme.

Mio padre era un agente di polizia: ricordo un incidente in cui una folla cantava fuori dalla casa dei miei genitori, cercando di darle fuoco. Fortunatamente, non hanno avuto successo.

Tuttavia, con il passare degli anni, le persone sono state in grado di unirsi e creare una nuova società. Come artista, questo periodo è servito da ispirazione: è una rappresentazione della vera forza umana e dello spirito implacabile di Ubuntu.

Sono anche ispirato dalla città di Johannesburg. Più osservo, più sono affascinato dai suoi misteri. Potresti vedere una donna, durante le fredde giornate invernali, indossare un vestito fragile all'angolo di una strada, in attesa di attirare un potenziale "cliente". E, dall'altra parte della strada, potresti vedere una donna che vende dolci per le strade, sperando di mettere del cibo in tavola.

Questo tipo di tenacia in mezzo alle difficoltà mi lascia un'impressione duratura. Ma nel mio lavoro si può anche vedere il mio senso dell'umorismo, i miei vizi, il mio amore per i colori e la mia femminilità.

Candice1Ephia Mmbidi, Pensieri profondi, 2017. Tecnica mista e collage su carta, 675 x 575 mm.

Nella tua dichiarazione d'artista hai detto che la tua “iconografia personale è ricca di riferimenti alle tue esperienze sociali”. Come interpreti queste esperienze sociali nel tuo lavoro, e ci sono esperienze sociali in particolare che si distinguono dalle altre?  

Quando disegno il volto umano, tutto ciò che ho è il tratto del viso da guardare e disegnare. Tuttavia, credo di cercare qualcosa di più profondo e personale sul soggetto umano - tentando di trasmettere le emozioni che influenzano le dinamiche sociali in modi ricchi e interessanti - piuttosto che descrivere semplicemente le caratteristiche superficiali del volto umano.

Ho cercato di trovare una connessione genuina tra l'espressione facciale che sto disegnando e le sensazioni interne del soggetto che sto cercando di descrivere. Credo che possiamo conoscere le questioni sociali dall'aspetto sia emotivo che visivo dei volti.

Ho sperimentato perdite, lotte e sofferenze profonde. Il dolore e il dispiacere che ho sopportato mi hanno sfidato nel profondo del mio essere - e penso che da qualche parte lungo la strada mi sono perso. Mi sono ritrovata a mettere in discussione la mia identità di donna, passando dall'età adulta alla maternità, dal matrimonio al divorzio. Ho anche messo in dubbio il mio ruolo nella società come donna e come la "femmina" e la femminilità siano state plasmate dalla mia cultura.

Durante tutto il processo di disegno, il mio lavoro e la mia ricerca sono creare un corpo d'arte più espressivo, cercando sia di scoprire che di catturare la mia essenza di donna - che, per me, deriva dall'accettazione di me stesso e dall'apprezzamento dei miei sentimenti più profondi .

1Ephia Mmbidi, Me, 2016. Tecnica mista e collage su carta, 765 x 560 mm.

Usando materiali testurizzati, in particolare cartone a tecnica mista lavorato con strumenti, hai creato ritratti che catturano l'essenza di ciò che significa essere donna. Qual è l'importanza simbolica di lavorare in superficie con strumenti e come si relaziona alla nozione di costrutto femminile, specialmente in un contesto sudafricano?

Questa è una domanda piuttosto interessante, poiché quando si guarda al significato di uno strumento da un punto di vista simbolico, è un elemento fisico che può essere utilizzato per raggiungere un obiettivo. Ho trovato lo strumento molto divertente con cui lavorare, soprattutto essendo in grado di costruire i miei ritratti nel modo in cui ho fatto. Inizialmente questo era solo un esperimento e non una scoperta consapevole.

La relazione in termini di costrutto femminile in un contesto sudafricano, per me, sarà "Mosadi o tshwara thipa ka bogaleng". Questo si traduce direttamente come: "una donna può tenere un coltello dal lato affilato". Nonostante le molte difficili circostanze della femminilità, quando le donne si appassionano a un problema, avviene una rivoluzione.

Recentemente hai iniziato a utilizzare i ritratti dei tuoi amici e della tua famiglia, invece di raccogliere solo le immagini di teste umane e ritratti da libri. Questo cambiamento nel materiale originale ha influito in qualche modo sul tuo lavoro?

Uso i nuovi ritratti come punto di riferimento. È qualcosa che facevo da studente e lo trovo abbastanza personale: sono in grado di relazionarmi alle emozioni in questi ritratti in un modo molto più intimo.

Infine, hai esposto in gallerie di tutto il Sud Africa. Hai qualche speranza di esporre in tutto il continente africano e anche all'estero?

Esporrò all'Art Expo di New York questo aprile. Quindi sì, non vedo l'ora di avere più opportunità che mi consentiranno di crescere come artista e mi consentiranno di espandere il mio lavoro a livello globale.