Di dei, arcobaleni e omissioni

Athi-Patra Ruga porta i suoi "olimpionici" a Londra

Come vuole la leggenda, Nongqawuse era una giovane e feroce ragazza Xhosa che notoriamente divenne il mezzo di comunicazione tra gli antenati e il popolo Xhosa, provocando il massacro di bestiame tra il 1856 e il 1857 e la successiva scomparsa della Nazione Xhosa.

Athi-Patra Ruga, Over the Rainbow (Queens in Exile Series), 2016-2018. Video fermo del video HD a canale singolo, 9min 20s. © Athi-Patra Ruga e WHATIFTHEWORLDAthi-Patra Ruga, Over the Rainbow (Queens in Exile Series), 2016-2018. Fotogramma video di video HD a canale singolo, 9 minuti e 20 secondi. © Athi-Patra Ruga e WHATIFTHEWORLD

Rimasta orfana quando i suoi genitori furono uccisi nelle battaglie del Waterkloof, si dice che Nongqawuse fosse abbastanza consapevole e profondamente consapevole delle tensioni tra le forze coloniali britanniche e la nazione Xhosa. Tuttavia, date le intense ramificazioni della sua profezia, Nongqawuse è stata denigrata per aver tradito il suo popolo.

Si ritiene che Nongqawuse sia stata imprigionata a Robben Island dalle forze coloniali - e come risultato della sua profezia. A seguito di ciò, non vi è alcuna menzione ufficiale di lei nella storia.

Per Athi-Patra Ruga, artista della performance e utopista allegorico, sono personalità storiche come Nongqawuse a comporre il suo mitico pantheon di dei ed eroi.

Spinto dalla nozione di esilio e dalla natura priva di senso del nazionalismo, il lavoro di Ruga - variando tra arazzi, installazioni e performance su larga scala - affronta i traumi degli ultimi 200 anni di storia coloniale, strategicamente situati da un luogo di distacco. Il mitico pantheon degli dèi dell'Olimpo autoproclamatisi da Ruga - o "Avatar" come li chiama lui - è creato da lontano, dove le ferite possono essere contemplate al di fuori del dolore personalizzato e della difesa soggettiva.

Nella creazione di questo universo alternativo, Ruga ha utilizzato la nozione di esilio per celebrare - e portare in primo piano - storie non dette, inaudite o cancellate. Eppure, nonostante le sue figure ispiratrici provenienti da un luogo del passato, per Ruga, il suo lavoro deve essere letto secondo i tempi.

Athi-Patra Ruga, The Proposed Model for Francois Feral Benga Monument (1906-1957), 2018. Schiuma ad alta densità, fiori artificiali e gioielli. Zoccolo: perspex, lampadine. Circa. 280 x 100 x 180 cm. © Athi-Patra Ruga e WHATIFTHEWORLDAthi-Patra Ruga, Il modello proposto per il monumento a Francois Feral Benga (1906-1957), 2018. Schiuma ad alta densità, fiori artificiali e gioielli. Zoccolo: perspex, lampadine. Circa. 280 x 100 x 180 cm. © Athi-Patra Ruga e WHATIFTHEWORLD

"Un maniaco come Rodi dovrebbe essere rimosso", dice Ruga in riferimento all'espulsione del 2015 del monumento a Cecil John Rhodes dal suo trespolo che domina l'Università di Cape Town. "Invece, dovremmo creare" cimiteri "per l'errore umano - forse un giardino o un sito in cui questi monumenti possono vivere, per la contemplazione e il controllo pubblico".

In risposta diretta alla natura cruda di Rodi e delle sue controparti coloniali e dell'apartheid scolpite nella pietra, Ruga creò "La beatificazione di Feral Benga" - dove "beatificazione" ha origine dal latino beatus, "benedetto" e facere, "per fare '. Questa serie di lavori - in corso dal 2017 - considera il ballerino senegalese, Feral Benga, e lo colloca in una posizione di influenza - imponendo un tributo come un'icona queer.

Il modello proposto per il monumento Francois Feral Benga, che fa parte della serie "La beatificazione di Feral Benga" di Ruga, si ritrova come un riconoscimento esagerato, quasi trascinante, della straordinaria vita di Feral Benga, un ballerino senegalese e ampiamente ricercato -dopo il modello durante il Rinascimento di Harlem. Sebbene non si sappia molto su Benga, Ruga non è il primo a immortalare la ballerina esotica nell'arte. Tuttavia, per Ruga, Feral Benga diventa un simbolo di iconoclastia, inserendolo in una scultura monumentale - alla fine, "per rendere beato".

Ritratto di Feral Benga di Walery of Paris (Circa 1930)Ritratto di Feral Benga di Walery of Paris (Circa 1930)

Mentre 'The Beatification of Feral Benga' si presenta come una celebrazione di una figura in esilio - sia per il modo in cui Benga è stato rinnegato da suo padre e in gran parte scritto fuori dalla storia - la serie prende anche in giro l'idea del nazionalismo. Vestendo volgarmente Benga con vistose rose d'oro e cristalli, Ruga ha fatto un paragone ironico tra il suo lavoro e il modo in cui, nel corso della storia, abbiamo memorizzato e monumentalizzato figure come Rodi.

Essendo cresciuto nell'Eastern Cape del Sud Africa, con sua madre che viveva nel Ciskei e suo padre che lavorava come giornalista nel Transkei, Ruga è sempre stato consapevole dell'idea dell'arte della resistenza. Aveva dieci anni quando Nelson Mandela divenne il primo presidente nero democraticamente eletto del paese - e la "Rainbow Nation" emerse a Ruga come "una sorta di Eldorado, un domani utopico".

Si potrebbe dire che anche il pantheon degli dei e degli eroi di Ruga iniziò quando nacque la repubblica del Sud Africa. Azania - un nome alternativo per il Sud Africa, proposto durante l'apartheid dai sostenitori di una regola di maggioranza per il paese; e, cosa interessante, un nome ebraico che si traduce come "Dio ascolta, Dio ascolta" - in qualche modo ha dato vita a questo ideale utopico della Rainbow Nation, "dove Madiba era un dio".

Eppure, crescendo nero, gay e non cristiano, Ruga "guardava l'arcobaleno dall'esterno". Testimone del processo per stupro di Khwezi nel 2006 e degli attacchi xenofobi nel 2008, Ruga ha assistito allo sgretolamento di questa cosiddetta 'Rainbow Nation' - mentre sempre più delusioni nei confronti dei nostri eroi del tempo hanno cominciato a emergere. Il nazionalismo - in fondo, forse, il desiderio di nuove utopie - era asinino, Dio non ascoltava mai.

Ruga ha creato il suo pantheon di dei ed eroi. Ispirato da artisti del calibro di Simon Nkoli - il fondatore dell'Associazione gay e lesbica del Witwatersrand (GLOW) - e Sarah Baartman, Tiyo Soga, Brenda Fassie, Nongqawuse e sua nonna materna, solo per citarne alcuni, Ruga crede che lì è stata molta produzione culturale durante l'esilio.

Athi-Patra Ruga, Ritratto votivo di Feral Benga, 1937 circa, 2018. Lana e filo su tela arazzo a Petit Point, 145 x 100 cm. © Athi-Patra Ruga e WHATIFTHEWORLDAthi-Patra Ruga, Ritratto votivo di Feral Benga, 1937 circa, 2018. Lana e filo su tela da tappezzeria a Petit Point, 145 x 100 cm. © Athi-Patra Ruga e WHATIFTHEWORLD

Omesse dai libri scolastici occidentali e dai testi universitari, queste figure - entrambe esiliate durante la loro vita e durante il trasporto della storia - sono diventate la base delle "Future White Women of Azania" di Ruga, "Queens in Exile" e "The Beatification of Feral". Benga'. La loro esclusione - quel limbo tra due fini - può essere considerata una sorta di esilio babilonese, che consente un'ampia riflessione e quindi la creazione. Per Ruga, "le immagini si perdono, ma le persone conservano le storie - il mio lavoro ne è una celebrazione".

"L'accademia e il mondo dell'arte sono entrati in conflitto con l'omissione e l'esilio di queste figure", afferma Ruga. “Il linguaggio del mondo dell'arte è iper mascolino e violento. Questa violenza inizia nel mondo accademico: l'industria è complice di tante stronzate ". Sfidando questi mali, Ruga vive apertamente per il suo pubblico, sostenendo che l'infrastruttura e la violenza epistemica del cubo bianco possono essere scomposte se comunichiamo con il nostro pubblico e lo rendiamo più accessibile.

Tuttavia, a causa del mercato dell'arte "più piccolo" del Sud Africa - Ruga saluta l'aspetto commerciale del mondo dell'arte - commentando che le persone "ricevono" il suo lavoro ed esclamando che per questo motivo, "il mercato è favoloso!" Crede che l'industria possa fare di meglio, tuttavia, entrando nel servizio civile, costruendo standard nel mercato dell'arte secondaria e responsabilizzando le donne coinvolte nell'arte.

Prendendo come riferimento i personaggi "femministi" nel corso della storia, Ruga aggiunge fantasia, parodia, inganno e trascinamento al suo lavoro, celebrando gli esiliati e illustrando i molti strati della nozione di utopia. Abbraccia una memoria sia personale che collettiva per fornire una voce alle molte narrazioni silenziose e zittite del passato del Sudafrica e utilizza la performance, l'arte digitale e la fotografia per comunicare oltre la violenza epistemica della storia dell'arte e del mondo accademico. Certamente, 'Of Gods, Rainbows and Omissions' di Ruga trova la sua forza nella sua convinzione che "la libertà non si ottiene finché tutti non l'hanno".

Il lavoro di Athi-Patra Ruga sarà in mostra alla Somerset House di Londra, in concomitanza con 1-54 Contemporary African Art Fair, dal 3 ottobre 2018.

Ellen Agnew è una scrittrice ARTE AFRICAla redazione.