Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 giugno 2014, dalla serie Assad's Syria. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.

Siria: un conflitto esplorato

ART AFRICA, numero 09.

Solo su una parete verso la fine di "A Lens on Syria", la mostra fotografica del giornalista russo Sergey Ponomarev all'Imperial War Museum (IWM) di Londra, è stata scattata il 15 giugno 2014 da un centro commerciale a Homs, che il l'etichetta di accompagnamento notata era stata costruita ma mai aperta. Sotto una sottile fascia di cielo serale, una distesa grigia di edifici occupava gran parte della fotografia. Tutte le pareti esterne e le finestre erano state bombardate via, lasciando uno scheletro di cemento parzialmente crollato e disseminato di macerie. L'unico segno di presenza umana in questo spazio di conseguenze è ricaduto su parte della rovina: uno striscione lungo tre piani che mostrava un agitando Bashar al Assad sovrapposto a una bandiera siriana, pubblicizzando la sua campagna per la rielezione come presidente in un sondaggio tenuto lo stesso mese. Lo stendardo era anche un segno della riuscita campagna del suo regime di riprendere Homs dal controllo dei ribelli, completato a maggio 2014, poco prima della visita di Ponomarev.

La cupa ironia del posizionamento di questo segno di "vittoria" e di falsa democrazia in un ambiente di tale totale distruzione - con storie di brutalità, morte ed esilio implicite - ha fatto risaltare la fotografia. Ponomarev e i suoi collaboratori curatoriali hanno intensificato questo effetto rendendolo un perno della mostra, al termine di una sequenza di 24 immagini a colori di grande formato della vita nella Siria controllata dal governo e immediatamente prima di una presentazione chiamata "L'Esodo", che era presentato in una galleria oscura della scatola nera. Questo ha incorporato 40 immagini fisse di rifugiati siriani girati prevalentemente in Grecia e nei Balcani con brevi narrazioni testuali dei loro viaggi.

Sergey Ponomarev, Lesbo, Grecia, 27 luglio 2015, dalla serie The Exodus. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.Sergey Ponomarev, Lesbo, Grecia, 27 luglio 2015, dalla serie L'esodo. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.

Ponomarev ha prodotto le immagini dello spettacolo per Il New York Times, capitalizzando il suo status di cittadino di uno dei principali alleati di Assad per ottenere l'accesso alle parti della Siria controllate dallo Stato. Pochi fotografi stranieri hanno avuto un accesso così elevato. La mostra è iniziata con una sala di immagini della vita "normale" che continua - nonostante la guerra - a Damasco e in altre città sotto il controllo del governo. Ciò rifletteva la diversità religiosa della Siria, sebbene non le sue disparità economiche. Le fotografie mostravano persone della classe media in spazi sociali ordinati - adorare in chiesa, radunarsi nei caffè borghesi, fare shopping - che potevano facilmente funzionare per rafforzare la pretesa di legittimità del regime. Ma entrando nella seconda e terza stanza, divenne chiaro che Ponomarev era intenzionato a sottovalutare quella narrativa. La presenza di violenza sotto forma di distruzione fisica si è gradualmente spostata dall'esterno delle immagini, alla periferia, al centro mentre la presenza fisica delle persone nelle fotografie si muoveva nella direzione opposta, culmina nella fotografia sopra descritta, con il suo effetto di conseguenze e assenza umana. Ciò che si è coalizzato, nell'effetto testimoniale delle fotografie e dei loro testi murali di accompagnamento (spesso parlando con la stessa voce di Ponomarev) è stata una narrazione di scetticismo sulle affermazioni del regime, culminata in una presentazione che ha invitato il riconoscimento e l'empatia per i rifugiati, sia che fuggissero da Assad, o ISIS, o gruppi di opposizione, o le intere congerie di fazioni e sostenitori esterni impegnati in una guerra complessa e intrattabile.

Empatia, simpatia e impegno nel comprendere il complesso di cause ed effetti della guerra in Siria sono ovviamente cose diverse. Nel discorso pubblico britannico su questa catastrofe umana in corso, queste qualità sono aumentate e calate - un processo che sembra inseparabile dal modo in cui le sue vittime sono rese visibili nelle immagini fotografiche. Quando nel 2015 sono circolate le immagini dell'annegato Alan Kurdi di tre anni affogato, anche il giornale razzialmente riflessivo Il Daily Mail si interruppe, brevemente e ipocritamente, dall'etichettare i rifugiati siriani come potenziali cripto-jihadisti per riconoscere lo stato disperato che li spingeva a fuggire. Un'immagine straziante di un bambino morto è difficile da analizzare in qualsiasi altro modo. Le fotografie di Ponomarev raccontano storie più belle e rafforzano (anche se per un pubblico più limitato) una serie più complessa di narrazioni intorno alla Siria - sicuramente utili in un momento in cui la Gran Bretagna sta subendo un prolungato parossismo di insularità - i cui effetti politici includono un senso relativamente diffuso di negazione della responsabilità del paese di aiutare i rifugiati.

Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 giugno 2014, dalla serie Assad's Syria. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 giugno 2014, dalla serie La Siria di Assad. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.

Accanto allo spettacolo di Ponomarev c'era un'altra piccola mostra, "Syria: Story of a Conflict". A cura dello studioso politico Christopher Philips, ruotava attorno a una presentazione multimediale di otto minuti su più schermi, fornendo un resoconto della guerra e del suo background storico usando diagrammi e filmati d'archivio. L'installazione ha unito un'estetica di reportage documentario, completa di voce fuori campo e musica di sottofondo minacciosa, con effetti leggermente discutibili progettati per fare riferimento al vetro frantumato e alla combustione. A ciò si aggiunse una manciata di oggetti (incluso il modello di una bomba a botte) e una serie di pannelli con profili di particolari siriani colpiti dalla guerra. Questi hanno avuto cura di trovare un equilibrio demografico e politico in linea con il punto principale della mostra, che la guerra in Siria è soprattutto una "guerra di narrazioni".

I musei di storia sociale sono istituzioni strutturate attorno alla narrativa. Nel caso dell'IWM la sua storia fondamentale riguarda la prima guerra mondiale. Il museo iniziò a raccogliere oggetti e storie della prima guerra mondiale nel 1917, in base al riconoscimento che la guerra in corso rappresentava un nuovo paradigma di conflitto in termini di scala, complessità, tecnologia e la misura in cui riverberava sul fronte interno - anche nel Impero. Il mandato del museo è stato successivamente ampliato per coprire la seconda guerra mondiale (ha una potente galleria sull'Olocausto) e successivi conflitti armati che coinvolgono la Gran Bretagna. Nonostante il suo nome, l'IWM non ha quasi nulla da dire su guerre di frontiera coloniale, espropriazione imperiale di terre e genocidi o lotte di liberazione. Esse non rientrano nella sua sfera di competenza, in quanto non rientrano nella narrativa fondamentale della "propria" storia della Gran Bretagna insegnata nelle sue scuole e ricircolata nel suo discorso sull'identità nazionale.

Qualunque siano i limiti del suo mandato, il museo non evita di raccontare altre storie sul conflitto, in particolare attraverso il suo programma contemporaneo. Tali mostre sono spesso audacemente critiche, come quella dell'artista Edmund Wilson Guerra del terrore, anche in mostra a metà 2017. 'Syria: A Conflict Explored' (in base al quale entrambe le mostre discusse sopra erano contrassegnate) ha lanciato un nuovo filone di programmazione chiamato Conflitto Ora, in coincidenza con il centenario del museo. Conflitto Ora sembra progettato per rivitalizzare il focus narrativo del museo - per quanto funzioni come supplemento rotante per le gallerie permanenti meglio visitate. Insieme, le due mostre sulla Siria hanno mostrato un'ammirevole volontà di porre domande complesse sui conflitti in corso senza offrire riassunti di pat, ma soprattutto hanno contribuito ad ampliare il senso del museo di quali conflitti e le cui storie di guerra sono importanti da raccontare.

Edward McDonald-Toone è uno studioso incentrato sul rapporto tra geopolitica, arte e musei. Attualmente sta ricercando la rappresentazione del Medio Oriente e del mondo arabo in mostre di arte moderna e contemporanea.

Sergey Ponomarev, Damasco, Siria, 24 agosto 2013, dalla serie Assad's Syria. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.Sergey Ponomarev, Damasco, Siria, 24 agosto 2013, dalla serie La Siria di Assad. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.

Leggi l'editoriale di ART AFRICA, numero 09, qui. Leggi anche un articolo che abbiamo pubblicato su Al Jazeera qui.

IMMAGINE IN EVIDENZA: Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 giugno 2014, della serie La Siria di Assad. © Sergey Ponomarev, immagine gentilmente concessa da IWM.