Congo Two Ways

ART AFRICA, numero 07. Ospite a cura di Kendell Geers.
Kongo, République démocratique du Congo, Crocifisso. Bronzo, H: 49 cm. Immagine gentilmente concessa da Hughes Dubois.
Pochi oggetti creati in Africa rispecchiano a fondo la gamma di idee sbagliate che gli estranei hanno proiettato sulle culture espressive e spirituali del continente. Dall'inizio del diciannovesimo secolo, i gruppi Bakongo dell'Africa centrale hanno costruito e arricchito alcune delle loro figure in legno con chiodi. Una volta sequestrati o scambiati dall'odierna Angola settentrionale, dalla RDC occidentale, da Cabinda e dal Congo, dozzine di queste figure continuano ad essere esposte in musei di arte o antropologia in tutto il mondo - un impatto visivo inarrestabile nato dall'intricato della loro costruzione.

Tra i più noti di questi oggetti oggi vi è la grande figura che l'amministratore coloniale Alexandre Delcommune prese nel 1878 da Né-Cuco, uno dei sovrani che governavano i dintorni di Boma, una stazione alla foce del fiume Congo che fungeva da centro per attività belghe. A terra con due piedi tozzi e sormontato da una faccia intensa, la struttura in legno antropomorfo è alta oltre un metro, scomparendo sotto una densa copertura di materiale. Lame e chiodi di metallo, essi stessi circondati da tessuti di ogni tipo e disegno, coprono il petto e le braccia, mentre una rete avvolge le gambe.

Il guscio di metallo e tessuto simile a un'armatura collega dinamicamente la figura al suo ambiente circostante: una bidirezionalità ambivalente e visivamente sorprendente. Ciò che restringe e ferisce la figura estende anche in modo previdente il suo corpo nello spazio circostante. Contenitore di materiale sapientemente accumulato e sistemato per colpire il mondo che lo circonda, la figura di Boma appartiene a una categoria di oggetti chiamati minkisi (sing. Nkisi), in lingua Kikongo. I Minkisi sono combinazioni complesse di ingredienti concreti e astratti che addestrano i praticanti composti per catturare e dirigere forze invisibili verso obiettivi particolari. Non erano né oggetti di culto, né figurazioni di spiriti o dei, ma potenziavano strumenti di azione o protezione.

Una sottocategoria di minkisi, le figure delle unghie sono arrivate all'attenzione europea in un momento caratterizzato dall'ascesa del colonialismo imperiale: un contesto in cui hanno immediatamente acquisito, tra i loro nuovi spettatori di estranei, fuorvianti e durature strutture interpretative. Denominati come idoli dai missionari a causa delle loro occasionali forme umane o animali, erano anche lucidati come feticci da ufficiali e commercianti coloniali che li hanno letteralmente e metaforicamente catturati come prova catartica che il loro assalto nella regione era, in effetti, una crociata per civiltà e contro l'oscurantismo. Nella loro ricerca dell'evangelizzazione, alcuni missionari hanno comunque lavorato assiduamente per raccogliere e registrare informazioni sugli oggetti che hanno cercato di sopprimere. Tuttavia, in una visione del mondo governata dalle idee hegeliane dell'Africa come un luogo senza storia, non è emersa una domanda in queste e relative indagini: quella delle origini di nkisi in generale, e dell'uso delle unghie in alcuni di essi in particolare.

Quali eventi, quali circostanze, ci si chiede, avrebbe potuto stimolare innovazioni visive e rituali del tipo che avrebbe dato origine alla produzione di oggetti visivamente sorprendenti e socialmente importanti come le figure delle unghie? Le migliaia di pagine che gli europei e gli abitanti locali hanno scritto sulla regione dalla fine del XIV secolo non menzionano nulla di simile a questi straordinari oggetti, mettendo in evidenza forti prove che tali figure non esistevano o almeno non giocavano un ruolo significativo e altamente visibile prima del diciottecento. È l'ufficiale della marina britannica James Tuckey a darci la prima descrizione di figure di chiodi (1816) nel suo rapporto sui suoi viaggi alla foce del fiume Congo. "Ogni villaggio" ha scritto "ha un grande bacio [...] È la figura di un uomo, il corpo bloccato con pezzi di ferro, piume, vecchi stracci, ecc. e non assomiglia affatto a uno dei nostri spaventapasseri. "

L'ambiente visivo e spirituale che circondava la creazione delle figure di chiodi erano quelli in cui il cristianesimo aveva avuto un ruolo di spicco dal 1500 circa. Il regno di Kongo che governava e influenzava culturalmente gran parte dell'Africa centro-occidentale nel primo periodo moderno (16th - 18th secolo), professò il cristianesimo e sviluppò una cultura visiva cristiana distintiva in cui crocifissi e figure di santi giocavano un ruolo di primo piano. Alcuni studiosi hanno suggerito una lettura delle unghie minkisi come derivato da o collegato a crocifissioni e agiografie cattoliche, ma poco che sappiamo fino ad ora sostiene questa idea. Ciò che accomuna i crocifissi di Kongo Christian e le figure di chiodi del Bakongo è un'abilità simile che i loro produttori hanno dimostrato di usare (alle loro condizioni) motivi e materiali visibilmente estranei. Una caratteristica sorprendente del Boma nkisi, ad esempio, è la sua elaborata combinazione di tessuti locali e stranieri e oggetti metallici, che lo rende sia un pezzo a terra locale che una vetrina di ampi orizzonti cosmopoliti dei suoi produttori e degli utenti. Dopotutto, i governanti di Boma e dintorni avevano avuto a che fare con commercianti stranieri per decenni, se non per secoli; gestire le loro attività e desiderare le importazioni che intrecciavano in ogni aspetto della loro vita politica e cerimoniale. Le figure delle unghie riflettono questo contesto, anche se la loro dimensione visibilmente estranea è rimasta invisibile agli osservatori europei le cui idee preconcette su una regione si sono ostinatamente avvicinate come il "cuore dell'oscurità", accecato anche da dichiarazioni visive così spettacolari.

Molto è rimasto da scoprire sulle origini delle figure delle unghie come genere visivo e strumento spirituale e sulla natura della loro relazione con l'ambiente artistico, religioso e materiale che ha preceduto il periodo in cui regnarono sulle società dell'Africa centro-occidentale.

Riunire figure di chiodi e l'arte cristiana di Kongo non disegna una storia di origini o derivazioni, ma, presa a livello di processo, rivela come entrambe le categorie derivano e testimoniano la capacità e il talento di uomini e donne di Kongolese di abbracciare la novità , gestire il cambiamento e rifondere materiali estranei in oggetti e forme propri.

- Cécile Fromont

Cécile Fromont fa parte della facoltà del dipartimento di storia dell'arte dell'Università di Chicago. La sua attività di scrittura e insegnamento si concentra sulla cultura visiva, materiale e religiosa dell'Africa e dell'America Latina, con un'enfasi speciale sull'inizio del periodo moderno (1500-1800 circa) e sull'Atlantico di lingua portoghese Mondo. Il suo primo libro The Art of Conversion: Christian Visual Culture nel Regno di Kongo è stato pubblicato nel 2014 da la University of North Carolina Press per l'Omohundro Institute for Early American History.