Toufic Beyhum, Amoji LOL, 2017-2018. © Toufic Beyhum

Ma come faccio veramente sentire?

Le "maschere Amoji" di Toufic Beyhum rappresentano lo scontro tra cultura tradizionale e moderna

Sovvertito dal suo originale giapponese 'moji' (che significa lettera o carattere) e 'emoji' (una piccola immagine digitale o icona usata per esprimere un'idea o un'emozione) - 'amoji' deve quindi riferirsi a un carattere che manca, senza, o separato da un'idea o da un'emozione.

"Amoji" - come "amorale", "asessuale", "asimmetrico" - implica che il soggetto della parola è separato dall'essenza stessa di cui è composto. La 'a', posta davanti a queste parole, sovverte strategicamente il significato dal suo significante, forse dimostrando che, come Ferdinand de Saussure, “la connessione tra il significante e il significato è arbitraria”.

Toufic Beyhum, Amoji Mask Embarressed, 2017 - 2018. © Toufic BeyhumToufic Beyhum, Maschera Amoji Embarressed, 2017 - 2018. © Toufic Beyhum

'Amoji Masks' - il titolo dell'ultima serie di fotografie di Toufic Beyhum - è stato ispirato dalla connettività in continua crescita attraverso il continente africano e dall'inevitabile scontro tra culture moderne e tradizionali. Beyhum ha incaricato giovani artisti namibiani di ricreare emoji familiari in uno stile di "maschera africana" utilizzando materiali sia riciclati che tradizionali della Namibia. Una volta completate, Beyhum ha viaggiato attraverso il paese e ha modellato queste maschere 'Amoji' su persone normali: a metà dei soggetti è stato chiesto di scegliere quale emoji li rappresentava meglio e l'altra metà ha scelto le maschere in base ai loro vestiti o all'ambiente circostante.

Il risultato è enigmatico. In un'immagine, Maschera Amoji imbarazzata - forse uno dei più esplosivi - un uomo è in uniforme con in mano una radio portatile e indossa un 'Amoji' riconoscibile come l'emoji 'imbarazzato'. La figura e 'Amoji' sono in netto contrasto tra loro: un uomo adulto in uniforme, di solito letto in una posizione di autorità, coerente nel comportamento o nell'opinione, forse non sarebbe soggetto a imbarazzo - definito dal dizionario Merriam-Webster come "Una confusione o disturbo della mente". Si trova al centro dell'obiettivo della telecamera, incorniciato da una porta chiusa e da un tubo di scarico, e apparentemente si ritrae imbarazzato per la tensione tra chi è, ciò che sente e la sua espressione consumata.

Qui, mentre l'uomo guarda imbarazzato, i suoi vestiti e la posa raccontano una storia diversa - Beyhum ha sovvertito con successo la semiotica associata sia all'uniformità che all'imbarazzo e sfida i suoi spettatori a ripensare a come leggiamo i simboli, le immagini e le icone di tutti i giorni - pure come come ci vediamo.

Toufic Beyhum, Amoji Mask Laughing & Crying, 2018. Per gentile concessione dell'artista. © Toufic BeyhumToufic Beyhum, Maschera Amoji che ride e piange, 2018. Per gentile concessione dell'artista. © Toufic Beyhum

Un'altra fotografia, Maschere Amoji LOL e Piangere, vede due scolari, anche loro vestiti in uniforme, che indossano emozioni opposte a forma di 'Amojis' sui loro volti. Il ragazzo a sinistra ha scelto l'emoji "grande sorriso", mentre il ragazzo a destra è adornato da "angoscia". Anche in questo caso, i loro vestiti rivelano un senso di uguaglianza, equivalenti e coerenza, e sono giustapposti alle icone esagerate che rappresentano la felicità e la tristezza. Nella sua esagerazione, la fotografia allude a ciò che potrebbe nascondersi dietro le nostre espressioni facciali "normali" e il linguaggio del corpo: la maschera che tanti indossano potrebbe essere solo una facciata che nasconde i nostri veri sentimenti.

In una terza fotografia Maschera Amoji che piange, un ragazzino appena vestito si inginocchia sulla sabbia della spiaggia, apparendo accartocciato per la disperazione, mentre la sua maschera "Amoji" versa un'enorme lacrima carica di emozione. Gli angoli della sua bocca "Amoji" erano così rivolti verso il basso da allinearsi con la direzione delle sue ginocchia ossute; i suoi occhi di legno spalancati e sconvolti sotto le sopracciglia si alzarono allarmati. L'immagine, ovviamente, è un'interpretazione eccessivamente esagerata dell'angoscia, e forse offre allo spettatore una visione di una connessione arbitraria tra il significante e il significato.

Le "Amoji Masks" di Beyhum trovano la loro forza e sovversione nell'iperbole. Sono enormi rispetto alle teste umane della vita reale e offrono un'estrema opposizione o un'amplificazione della semiotica dell'ambiente della fotografia. Le fotografie sovvertono strategicamente il significato dal suo significante e fanno riferimento a un personaggio che è separato dall'emozione che l'accompagna - una critica dell'uso capriccioso degli emoji da parte dell'umanità nel significare le emozioni umane.

Toufic Beyhum, Amoji Mask Crying, 2017-2018. © Toufic BeyhumToufic Beyhum, Maschera Amoji che piange, 2017-2018. © Toufic Beyhum

Beyhum ha anche scelto di rappresentare altri emoji iconici, quasi come si fotograferebbe una natura morta, un prodotto o un oggetto. Ciò è evidente nella sua scelta di fotografare gli emoji delle mani: in un'immagine, Bicipite flesso Amoji, un braccio muscoloso e nero sporge attraverso un panno giallo a motivi geometrici in rappresentazione dell '"emoji muscolare" (potere, senza dubbio); in un altro, Mani piegate Amoji, due braccia avvolte in una camicia blu abbottonata fanno scivolare le mani l'una contro l'altra in "preghiera".

Questi segni della mano e del corpo parlano dei gesti non verbali e non facciali che associamo a idee o emozioni e, presi su uno sfondo di tessuti tradizionalmente "africani", rendono omaggio a famosi fotografi di studio in Mali. Più fugaci delle immagini in posa con "Amojis", gli emoji della mano di Beyhum catturano il significato di un linguaggio universale con il segno inimitabile dell'Africa.

La scelta di fotografare i suoi 'Amojis' sulle persone che svolgono la loro vita quotidiana può sembrare arbitraria, ma le immagini si presentano come potenti metafore del rapporto unico dell'Africa con il resto del mondo. Combinando i materiali tradizionali namibiani con gli emoji, Beyhum ha trasformato l'immagine universale di un'emoji in un'immagine immediatamente riconoscibile come motivo africano, rimanendo allo stesso tempo fedele alle caratteristiche distintive di queste piccole icone digitali; e rivendicare l'Africa nella narrativa globale in cui le culture moderne e tradizionali si scontrano.

Toufic Beyhum, Amoji Folded Hands, 2017 - 2018. © Toufic BeyhumToufic Beyhum, Mani piegate Amoji, 2017 - 2018. © Toufic Beyhum

Toufic Beyhum, Amoji Flexed Bicep, 2017 - 2018. © Toufic BeyhumToufic Beyhum, Bicipite flesso Amoji, 2017 - 2018. © Toufic Beyhum

Ellen Agnew è una scrittrice ARTE AFRICAla redazione.

IMMAGINE IN PRIMO PIANO: Toufic Beyhum, Amoji LOL, 2017-2018. © Toufic Beyhum