Johannes Phokela

Galleria d'arte di Johannesburg | Johannesburg

La mostra più recente di Johannes Phokela, Translation, comprende una selezione di opere prodotte tra il 1993 e il 2006 e onora Durant Sihlali, mentore e insegnante defunto di Phokela. I dipinti di Phokela sono meditazioni intellettuali sulla pittura come mezzo e pratica discorsiva. I suoi oli entrano in un dialogo articolato e deliberato con la produzione artistica storica europea e, in particolare, con l'opera dei pittori olandesi e fiamminghi del XVII secolo. La pittura di scene della vita quotidiana (pittura di genere) e la preoccupazione per la caducità della vita terrena (incapsulata dal tema Vanitas) sono entrambi centrali nella tradizione nordeuropea. La rielaborazione degli Antichi Maestri di Phokela e la sua ironica appropriazione e ri-rappresentazione di opere storiche, critica i sottotesti socio-politici delle tradizioni visive europee che egli impegna e il suo rapporto con esse. In un'intervista con Bruce Haines ha commentato: “La pittura di genere olandese… ha rappresentato un certo stile di vita europeo che ha coinciso con un periodo storico che ha visto l'arrivo degli europei in Sud Africa. Era l'unico riferimento visivo disponibile - utopico in molti modi, con le dure realtà della guerra e della carestia tralasciate. La conseguente collusione culturale è significativa e diventa una fonte essenziale per le mie idee ". Phokela fa spesso riferimento al simbolismo dei dipinti di Vanitas, il più onnipresente dei quali è il teschio. Phokela sminuisce questo cupo promemoria della mortalità montando il naso di un clown di plastica rossa sulla cavità nasale. La giustapposizione di teschio e naso da clown riappare in una serie di opere ed è spesso associata a un ragazzino con in mano un fucile, desumendo rappresentazioni contemporanee di bambini soldato africani diffuse dai media. Ad esempio, nella teatrale Pantomime Mortal Vice (2000), il cui dettaglio e formato richiama illustrazioni allegoriche del frontespizio europeo del XVII secolo, appare come un memento mori. Un pugnale tiene fermo il naso rosso e sotto di esso appare un bambino armato simile a un cherubino. L'ispirazione per il naso rosso di Phokela è l'organizzazione di beneficenza Comic Relief. Ricorda di aver comprato un naso dall'ente di beneficenza negli anni '1980 - non andava bene. "All'inizio pensavo di aver comprato la taglia sbagliata, ma alla fine ho capito che non erano fatti proprio per il mio tipo di naso". L'immagine del teschio, del naso da clown e del bambino con le braccia è un commento satirico sul colonialismo e sui suoi continui effetti collaterali. In opere come Tender, Love and Care (2006) Phokela ha osservato meticolosamente l'attenzione della tradizione nordeuropea per la sensualità della superficie dipinta, la teatralità della sua composizione e la qualità drammatica della sua illuminazione (sfondi intensamente scuri e protagonisti illuminati). Mentre le superfici splendidamente lavorate dei dipinti di Phokela sono ciò che inizialmente attrae, il suo lavoro non è affatto benigno e gli ovvi riferimenti ai maestri olandesi e fiamminghi sono raramente letterali. Un'eccezione è la versione unidimensionale e sotto-sviluppata concettualmente della Testa di Medusa e della cultura contemporanea di Rubens, un'opera intitolata Head of Trustafarian (1999). In una serie di ritratti deliberatamente incompiuti, Phokela lascia che la sua pittura goccioli, sconvolgendo le superfici accuratamente contenute ei bordi dei dipinti che evoca. In Tender, Love and Care, un incontro esageratamente drammatico tra una giovane donna rubenesca e un uomo di colore esotico e con il turbante, Phokela utilizza la sua caratteristica cornice dipinta di bianco per delimitare un'area dell'immagine, costringendo lo spettatore a un fidanzamento che si estende oltre il piacere del dipinto. Il corpo di lavoro che Phokela ha prodotto finora è sostanziale e concettualmente forte, ma l'impatto continuo del suo lavoro dipenderà dalla possibilità di estendere la sua opera già consolidata.
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