Zoo umani: dalla pratica coloniale all'arte partecipativa

di Morgan Quaintance

Metodo coloniale

Nel corso della storia coloniale, le forze occidentali che hanno cercato di capitalizzare le risorse naturali e umane nelle rispettive colonie hanno impiegato la disumanizzazione dei nativi come strategia per giustificare e mantenere la soggezione su vasta scala. Era un progetto progettato per equiparare l'Occidente alla "civiltà" e il resto alla barbarie, alla barbarie e alla mente primitiva. All'estero, non contento del dominio e dell'emascolazione dei popoli con la forza, i metodi coercitivi della pratica coloniale occidentale avanzarono oltre il campo di battaglia insanguinato nei fertili terreni delle menti straniere. Il trucco era convincere il nativo della sua intrinseca inferiorità. Utilizzando la scienza, la religione e la tecnologia, i colonizzatori hanno cercato di dimostrare ai nativi la loro superiorità morale, intellettuale, naturale e spirituale.

In Occidente, il progetto interno di disumanizzazione coloniale è progredito lungo linee semiotiche. Utilizzando fantastiche storie di isole straniere abitate da uomini e mostri selvaggi, portate sulle coste occidentali da esploratori del Nuovo Mondo come Cristoforo Colombo, Marco Polo e Pierre-Louis Moreau de Maupertuis, la società europea bianca pre-moderna ha iniziato a costruire un'immagine positiva di se stessa misurato rispetto alle creature anormali che abitavano terre straniere altrove. Il crescente desiderio occidentale di categorizzare, tassonomizzare e mappare il mondo e tutti i suoi contenuti hanno trovato forma durante il Rinascimento europeo in gabinetti di curiosità (la parola "gabinetto" qui si riferisce alla sua vecchia definizione di una piccola stanza privata). Si trattava di raccolte di oggetti strani o insoliti riuniti in case private per l'esplorazione di menti istruite e raffinate (per le quali leggere i ricchi). Secondo l'antropologo Gilles Boëtsch, "accanto alla" zoologia classica ", i gabinetti delle curiosità cercavano anche di contenere frammenti di creature del mondo della leggenda [...] senza dimenticare i molti corpi immaginari che si pensa appartengano a questo o quel mostro celebrato in letteratura o folk racconti.”1

Un gabinetto di curiosità inciso da Ferrante Imperato
Dell'Historia Naturale (Napoli, 1599)

L'apogeo di questo impulso a classificare è arrivato con l'illuminazione europea. Nel XVIII e XIX secolo, i gabinetti delle curiosità avevano costituito la base di collezioni sia nella storia naturale che nei musei d'arte, attività che correvano parallele e sostenevano l'unificazione di scienza, mitologia e folklore in eugenetica, frenologia, filosofia, storia, medicina e letteratura. In riferimento a questa era, Pascal Blanchard ha sostenuto che "per un periodo di cinque secoli si può osservare la diffusione di una grammatica iconografica, un corpus di immagini dell'Altro che ha prodotto e definito in modo permanente l'Altro".2 Quel che è certo è che ormai i soggetti europei che si muovono per le strade delle loro rispettive città, seduti a casa o impegnati in qualche attività socioculturale, in virtù di vari media avrebbero considerato la loro umanità come un fatto incontrovertibile, sapendo che attraverso i mari c'erano esseri più vicini alle bestie di loro.

Uno dei metodi più bizzarri per definire l'Altro, rafforzando simbolicamente la superiorità dei caucasici e fondando la colonizzazione come un nobile progetto umanitario, erano quelli che sono diventati in seguito noti come zoo umani: esposizioni pubbliche temporanee di nativi importati dalle colonie che erano entrambi pagati e fatti vivere e lavorare in ambienti o città fabbricati progettati per rappresentare fedelmente i loro habitat indigeni.

Catalogo della mostra per Zoo umani: l'invenzione del selvaggio,
Quai Branly 2011

L'attenzione critica focalizzata sulla pratica inquietante degli zoo umani è stata lenta ad emergere. Tuttavia, nel 2011, un'ambiziosa mostra su larga scala ha riunito diverse ricerche accademiche in un unico display impressionante e completo, portando l'attenzione dell'impresa poco nota al pubblico. Esplorando l'ascesa e la caduta storica dei nativi in ​​mostra, "Human Zoos: The Invention of the Savage" è stato messo in scena al museo Quai Branly di Parigi, a cura dell'ex calciatore internazionale caraibico Lilian Thuram, lo storico Pascal Blanchard e l'antropologa Nanette Jacomijn Snoep. La mostra e il catalogo di accompagnamento hanno dato vita all'emergere e alla manutenzione di giardini zoologici umani, in aumento nel 19th secolo e scomparendo verso la metà del ventesimo, come effetto prodotto dalla colonizzazione della volontà imperiale delle nazioni di dominare. In quanto tali i più zelanti erano i paesi con interessi coloniali tra cui Gran Bretagna, Francia, Germania, Belgio e Giappone.

Esibizione franco-britannica mostra-aerea-finaleMostra franco-britannica del 1908, veduta aerea

Ma gli zoo umani non erano attrazioni indipendenti. Hanno caratterizzato come parti costituenti di mostre, fiere ed esposizioni nazionali molto più grandi. Questi progetti furono vaste iniziative come la Grande Mostra del 1851 nel Crystal Palace di Londra, che mostrava in primo luogo grandi successi nella scienza, nell'invenzione e nell'industria. Ad esempio, la mostra franco-britannica del 1908, tenutasi nella Città Bianca di Londra, aveva tre esposizioni native: un villaggio indiano, un villaggio senegalese e un mitico villaggio irlandese di nome Ballymaclinton. Sponsorizzato da McClinton's Soap, è stato descritto nel catalogo della mostra come "veri e propri colleens al lavoro su pizzi, ricami, tappeti e le varie industrie che sono state introdotte nelle case dei contadini", continuando, "qualunque interesse si abbia nei emerald isle […] Ballymaclinton non può non interessare e divertirsi. ”3

finale di fortuna di ballymaclintonBallymaclinton colleens Cartomanzia

Lo scopo di questi zoo umani era di promuovere e rafforzare (a livello nazionale e internazionale) lo status, la ricchezza, la raffinatezza, il potere e le conquiste intellettuali superiori della nazione ospitante. Naturalmente grandi mostre e fiere mondiali erano proposte allettanti per i paesi più piccoli: quelli senza interessi coloniali o i militari potevano mettere in atto aspirazioni imperiali, ma erano comunque desiderosi di lasciare il segno nel mondo. Sfortunatamente, allestire un'autentica mostra di queste dimensioni significava aderire alle convenzioni del formato. Accanto alle meraviglie della scienza, l'arte e l'industria arrivarono alla manifestazione di esseri umani. E così nel 1914 quando la Norvegia, un paese senza significativi interessi coloniali, organizzò la sua grande mostra per celebrare il giubileo della sua costituzione, gli organizzatori includevano uno zoo umano con 80 nativi congolesi.

Finale Congo-Village-NorvegiaGli abitanti dei villaggi congolesi durante la mostra giubilare della Norvegia del 1914

Art. Partecipativo

Quando gli artisti norvegesi Mohamed Ali Fadlabi (nato in Sudan) e Lars Cuzner (nato in Svezia) hanno scoperto questi eventi passati, sono stati disturbati dalla loro cospicua assenza dal materiale promozionale e hanno in programma di rivisitare, riposare e celebrare la fiera del 1914. Il duo ha ritenuto che questa fosse un'amnesia selettiva e che la Norvegia stesse mostrando una generale riluttanza a confrontarsi con un passato razzista che ha informato un presente istituzionalmente razzista. "Stiamo promuovendo una discussione che speriamo porti a nuove domande", afferma la coppia sul sito web del progetto. "L'Europa sta diventando sempre più xenofoba" e per combattere questa tendenza regressiva vogliono "affrontare un aspetto trascurato del passato [della Norvegia] che contribuisce ancora al nostro presente". Al fine di esporre ciò che credono che la Norvegia stia cercando di reprimere, Fadlabi e Cuzner hanno ideato Attrazione europea limitata (EAL): un progetto artistico partecipativo, in cui i volontari fungeranno da "nativi" in un villaggio congolese ricostruito a Frognerparken, Oslo. EAL ha aperto il 15th di maggio e durerà per circa quattro mesi, chiudendo il 31 agosto 2014.

Tuttavia, l'EAL suscita probabilmente più preoccupazioni umanitarie e potenziali violazioni dei diritti umani rispetto al villaggio congolese ersatz originale che è stato istituito per criticare. Nonostante il fatto che la coppia abbia raccolto quasi £ 99,000 in fondi forniti da Public Art Norway (secondo il quotidiano britannico The Guardian), i partecipanti al progetto saranno volontari non retribuiti, che lavorano da 12: 00-8: 00 pm ogni giorno gratis. Sono inoltre responsabili del finanziamento del proprio viaggio e alloggio. Ironia della sorte, si tratta di condizioni di lavoro peggiori di quelle predominanti negli alti tempi coloniali dei giardini zoologici umani. Anche nel 19th e l'inizio del 20th secoli, un numero significativo di abitanti del villaggio era sotto contratto (per quanto sospetto), era stato pagato un canone (comunque nominale) e gli era stato offerto un alloggio (comunque sgangherato). Sebbene il maltrattamento e il lavoro forzato fossero strategie che alcuni hanno impiegato, è importante non cadere nella trappola di negare a tutti coloro che sono stati esposti agenti - compresi colleens irlandesi, congolesi, coreani, filippini e altri "nativi" - e dimenticando che quello in cui erano impegnati era il lavoro.

Di fronte a condizioni di lavoro peggiori di quelle esistenti due secoli fa, chi vorrebbe fare volontariato per l'EAL? È ragionevole supporre che coloro che sono attratti da una tale proposizione possano non avere menti del tutto sane? Inoltre, che tipo di persona sarà attratta dal passeggiare nel villaggio? Come reagiranno al vedere gli esseri umani mostrati come manifestazioni selvagge e subumane di curiosità? Ciò che dice volumi sull'apparente disprezzo di Fadlabi e Cuzner per i loro volontari, sulle dinamiche comportamentali perverse che questo progetto produrrà e sulle situazioni potenzialmente traumatiche, pericolose e offensive che le persone si metteranno, è la totale mancanza di disposizioni per la valutazione e l'assistenza psicologiche eseguita da professionisti qualificati) prima, durante e dopo l'evento. Queste sviste sono aggravate dal fatto che non ci sarà sicurezza in loco per proteggere i partecipanti dai membri del pubblico o addirittura da loro stessi.

A parte le questioni controverse del lavoro libero nell'arte partecipativa e i potenziali rischi fisici e psicologici per i volontari nell'EAL, il progetto di Fadlabi e Cuzner si trova anche su un terreno instabile a causa della natura contraddittoria dell'intera impresa. Finora il duo ha svolto un ottimo lavoro di sensibilizzazione sulla fiera del 1914 e attirando l'attenzione sul mito stanco del liberalismo scandinavo e della tolleranza razziale universale. Ma perché non lasciarlo lì? Una volta che il progetto sarà operativo, sono convinto che la bizzarra natura di un villaggio di "selvaggi" soffocerà completamente ogni accenno di criticità. Inoltre, i fatti concreti secondo cui i fondi pubblici norvegesi stanno finanziando il progetto e che il consiglio comunale di Oslo ha concesso il permesso del duo di costruire in loco a Frognersparken danno la menzogna all'affermazione di Fadlabi e Cuzner che il paese non è disposto a impegnarsi con aspetti problematici del suo passato e presente? Invece del loro desiderio di incoraggiare un reale cambiamento sociopolitico attraverso un dibattito ponderato, EAL asseconderà invece lo stesso desiderio di sensazionale, mostruoso ed esotico che è iniziato con gabinetti di curiosità e si è concluso con "indigeni" in "habitat naturali" in grandi mostre. In altre parole, il duo sta riproducendo ciò che inizialmente li ha disturbati di più. Stanno ricreando le condizioni e preparando il terreno per il razzismo spettacolare su una scala senza precedenti nel paese dal 1914.

Tuttavia, tutto ciò è speculazione. È del tutto possibile che EAL sarà un progetto artistico partecipativo di riferimento che non solo ispira il cambiamento politico in Norvegia, ma porta a profonde esperienze epifaniche sia per i partecipanti che per i partecipanti. È possibile, ma altamente improbabile.

1 Boëtsch, G. (2011) 'From Cabinets of Curiosities to the Passion for the “savage”' in Zoo umani. L'invenzione del selvaggio, Parigi: Musée du quai Branly

2 Blanchard, P. (2011) 'Human Zoos. L'invenzione del selvaggio 'in Zoo umani. L'invenzione del selvaggio, Parigi: Musée du quai Branly

3 Guida popolare alla mostra franco-britannica (1908) Derby; Londra: Bemrose & Sons

Morgan Quaintance è uno scrittore, emittente e curatore. È il produttore di Visita in studio, un programma radiofonico settimanale trasmesso sulla Resonance 104.4FM di Londra, con artisti internazionali come ospiti. Come presentatore lavora con il programma artistico di punta della BBC, il Culture Show.

Questo articolo è originariamente apparso su Contemporary And (C &), la rivista d'arte online con particolare attenzione all'arte contemporanea da prospettive africane.