In conversazione con Heather Gourlay-Conyngham

Vincitore degli SPI National Portrait Awards

Ashraf Jamal Interviste Heather Gourlay-Conyngham

1) Ashraf Jamal: Hai avuto due opere in mostra, A Young Man e Mom Sleeping. Queste opere non sono solo notevolmente diverse in scala, ma si estendono in modo sorprendente tra la giovinezza e l'età. Puoi parlare di queste scelte e delle sfide che devi affrontare per "catturare" la giovinezza e l'età.

Heather Gourlay-Conyngham: La scala dei due dipinti differisce dal fatto che la mamma che dorme ritrae parte della figura mentre A Young Man raffigura la figura intera. Ma la scala delle figure stesse è la stessa: sono entrambe a grandezza naturale, la scala in cui preferisco dipingere.
La giustapposizione di questi particolari dipinti sottolinea la differenza di età dei soggetti. Tuttavia, è vero che sono interessato agli effetti del passare del tempo. Catturare l'età non è una sfida in sé, ma è parte integrante della sfida complessiva della pittura. La mia arte riflette una visione soggettiva che è, inevitabilmente, determinata dalla mia età al momento dell'esecuzione del particolare lavoro.
Avevo 56 anni e mia madre 87 quando ho dipinto Mamma che dorme, quindi è naturale che, relativamente a me stesso, la vedessi come una vecchia, prossima alla fine della sua vita. A quel tempo, passavo molte ore seduto al suo capezzale in una clinica mentre si riprendeva da un'operazione. La contemplazione della sua età e mortalità era una parte naturale di questo esame, così come il mio bisogno di registrare la bellezza che percepivo.
Lo stesso si può dire del mio bisogno di dipingere A Young Man, su cui stavo lavorando quando ho compiuto 57 anni.Il fatto che io sia di una generazione diversa dal modello deve sicuramente permettermi di vedere più chiaramente il vigore innato, la tensione e , ancora una volta, la bellezza squisita, che deriva dalla giovinezza.

2) AJ: Pensi che la giovinezza sia sprecata con i giovani?

HGC: Fino alla fine del 2011 ero stato insegnante presso la scuola secondaria quasi costantemente dal 1980 e ci sono state molte volte in cui ho rotto la frusta per rendere gli alunni produttivi e non perdere tempo. Ma ora che non ho più a che fare con gli adolescenti quotidianamente, la risposta alla tua domanda è no, perché mi rendo conto che la "perdita" è una parte essenziale dell'essere giovani.

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3) AJ: In A Young Man la figura guarda direttamente lo spettatore, mentre in Mamma che dorme la figura giace sospettosa, ritirata dallo sguardo dello spettatore. Puoi parlarci di queste scelte e parlarci delle diverse sensazioni che provi come pittore quando ti colleghi in modi così diversi con i tuoi soggetti.

HGC: Lo sguardo del soggetto è sempre importante quando progetto un dipinto perché ha un rapporto così cruciale sul modo in cui lo spettatore si relaziona alla figura. Ma nel rispondere alla tua domanda mi riferirò a me stesso sia come artista che come spettatore.
Volevo che il giovane guardasse direttamente lo spettatore per connettersi e sfidare contemporaneamente. Mi piacciono la tensione e l'energia, così come la vulnerabilità che si crea perché la figura viene rivelata, ma, allo stesso tempo, c'è il suggerimento del ritiro impaziente del soggetto dall'osservatore.
D'altra parte, la mamma che dorme suggerisce l'auto-contenimento. La figura ignora di essere osservata e lo spettatore è libero di guardare inconsciamente. Nel contesto della tua domanda, forse ho scelto questo punto di vista perché non so ancora cosa significhi essere 87. Ero solo l'osservatrice figlia.

4) AJ: Parliamo delle abilità coinvolte nella pittura…. a che punto pensi o senti che un dipinto è finito?

HGC: Raramente so quando un dipinto è finito e probabilmente lavorerei ancora su A Young Man se non avessi deciso di presentarlo per il premio SPI. Non credo di essermi mai detto di aver compiuto il tratto finale del pennello. A volte inizio un nuovo dipinto per impedirmi di lavorare su quello precedente. Forse la mia disponibilità a fare questo passo è un segnale che il lavoro precedente è finito.

5) AJ: Quanto sei preoccupato per il realismo o per catturare ciò che ritieni realistico?

HGC: Il realismo è difficile da definire. Se parliamo di rispecchiare il mondo naturale, non mi interessa molto copiare la realtà visiva e non desidero essere un fotorealista. Tuttavia, utilizzo persone reali come modelli e come riferimento fotografico nel mio lavoro. Sebbene non sia evidente nei due dipinti che stiamo discutendo, gran parte del mio lavoro ha una qualità lirica: oggetti reali giustapposti in un modo familiare ma a volte irreale (ma non surreale). C'è una distorsione nel mio lavoro anche se non è necessariamente evidente. Ad esempio, utilizzo sempre più fotografie come riferimento e anche sedute e, nel caso di A Young Man, sono stati utilizzati due modelli, sebbene uno molto più dell'altro. Detto questo, ho bisogno di sentire che il lavoro finale ha una certa logica visiva che, nel caso della figura, è anatomicamente "corretta" e piacevole per gli occhi.

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6) AJ: C'è una differenza nella tua visione tra realismo e verità?

HGC: Questa è un'altra domanda difficile perché i due sono così intrecciati. Se dobbiamo intendere la "verità" come integrità artistica, qualcosa che ritengo cruciale per la creazione di un'opera d'arte, può essere distinto dal realismo visivo. D'altra parte, il realismo può riferirsi alla realtà personale dell'artista, qualcosa di simile all'interpretazione della "verità" come integrità. Non è importante per me descrivere ciò che vedo al valore nominale, ma piuttosto ciò che si trova sotto la superficie, o come la realtà visiva viene rifratta attraverso le mie percezioni.

7) AJ: Quanta parte della storia che stai trasmettendo è evidente nella fisicità del dipinto e quanto è intuita dallo spettatore? In altre parole, cosa, secondo te, riassume il "contenuto" di un dipinto?

HGC: Si spera che la fisicità del dipinto serva da seme che accende i pensieri nella mente dell'osservatore. In molti modi questo è ciò che dà a un dipinto una vita propria. È un concetto bizzarro che qualcosa di fondamentale come il pigmento su una superficie costituisca il collegamento fisico tra l'artista e lo spettatore, ma ciò che viene comunicato con questi materiali è parte integrante del contenuto. Cerco di non esagerare con la storia della mia arte ed ero particolarmente consapevole di farlo nella coppia di A Young Man. Ero consapevole del fatto che, nel processo di semplificazione della materia - ovvero la rimozione di tutti i possibili oggetti di scena - il contenuto del lavoro stava diventando più complesso. Potrebbero esserci spettatori che dilettano i loro occhi sull'innegabile bellezza fisica del giovane, ma altri possono scoprire che esiste anche un elemento immateriale. Non mi aspetto che lo spettatore ribadisca le mie intenzioni, ma è una piacevole sorpresa e un privilegio quando succede.

8) AJ: Ritorno all'abilità: ritieni di aver imparato l'arte della pittura?

HGC: No, per niente e spero di non farlo mai, perché immagino che ciò comporterebbe che l'atto di dipingere diventi molto noioso e formulato. Dato che ho dipinto per così tanto tempo, ho ovviamente affinato l'abilità mentre sviluppavo un metodo adatto alle mie esigenze, ma faccio costantemente aggiustamenti e provo nuove cose.

9) AJ: Dipingi solo ritratti? Preferisci "catturare" le persone?

HGC: Ho sempre preferito dipingere le persone, ma vedo me stesso avere due temi di base. In primo luogo, ci sono ritratti in cui un concetto verrà sviluppato o determinato da una persona in particolare che ha catturato la mia immaginazione. In secondo luogo, un concetto determinerà l'uso di una figura che serve come mezzo nella mia autoespressione.

10) AJ: Cosa significa essere umani?

HGC: Non posso rispondere, Ashraf! È troppo difficile! Potrebbe avere qualcosa a che fare con la capacità di relazionarsi con gli altri; cercare di capire ed essere capito; dare un senso al mondo e cercare di dare un contributo positivo alla vita; il desiderio di essere immortalato?

11) AJ: Ti importa dei tuoi simili?

HGC: Sì, molto. Spero di essere una persona empatica. L'insegnamento mi ha insegnato a rispettare gli individui e a vedere le persone come intrinsecamente uguali. Cerco di non essere giudicante, ma questo non vuol dire che amo tutte le persone. Al contrario, sono respinto da aspetti del comportamento umano, come pregiudizio, presunzione, avidità e disonestà.

12) AJ: Quando cammini nel mondo, cosa vedi? Cosa cattura la tua immaginazione?

HGC: Vedo l'ordine e i modelli, nonché la loro rottura sia nel mondo naturale che in quello umano. Penso che la storia dell'arte mi abbia aiutato a guardare criticamente l'aspetto delle cose e il ruolo che le persone hanno svolto nel realizzare questo. Ad esempio, ho imparato molto sui valori umani osservando lo sviluppo dell'arte e dell'architettura occidentale. Ma a livello più personale, mi piace osservare le persone, sia quelle vicine a me che quelle sconosciute. Sono infinitamente affascinanti.

13) AJ: Pensi che l'immaginazione sia un aspetto importante dell'essere un artista? O pensi che sia una dimensione minore, secondaria ai poteri di osservazione, concentrazione e pura abilità?

HGC: Penso che ci dovrebbe essere un equilibrio tra immaginazione, osservazione e abilità necessarie per esprimere entrambi. L'immaginazione è fondamentale - senza di essa non può esserci vera creatività. L'imitazione laboriosa di ciò che viene osservato deve essere distinta da un'elevazione fantasiosa anche dei più banali.

14) AJ: Ora che sei il primo vincitore di questo prestigioso premio - che cosa hai intenzione di fare con i soldi ?!

HGC: Negli ultimi mesi mi sono tuffato pesantemente nella mia modesta pensione per far costruire uno studio. Il premio aiuterà a reintegrare le casse.

15) AJ: Qual è il tuo prossimo progetto di pittura?

HGC: Non vedo l'ora di trasferirmi nel mio nuovo studio e continuare a dipingere. Ho una tela tesa e in attesa, probabilmente per un altro nudo maschile.

16) AJ: Stai pianificando una mostra personale?

HGC: L'anno scorso ho fatto due mostre personali, entrambe intitolate Unfoldings, una mostra di tipo retrospettivo alla Tatham Art Gallery di Pietermaritzburg e l'altra alla KZNSA Gallery di Durban. Devo creare un portafoglio di nuovi lavori. Ci sono piani entusiasmanti in corso per mostre in cui il mio lavoro sarà incluso, così come un'altra mostra personale.

17) AJ: Qual è, secondo te, il potere del ritratto?

HGC: C'è qualcosa di interessante nel registrare una persona per i posteri. Non solo un ritratto fornisce una visione di una persona in particolare, ma dà anche un senso del tempo in cui ha vissuto e del modo in cui l'artista ha percepito quella persona. È la natura umana guardare le persone e, sebbene possa assumere forme nuove e attualmente inimmaginabili, è improbabile che la ritrattistica cesserà mai.

18) AJ: Pensi che la pittura sia una dimensione vitale della civiltà umana?

HGC: Anche se è esistito per eoni, non penso che la pittura di per sé sia ​​necessariamente una dimensione vitale della civiltà. Ma la comunicazione visiva è e la pittura è un mezzo per farlo.

19) AJ: Pensi che dipingere altri umani sia un aspetto essenziale dell'essere te?

HGC: Sì ... vedi Ques 9. La pittura fa parte del mio essere e di qualunque cosa io scelga di dipingere, in qualche modo un umano trova la sua strada nella composizione.

20) AJ: Dicci qualcosa che noi come lettori e ammiratori non sappiamo di te, ma che ritieni dovremmo.

HGC: Mi è stato detto che sono un segreto.