RACCONTARE LA STORIA: DEO GRATIAS Di Billie McTernan

In piedi in uno studio poco illuminato Kate Tamakloe sta cercando di ricordare dove ha visto l'ultima volta la foto di un maggiore che ha prestato servizio nell'esercito del Ghana. Mentre lo fa scruto attraverso le cornici sui muri volti di un anno - alcuni sono riconoscibili, altri no. Lo studio delle immagini ricorda l'apertura di una capsula del tempo o di un vecchio baule familiare pieno di immagini e ricordi sbiaditi.

Newsletter AA 2017 Feb19 Deo1Un durbar del James Town Mantse Nii Kojo Ababio IV, con amministratori britannici. Immagine gentilmente concessa da Deo Gratias Studio, Kate Tamakloe (nata Bruce-Vanderpuije).

Sopra la scrivania della signora Tamakloe c'è una foto della United Gold Coast Convention (UGCC) - il partito politico che ha cercato di ottenere l'indipendenza dagli inglesi dopo la seconda guerra mondiale. The Big Six - JB Danquah, Ebenezer Ako-Adjei, Emmanuel Obetsebi-Lamptey, Edward Akufo-Addo, William Ofori-Atta, Kwame Nkrumah e altri membri esecutivi della UGCC sono in piedi dietro a un ufficiale coloniale che siede davanti e al centro. La fotografia raddoppia come simbolo di ottimismo e sventura; Nkrumah avrebbe lasciato la festa nel 1949, appena due anni dopo essersi unito. In un'altra fotografia un manager bianco ghignante siede tra il suo bastone nero. Accanto a questo c'è una foto di sposi con la faccia impassibile, vestiti fino ai nove in abiti formali europei. Di fronte a loro un capo e la sua famiglia posano in abiti tradizionali.

Siamo nello studio fotografico Deo Gratias a James Town, Accra, il più antico del suo genere in città. Istituito dal nonno di Tamakloe, James Koblah Bruce-Vanderpuije nel 1922, si guadagnò la reputazione di documentare eventi chiave nella storia del paese. La città costiera di Ga-Mashie - al centro della Vecchia Accra, dove la città si è sviluppata per la prima volta - ha un passato movimentato che ha coinvolto la migrazione regionale in entrata, la tratta degli schiavi e l'insediamento europeo. "I Vanderpuijes erano molto centrali nell'ambiente sociale di James Town", ha dichiarato lo storico e architetto Nat Nunoo Amarteifio. Una famiglia benestante con proprietà intorno alla città e nella più ampia area di Accra, i Vanderpuijes erano da lungo tempo parte dell'alta società di Accra.

Newsletter AA 2017 Feb19 Deo4Strada principale con il faro in vista, i bambini delle scuole reali in marcia lungo la strada. Immagine gentilmente concessa da Deo Gratias Studio e Kate Tamakloe (nata Bruce-Vanderpuije).

Sotto il paternalismo dell'imperialismo e del colonialismo, gli inglesi furono spinti a fornire istruzione in stile occidentale a un numero limitato di africani per servire come intermediari per la loro amministrazione. Quando questi laureati sono tornati, sono tornati con tutte le aspettative di essere classificati accanto agli europei in ordine di potere. È emersa una nuova élite africana, diversa dalle posizioni ricoperte da capi e sovrani tradizionali.

Nel 1877, l'amministrazione coloniale britannica trasferì la capitale della Gold Coast da Cape Coast ad Accra, stabilendo la città come pietra angolare del commercio e della governance del paese. Quando JK Bruce-Vanderpuije nacque nel 1899, la sua città di James era parte integrante di queste attività. "Era un periodo in cui la società si stava definendo a causa di nuove opportunità, nuove strutture di potere", afferma Amarteifio. Dalle logge massoniche ai boy scout, l'esercito e la chiesa, JK Bruce-Vanderpuije fu tenuto occupato fornendo a queste nuove associazioni sviluppate prove delle loro trasformazioni sociali.

Newsletter AA 2017 Feb19 Deo3Accra Lawn Tennis Club negli anni '1940. Immagine gentilmente concessa da Deo Gratias Studio e Kate Tamakloe (nata Bruce-Vanderpuije).

"Deo Gratias è nato perché improvvisamente c'erano gruppi in lotta per il potere", afferma Amarteifio. "Deo Gratias ha raccontato la loro vita." Come una linea temporale che si estende attraverso generazioni ed epoche, le immagini di JK Bruce-Vanderpuije danno anche uno sguardo alle dinamiche meno conosciute di Accra. Diverse fotografie raffigurano migranti libanesi e indiani che si erano trasferiti nella Gold Coast per avviare attività commerciali e commerci, con i ritratti dei loro figli e delle loro famiglie che facevano parte dell'archivio Deo Gratias.

"La fotografia a quel tempo era molto più un indicatore del tuo rango sociale di quanto lo sia oggi", informa Amarteifio, "Deo Gratias occupava uno spazio particolare in un determinato momento e ha fatto un buon lavoro."

JK Bruce-Vanderpuije è stato sotto la tutela del fotografo JAC Holm per tre anni. Quando aprì il negozio molte delle famiglie della classe media (compresa la sua) che vivevano a James Town erano già state decantate nella periferia di Adabraka e Asylum Down un decennio prima all'inizio del secolo, ma il l'area ha continuato a prosperare come parte del quartiere centrale degli affari della città.

Newsletter AA 2017 Feb19 Deo5Loggia massonica, "Good Templars", circa 1930. Immagini per gentile concessione di Deo Gratias Studio e Kate Tamakloe (nata Bruce-Vanderpuije).

Nel 1928 la marea iniziò a cambiare quando gli inglesi decisero di costruire un altro porto più a ovest a Takoradi, dove poter estrarre direttamente minerali redditizi, aggirando così Accra. Un altro colpo al
la zona sarebbe arrivata trenta anni dopo, quando Nkrumah sviluppò il tema Porto, ancora più grande, trenta chilometri ad est di Accra, portando con sé i resti del commercio marittimo dal porto di James Town. Sebbene Accra come città potesse resistere ai cambiamenti, James Town ora sembrava poco attraente per la via commerciale. Le aziende iniziarono a cercare altrove, così come il governo, bloccando ulteriori sviluppi a James Town. Dopo secoli passati a sedersi nel cuore della città, James Town divenne l'ombra di se stesso.

Nonostante gli sconvolgimenti, JK Bruce-Vanderpuije continuò a lavorare, trascorrendo occasionalmente la notte nella camera oscura. Mentre il Ghana continuava ad affermarsi, ha iniziato a lavorare di più per le aziende, coprendo i loro lanci di prodotto ed esercizi di rebranding. Negli anni '1970 iniziò a farsi sentire e consegnò il testimone a suo figlio, Isaac Hudson Bruce-Vanderpuije, che prese in carico le innumerevoli lastre di vetro e negativi che erano stati accumulati in cinquant'anni. IH Bruce-Vanderpuije era anche un fotografo esperto e lasciò il Ghana per la Germania con una borsa di studio per studiare fotografia dopo che il Ghana ottenne l'indipendenza con Kwame Nkrumah nel 1957. Mentre anche lui iniziava a invecchiare, iniziò a perdere la vista, lasciando sua figlia Kate a continuare la tradizione di preservare attentamente l'eredità della sua famiglia. Tra sei anni lo studio compirà cento anni.

Passeggiando per James Town, osservando il fascino che rimane della vecchia architettura, come quello dell'Old Kingsway Building, non è così difficile immaginare lo splendore del quartiere nel suo antico garofano. Allo studio la signora Tamakloe mi mostra le foto del famoso faro. Intorno è una strada chiara, verde, arbusti e siepi. Oggi si affaccia sulle macerie dell'ormai demolito Sea View Hotel, altre strutture iconiche sono state messe a nudo.

Newsletter AA 2017 Feb19 Deo2Una famiglia libanese, 1942. Immagini per gentile concessione di Deo Gratias Studio e Kate Tamakloe (nata Bruce-Vanderpuije).

Mentre parliamo entra un cliente per farsi fotografare il passaporto. "Questo è principalmente ciò che facciamo ora", afferma, "Immagini del passaporto, e talvolta le scuole vogliono alcune foto scattate se stanno organizzando un grande evento". Sebbene la grandezza delle attività quotidiane dello studio da allora si sia dissipata nel corso degli anni, Tamakloe ha grandi progetti e spera di costruire un secondo piano e creare uno spazio espositivo permanente per le gallerie. “Sono determinato a mostrare ai ghanesi cosa c'è qui. Le persone possono anche venire a identificare alcune persone importanti e parenti in questi
fotografie molto antiche, nonché luoghi e festival ", afferma. "Forse saremo in grado di raccontare una storia."

Una storia, in parte, di una città che è iniziata sulle rive di questa piccola città. Tutti questi anni dopo, attraverso tutti i cambiamenti, le spinte e le spinte, James Town sta ancora scoppiando con la vita, una varietà diversa da quella del suo periodo di massimo splendore della Gold Coast, ma canticchiando comunque di zelo. I bambini suonano gli anelli in tutto il quartiere, le riunioni della comunità si riversano nelle strade. I festival Ga-Mashie sono famosi in tutto il mondo, attirando folle da tutta la città - e spesso da oltreoceano - per testimoniare la storia e la tradizione manifestarsi in un ambiente moderno.

"Sono orgoglioso di dire alla gente che vengo da James Town e dicono che sei sicuro", ridacchia, "e io dico ok, lascia che ti racconti la storia."

Billie A. McTernan è uno scrittore ed editore che si occupa di arte, cultura e affari politici in tutta l'Africa, con particolare attenzione all'Africa occidentale.