Il Sudafrica, l'arte di una nazione | British Museum, London Di Siobhan Keam

Il compito di esplorare mille anni della storia di un paese in una mostra - in particolare una con una storia tanto contestata come il Sudafrica - non è facile. Eppure il British Museum è riuscito a creare una mostra che è istruttiva e ben curata, offrendo spunti nuovi e sorprendenti anche per un pubblico sudafricano. Il "Sudafrica: l'arte di una nazione" è un viaggio meditato nella storia artistica del paese, che risale a tre milioni di anni fa fino al 2013. Mentre si potrebbe pensare che un'esibizione di questo tipo possa assumere la forma di un la struttura curatoriale cronologica, la delicata contrapposizione di Chris Spring e John Giblin del lavoro contemporaneo con oggetti d'arte antica crea una vivace conversazione tra lavoro passato e presente.

AA Newsletter 2017 Jan05 TheAartOfANation1Esther Mahlangu, particolare di BMW Art Car 12, 1991. © Esther Mahlangu. Foto © BMW Group Archives.

Il mito coloniale

Ospitare una mostra di arte sudafricana all'interno di un'istituzione come il British Museum, data la storia coloniale del paese, senza dubbio solleva alcune sopracciglia, ma tutte le questioni coloniali che vengono in primo piano vengono affrontate correttamente. Ci sono spiegazioni del perché gli artisti di alcune opere sono sconosciuti (ad esempio gli artisti responsabili dei pannelli di arte rupestre e delle figurine della fertilità); per come questi tipi di lavori sono stati raccolti in modo problematico (come curiosità etnografiche); nonché spiegazioni sull'uso problematico di termini per descrivere culture diverse (come "San / Bushman" e "Khoekhoe"). La mostra richiama costantemente l'attenzione su questi temi all'interno del canone occidentale e su come hanno influenzato le visioni dell'arte e della cultura sudafricana, sottolineando il pregiudizio dietro il mito coloniale di una "terra vuota". Ogni opera d'arte viene contestualizzata e analizzata al fine di interrogare il contesto in cui è stata creata, nonché il modo in cui viene vista nel contesto del presente.

AA Newsletter 2017 Jan05 TheArtOfANation2Karel Nel, Campi potenti, 2002. Ocra rossa e bianca. © L'artista. © Foto per gentile concessione di The Trustees of the British Museum.

Come spiega il curatore Chris Spring, "Questa mostra esamina nuovi aspetti delle guerre anglo-zulù, ma porta anche il pubblico in aree meno conosciute della storia coloniale, tra cui la Xhosa Frontier Wars (1779–1879), che sono poco conosciute al di fuori del Sudafrica e eppure fu il più lungo di tutti i conflitti coloniali in Africa. La mostra dimostra come l'arte dei neri sudafricani raccolti dagli europei durante il periodo coloniale fosse sostenuta da ipotesi razziali su quello che era visto come "esotismo" del popolo africano. I collezionisti raggruppavano opere d'arte per identità culturale, basate su lingua, luogo e stile. Anche se la raccolta di queste opere pone problemi, la loro creazione non ... "

Prodotto nel 2002, i Potent Fields di Karel Nel presentano un pannello coperto in un ricco terreno ocra raccolto dal Transkei accanto a un pannello di colore chiaro con una trama simile. L'opera trasporta connotazioni stratificate di razza, differenza, somiglianza, terra ed appartenenza - elementi che i curatori depositano consapevolmente accanto alle pitture rupestri di San / Bushman create centinaia di anni prima. Questa strategia efficace, di giustapposizione di oggetti d'arte antica con opere d'arte contemporanea, viene utilizzata nel catalogo di accompagnamento, pubblicato da Thames & Hudson in associazione con il British Museum. Sia la mostra che la pubblicazione ti portano in un viaggio, dall'arte rupestre incredibilmente ricca - la cui rimozione dalla sua posizione originale è debitamente indirizzata nel catalogo - all'opera contemporanea che hanno ispirato, senza lasciare nulla di rappresentativo.

AA Newsletter 2017 Jan05 TheArtOfANation3Coldstream Stone, c. 7000 a.C. Ocra, pietra. © Iziko Museums of South Africa, Collezioni di storia sociale, Città del Capo.

La politica della persona

La rappresentazione delle persone è una questione molto controversa e politica, in particolare se vista attraverso una lente etnografica. Affrontando questo fronte, la mostra include illustrazioni di Samuel Daniell, apparentemente inteso da Daniell come una registrazione delle diverse etnie in Sud Africa in quel momento. L'opera è accompagnata da un testo a muro che riconosce i problemi con questo tipo di disco, che spiega il romanticismo e l'esotismo che ha promosso, ed è abilmente giustapposto con il commovente Santu Mofokeng Black Photo Album / Look at Me, 1890-1950 (1997). Il lavoro di Mofokeng comprende una proiezione di diapositive di ritratti della classe media e operaia urbana. "Queste sono immagini che le famiglie nere urbane hanno commissionato, richiesto o tacitamente sanzionato ...", ha spiegato Mofokeng nel catalogo di accompagnamento, "Il modo in cui vediamo queste immagini è determinato dai soggetti stessi, perché le hanno fatte proprie." Il lavoro esplora un momento nella storia che è stato attivamente ignorato durante l'apartheid. Mofokeng scopre questa storia mancante, contribuendo ad affermare l'agenzia delle persone all'interno dei ritratti, in netto contrasto con la documentazione coloniale in stile etnografico dei neri sudafricani.

Le influenze che le diverse persone e culture lasciavano inevitabilmente l'una sull'altra era un'altra visione interessante offerta dalla mostra. È risaputo che artisti canonici famosi come Picasso furono fortemente influenzati dalle maschere africane (anche se queste erano problematicamente contenute in armadietti di curiosità). Meno esplorato è l'influenza dei coloni europei sulla cultura e sugli artisti sudafricani. Ad esempio, le forme di alcune lance e asce (intitolate Venda o Tsonga, 1800–99) si ipotizza che influenzino la baionetta europea e vengono mostrate immagini di arte rupestre raffiguranti navi mercantili olandesi. Mentre molte persone vorrebbero vedere la storia lungo delineamenti chiaramente definiti, la realtà è un incrocio di gran lunga maggiore di influenze culturali. Ogni arrivo di nuovi popoli in Sudafrica portava con sé nuove influenze: il Khoekhoe, l'olandese, il britannico, gli schiavi ... Non esiste arte sudafricana (o europea) pura di influenza.

AA Newsletter 2017 Jan05 TheArtOfANation4Coppia di bambole Sotho Gun Cartridge, vetro, ottone e pelle, Sudafrica, fine del XIX secolo. © The Trustees del British Museum.

Siyazama: 'We Are Trying'

Certo, non puoi avere una mostra sull'arte sudafricana senza esplorare il movimento anti-apartheid audace, influente e schietto. Sparsi in tutta la mostra sono opere di artisti come Willem Boshoff, Gerard Sekoto, Helen Sebidi e William Kentridge. Arrabbiato, urgente, cupamente satirico e non dispiaciuto, Gavin Jantjies Un libro da colorare sudafricano (1974) è la caratteristica perfetta per le mostre anti-apartheid focus. Riprendendo gran parte di questa sezione della mostra, l'opera di Jantjies del 1974 utilizza il suo libretto come base per una serie di stampe collage che portano a casa l'assurda disumanità dell'apartheid. Ogni stampa diventa una pagina di un libro da colorare per bambini da incubo, in cui razza e colore sono messi in primo piano attraverso la giustapposizione del testo della legislazione sull'apartheid con le immagini del leggendario fotoreporter Ernest Cole. Realizzato mentre l'artista era in esilio ad Amburgo, il lavoro di Jantjies incapsula la frustrazione profondamente sentita del tempo.

Come mostra chiaramente la mostra, il Sudafrica in quanto paese ha attraversato molto, e sta ancora affrontando le complessità del suo passato. Eppure a rischio di sembrare sentimentalmente patriottico, è anche un paese che continua a cercare di affrontare i suoi problemi - a volte riuscendo, a volte fallendo, ma provando sempre. Questa mentalità è incapsulata nell'assemblaggio di perline di bambole del collettivo Siyazama. "Siyazama" è un termine zulu tradotto in "Ci stiamo provando". Il loro obiettivo collettivo era di educare e sensibilizzare sulla crisi dell'AIDS. Il Sudafrica potrebbe avere una delle più alte percentuali di infezione da HIV nel mondo, ma ciò non impedisce agli artisti di affrontare il problema in modo creativo. Che si tratti di attirare l'attenzione sull'assurdità dell'apartheid attraverso la satira pungente di Jantjies o le donne Ndebele che dipingono le loro case in modelli luminosi e vibranti come una dichiarazione del loro rifiuto di essere messi a tacere culturalmente, gli artisti sudafricani continuano a usare l'arte per far sentire la loro voce.

AA Newsletter 2017 Jan05 TheArtOfANation5Willie Bester, Transizione, 1994. Pittura tecnica mista. Collezione privata. © L'artista.

In un periodo di proteste e disordini per quanto riguarda le tasse e l'accesso all'istruzione terziaria, è indispensabile ricordare quanto efficacemente l'arte sia stata utilizzata dal paese per affrontare questioni simili e garantire che rimanga una forte voce politica. Quando gli è stato chiesto quali fossero le sue speranze per il pubblico internazionale della mostra, il curatore Chris Spring afferma: “Con l'aiuto degli straordinari artisti, passati e presenti del Sud Africa, speriamo che gli spettatori possano arrivare a una comprensione molto più profonda del meraviglioso - anche se a volte estremamente doloroso - storia umana che si svolge durante la mostra. " Che tu visiti la mostra di persona o la esplori attraverso il catalogo, scoprirai senza dubbio qualcosa di nuovo, non solo sulla storia del Sudafrica, ma anche sul passato creativo dell'umanità.

Siobhan Keam è uno scrittore d'arte freelance con sede a Londra.

"South Africa: the art of a nation" è in mostra al British Museum di Londra dal 27 ottobre 2016 al 26 febbraio 2017. È sponsorizzato da Jack e Betsy Ryan. Il partner logistico è IAG Cargo. Il catalogo è pubblicato da Thames & Hudson in collaborazione con il British Museum e distribuito in Sudafrica da Peter Hyde & Associates.