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"Proximity by Proxy", MJ Lourens alla Barnard Gallery, Città del Capo

“È molto allettante perdersi nella superficie dei dipinti di MJ Lourens, abitare lì, rimanere fluttuanti tra le luci scintillanti della città e le ampie sfumature del tramonto. E perchè no?" chiese il curatore Charis de Kock all'inaugurazione della mostra "Proximity by Proxy" di MJ Lourens al Galleria Barnard a Cape Town.

Newsletter AA maggio 19 Lourens4MJ Lourens, particolare di Industria - After the Rain, 2016. Acrilico a bordo. Immagine gentilmente concessa da Barnard Gallery.

Queste superfici sono cose meravigliose, sbalorditive nel loro realismo, le loro vernici luccicanti creano una lucentezza succulenta che lava su paesaggi sapientemente resi. Ma impegnarsi solo con le superfici di questi dipinti significa rinunciare a molto di ciò che sta accadendo sotto e oltre.

In effetti, per affrontare completamente queste opere, è necessario rompere attivamente la superficie, interrogarla e spostarsi oltre. Nel fare ciò, mettiamo in parallelo ciò che MJ fa ogni volta che prende il suo pennello - attraverso la mappatura delle distanze, l'esplorazione di città sconosciute, il viaggio verso spazi vuoti e irrazionali, cerchiamo e contendiamo il posto "intermedio". Tra superficie e profondità, qua e là, presenza e assenza, reale e surreale. La tensione tra queste polarità attiva le scene di MJ, creando un disagio palpabile, un senso di presagio, una quiete incinta che satura le immagini con aspettative pesanti.

Newsletter AA maggio 19 Lourens5MJ Lourens, particolare di Ai margini dell'origine, 2016. Acrilico a bordo. 2200 x 1800mm.

Questa quiete incinta allinea il lavoro di MJ con quello del pittore metafisico italiano Giorgio de Chirico. de Chirico, attivo nei primi decenni del XX secolo, è noto per le sue scene enigmatiche di piazze italiane abbandonate, popolate solo da statue classiche e incorniciate da una familiare architettura italiana. Non ci sono persone, solo ombre che si estendono nettamente nel duro sole pomeridiano. Qualunque attività sta accadendo in lontananza: un insediamento lontano, un treno che passa, una conversazione privata completamente fuori dalla nostra portata. Siamo bloccati in questo spazio di quiete, essendoci in qualche modo ritrovati al centro di questa irrazionale città da sogno. Mentre le immagini di MJ sulle torri industriali, i paesaggi urbani urbani, le discariche minerarie e le mura graffiate potrebbero sembrare miglia di distanza dagli inestimabili chilometri mediterranei di de Chirico, ottengono un effetto sorprendentemente simile sullo spettatore. L'irrazionalità delle scene della città di MJ - cartelloni pubblicitari posti a miglia di distanza da qualsiasi città o strada, mura suburbane e linee telefoniche in quello che sembra essere il mezzo del nulla, creano un senso di spostamento, disagio persino, un senso strisciante di presagio. Qualcosa sta per accadere, o è già successo o sta già accadendo, appena oltre la cornice - non possiamo saperlo. Siamo bloccati in quell'attimo, vibrante momento tra calma e caos. È la stessa sensazione di essere nel mezzo di un sogno che si sta avvicinando al limite di un incubo ma non è ancora del tutto lì.

Newsletter AA maggio 19 Lourens2MJ Lourens, particolare di Sconosciuti nel Parco III, 2016. Acrilico a bordo. 450 x 400mm.

Non sorprende quindi che MJ sia stato profondamente influenzato dal surrealismo, di cui de Chirico era un precursore. I paesaggi di artisti come Salvador Dalì e Yves Tanguy usano il paesaggio come un modo per mappare la mente e, in particolare, l'inconscio. Anche loro possiedono quella straordinaria quiete e malinconia, quel vuoto misterioso e inquietante. In una conversazione con MJ, ha fatto un commento interessante sulle vaste nubi cumuliformi che si ripetono più volte nei suoi dipinti. "Quelle nuvole sono l'altra mia mente", ha detto. Questo è stato un commento molto rivelatore, ho pensato: dimostra che con MJ, come con i surrealisti, il sé e il luogo non sono due cose indipendenti che possono essere facilmente separate l'una dall'altra, ma sono intrecciate e interdipendenti all'infinito. Paesaggio e forme naturali, orizzonti e distanze, terra e cielo - tutti diventano manifestazioni di un'esplorazione intensamente personale del sé. I dipinti di MJ sono quindi palinsesti di soggettività e spazio, osservazione e introspezione, superficie e profondità.

Newsletter AA maggio 19 Lourens1MJ Lourens, particolare di Annunci Infinitum IX, 2016. Acrilico a bordo. 900 x 700mm.

L'intersezione di soggettività e spazio che si verifica nella pittura di paesaggio surrealista di MJ ed è un'idea che si ripete negli scritti di Walter Benjamin sulla città e la vita urbana. Per Benjamin, la città modella l'esperienza del soggetto proprio come il soggetto inscrive la città con ricordi ed emozioni. I due sono coinvolti in una valutazione e alterazione reciproche in corso. Così la città, o lo spazio occupato, agisce come una forma di memoria, o un'autobiografia fisica e tangibile del soggetto che la attraversa. Nelle nostre conversazioni MJ raccontava un'altra storia che raccontava di come da giovane a Pretoria si sarebbe spesso portato a fare passeggiate solitarie per le strade dei sobborghi vuote nel crepuscolo, salendo i koppies di Highveld e guardando verso le luci lontane della città. Chiaramente quell'esperienza si è impressa su MJ in modo molto potente, come è evidente in quanto spesso la stessa composizione si ripresenta nei suoi dipinti e la persistente corrente sotterranea di vulnerabilità, isolamento e alienazione che pervade le scene. Quindi le scene di MJ non sono semplicemente osservazioni astute, ma esplorazioni, occupazioni e rioccupazioni di sentimenti di nostalgia e brama mentre si manifestano negli scenari della città e nei cieli del tramonto.

Newsletter AA maggio 19 Lourens3MJ Lourens, particolare di Resti del giorno, 2016. Acrilico a bordo. 1200 x 1000mm.

All'interno di questo corpus di lavori, l'industria è diventata una presenza di spicco nei paesaggi di MJ. Questa è, ancora una volta, un'altra manifestazione della nostalgia personale di MJ per i parchi industriali che vedrebbe quando viaggiava da bambino oltre la periferia della città e lo strano fascino che hanno sempre tenuto per lui. Sono luoghi liminali, e qui entra di nuovo in gioco la nozione di mezzo. Sono spazi sospesi, alimentati nonostante la nostra dimenticanza per la loro presenza, bloccati in una terra di nessuno tra le città. Fanno anche simboli toccanti della mente, con l'estrazione laboriosa in profondità nella terra forse che simboleggia un tentativo di lottare con il subconscio, per raggiungere qualche pepita di illuminazione o verità dal profondo. Ma la ricorrenza dell'industria significa anche un disagio per la presenza umana nel paesaggio naturale. Le torri d'acciaio apparentemente irremovibili poste contro vaste nuvole - che sono effimere e in costante mutamento - ci ricordano l'inevitabile transitorietà di tutte le cose, l'inevitabile entropia dell'universo e la vita al suo interno. Le recinzioni, i cartelloni vuoti, le pareti graffiate e i monumenti impalcati di MJ parlano di questo stesso disagio sull'impermanenza dello sforzo umano e sul desiderio di avere un effetto duraturo nonostante o nonostante ciò.

E così ti esorto stasera a guardare oltre la superficie, guardare più da vicino, guardare attraverso. Proprio come MJ ha rotto i suoi recinti di filo metallico, abbattuto le pubblicità del cartellone per rivelare le strutture d'acciaio dietro, questi dipinti richiedono di sfondare la superficie e considerare ciò che si muove appena sotto e oltre. Non cercare riconoscibilità, qui non troverai Cape Town, Johannesburg o Pretoria. Sebbene questi paesaggi abbiano un innegabile carattere sudafricano, sono essenzialmente una serie di reiterazioni della stessa meditazione profondamente personale sullo spazio e sul sé e sulle potenti interazioni tra i due. Eppure, essendo così personali, sono anche universali, poiché catturano i molti modi in cui ci relazioniamo agli spazi intorno a noi e parlano sia del conforto che del disagio, del terrore e del timore reverenziale di quelle relazioni. Abbraccia quindi l'enigma qui, tra le imponenti centrali elettriche, i cieli sublimi, le città tentacolari; e la quieta meraviglia dell'essere umano al centro di tutto.

Charis de Kock è curatore della Barnard Gallery, Città del Capo. Questo testo è tratto dal recente discorso di apertura alla mostra di MJ Lourens, "Proximity by Proxy", che durerà fino al 31 maggio 2016.