Guardando con desiderio

ART AFRICA, numero 09.

La fotografia del firmatario in "Kholwa: The Longing of Belonging" di Sabelo Mlangeni (Museo di Archeologia e Antropologia, Cambridge, Regno Unito) è una cosa enigmatica. È usato come immagine del poster per una mostra dedicata all'esplorazione delle comunità religiose sioniste dell'Africa meridionale e del posto del fotografo come partecipante / osservatore nel mondo che fotografa. Segnalando la fine della bobina e la fine della strada, la fotografia comprende una vista parziale di tre uomini in uniforme, rannicchiati in un gruppo al centro di un sentiero polveroso. Fino al collo, li vediamo chiaramente dalle scarpe da ginnastica alle tuniche. Ma sopra le spalle non c'è altro che un mondo sbiancato: senza teste o volti le figure vengono oscurate da un'assenza piena di luce che rivela la materialità e la misurabilità di un rullino, suggerendo contemporaneamente l'infinità e l'incomprensibilità dello spazio.

"Tra i rituali di appartenenza e di essere legati alla terra ci sono scatti più eterei - che usano sfocature e doppia esposizione per suggerire trance e visioni, apparizioni e fantasmi intravisti che interrompono la chiarezza della vita quotidiana e cercano di materializzare l'assenza di forma della fede"

La fotografia, una stampa alla gelatina d'argento stampata a mano come tutte le cinquanta opere in mostra, è emblematica della complessità del progetto di Mlangeni. Fa due cose contemporaneamente. Da un lato fornisce informazioni dettagliate su una comunità specifica: il costume, il personale, la statura e l'impostazione dei supplicanti indicano una collettività rurale di credenti riuniti lungo il percorso verso o dalla preghiera e dal rituale. Ma i dispositivi in ​​loro possesso non sono né arcani né esoterici. In effetti sono i loro telefoni cellulari che li uniscono in una stretta e cospirativa confusione - insinuando la loro pratica in un quadro tecnologico moderno per tutti i suoi riferimenti e il ricorso al passato. La fotografia ci dice, quindi, che la comunità si trova nella storia, vivendo le sue convinzioni tra gli accessori e gli aggeggi del nostro tempo. D'altra parte, la distesa di pallido `` nulla '' sopra di loro sembra riferirsi alla temporalità del mondo degli spiriti a cui i costumi maschili gestiscono: ineffabile, intangibile e irriducibile all'immagine - questo è uno spazio infinito di proiezione, di desiderio e di credenza , processi che non sono facilmente illustrati o rappresentati in una stampa. In essa i fedeli perdono la testa, anche se i piedi e le mani restano radicati nel qui e ora. Il bianco-out di più della metà della fotografia, quindi, sfida i dettagli e il mandato dichiarativo del documento, la sua capacità di fissare identità e vite quotidiane sul terreno, e parla invece di sogni e desideri celesti, affermando entrambi i limiti del capacità di informazione dell'immagine e finitezza di un rullino.

Il progetto di Mlangeni vira dal descrittivo all'ultraterreno. Comprende paesaggi popolati da processioni e congreganti pieni di berretti e scialli, bianchi e nitidi contro le tonalità e le trame grigie della boscaglia, automobili e autobus da cui fuoriescono i supplicanti, striscioni e bandiere decorate con le insegne e i nomi di leader spirituali, battesimi e bagni, nonché ritratti di anziani e guaritori, bambini e celebranti. Ma, tra i rituali di appartenenza e di essere legati alla terra ci sono scatti più eterei - che usano sfocatura e doppia esposizione per suggerire trance e visioni, apparizioni e fantasmi quasi intravisti che interrompono la chiarezza della vita quotidiana e cercano di materializzare l'assenza di forma della fede. Qui le figure si moltiplicano e si sovrappongono, si fondono e si frammentano mentre scompaiono le distinzioni tra forma solida e spazio circostante.

Sabelo Mlangeni, In Time, A morning after Umlindelo, 2016. Immagine per gentile concessione dell'artista.Sabelo Mlangeni, In Time, A morning after Umlindelo, 2016. Immagine per gentile concessione dell'artista.

“Vuole appartenere, ma appartiene al desiderio, sempre differito e negato. È la bellezza di questo progetto che articola ciò che si perde e si trova in questo processo ".

Per Mlangeni, la separazione tra documento e fantasticheria poetica non ha importanza. Si muove liberamente tra questi poli rappresentativi usando l'uno per complicare l'altro e talvolta, come nella nostra immagine firmataria, dispiegando entrambi i modi nella stessa opera. Questo ha tanto a che fare con il suo rapporto di prossimità con i suoi protagonisti, dai quali non è possibile sostenere alcuna distanza o distacco, quanto una meditazione sui limiti e sulle capacità della fotografia. Non da ultimo in relazione alla rappresentazione di pratiche religiose e spirituali. 'Kholwa: The Longing of Belonging' emerge dalla collaborazione di Mlangeni con lo storico Joel Cabrita, il cui importante lavoro sulla storia delle Chiese sioniste, le loro origini in Nord America, l'egualitarismo radicale e le radici anti-establishment - per non parlare della loro complessa negoziazione degli indigeni africani pratiche, ideologie coloniali e dell'apartheid e narrazioni nazionali e liberatorie, è oggetto di una serie di articoli e di un libro di prossima uscita - La Sion popolare: Sud Africa, Stati Uniti e un movimento transatlantico di guarigione della fede. Il progetto altamente personalizzato di Mlangeni (che precede la collaborazione) non pretende di illustrare la ricerca di Cabrita. Invece fornisce una prospettiva parallela e personale che si riferisce e si discosta dai precedenti visivi.

I fotografi sudafricani sono stati a lungo affascinati dallo splendore rituale e dalla spiritualità delle Chiese sioniste. Poco conosciuta ma affascinante tra queste è la serie di documentari prodotta da Constance Stuart Larrabee negli anni '1930 e '40 in cui costruisce un'immagine di ibridazione religiosa - apparentemente riunendo tradizioni africane di canto e percussioni, simbolismo ebraico (stelle di David, menorah e arieti le corna sono raffigurate) e abiti e croci clericali cristiani sullo sfondo di una modesta enclave urbana fuori Johannesburg. Più di recente, fotografi come Paul Weinberg, Andrew Tshabangu e Santu Mofokeng hanno tutti usato la fotografia in bianco e nero per allontanarsi dalla rappresentazione spassionata del pio al fine di evocare la coscienza alterata e gli stati d'animo trascendenti che la preghiera e le prestazioni religiose possono scatenare. Movimento, trasparenza, ripetizione e una sorta di sfumatura sfumato sbavato sono il segno distintivo di questi ritratti suggestivi.

Mlangeni è l'erede di tali precedenti pittorici. Ma il suo progetto si allontana anche da loro. Per prima cosa, è un partecipante della comunità e della cultura che dipinge. C'è un'immersione nella folla che parla di identificazione e appartenenza. Nel Ibhasi neBandla (2015), ad esempio, le spalle e le vedute parziali di due uomini della congregazione (che seguono un autobus affollato) sono così vicine alla telecamera che è come se sostituissero il cameraman stesso, guardando la scena davanti a sé. Le visuali posteriori abbondano nella serie, creando punti di vista surrogati da cui si vede il mondo mentre si calcola lo sguardo del fotografo stesso. Sembra incarnato nelle persone che osserva. Eppure nel lavoro c'è anche un doloroso distacco e distanza, come se l'appartenenza avesse un prezzo. Il sé è schermato e protetto dalla folla, dietro la telecamera e le barriere che cattura: uno sperone roccioso, una sporgenza, un blocco nel campo visivo. Dovendo negoziare la propria posizione - il figlio ribelle, il defunto, il rimpatriato all'ovile e il popolo - desidera appartenere, ma appartiene al desiderio, sempre differito e negato. È la bellezza di questo progetto che articola ciò che si perde e si trova in questo processo.

Tamar Garb è professore di storia dell'arte all'University College di Londra. Le sue pubblicazioni / progetti curatoriali più recenti includono: "Kentridge and Koorland: Conversations in Letters and Lines", Fruitmarket Gallery, Edimburgo, 2016; "Distance and Desire: Encounters with the African Archive", Collezione Walther, New York e Ulm, 2013; 'Figures and Fictions: Contemporary South African Photography, V&A, Londra, 2011.

Sabelo Mlangeni, Ibhase neBandla, 2015. Immagine per gentile concessione dell'artista.Sabelo Mlangeni, Ibhase neBandla, 2015. Immagine per gentile concessione dell'artista.