Ben Osaghae (1962-2017)

Di Jess Castellote

Sono passati meno di quattro mesi da quando abbiamo pianto la morte di Sammy Olagbaju, meno di due da quando Rasheed Gbadamosi è morto e ora ci troviamo di fronte alla morte di Ben Osaghae. Rasheed, lo conoscevo bene, ma Sammy e Ben erano amici personali. Nel 2012, con l'aiuto di Sammy, ho pubblicato un libro: “Nigerian Contemporary Art in Lagos Private Collections”. Solo un paio di anni fa, Akinyemi Adetunji e io abbiamo scritto “Ben Osaghae. Visual Chronicles of a society in flux ”, un libro monografico su Ben.

AA Newsletter 2017 Jan31 Ben1Tutte le immagini per gentile concessione di Jess Castellote.
Osaghae è stato probabilmente il disegnatore più dotato che la Nigeria abbia avuto negli ultimi tempi, ma soprattutto era un narratore. Era l'artista-veggente e l'artista-profeta della sua società. Di solito nelle sue opere c'era una “narrativa”, ma per niente lineare, inequivocabile o diretta. Nelle sue opere c'è sempre un'ambiguità di significato che sfida lo spettatore a interpretare metafore e scoprire riferimenti sottili. Non era uno che assillava i suoi dipinti con dettagli precisi o accurati nel tentativo di far passare il suo messaggio; ha semplicemente suggerito. Qualcuno potrebbe leggere le sue opere come pigre, o addirittura incomplete, ma è questa qualità che si presta a molteplici interpretazioni.Ben Osaghae è stato, senza dubbio, una delle figure più importanti di una generazione di artisti nigeriani nati negli anni intorno all'indipendenza del paese nel 1960. Per tre decenni intensi, Osaghae ha raccontato le avventure e le disavventure della sua terra e del suo popolo; lui, come pochi suoi colleghi e contemporanei, rimase attento agli sviluppi sociali e culturali del suo ambiente. Per gli espressionisti astratti della metà del secolo scorso, c'era l'opera d'arte e lo spettatore. Mark Rothko si riferisce all '“esperienza consumata tra immagine e spettatore. Niente dovrebbe frapporsi tra la mia pittura e lo spettatore. " Per Osaghae c'era un altro elemento: la realtà sociale; e il dipinto era un mezzo tra lo spettatore e quella realtà. Attraverso le sue opere, ha comunicato; commentò quello che stava succedendo intorno a lui. Si trovava a cavallo della sottile divisione tra l'artista come creatore di oggetti autoreferenziali e l'artista come comunicatore.

Era sempre alla ricerca di miserie e gioie sociali o personali, con una piena consapevolezza dei limiti e della debolezza della natura umana. Osaghae li ha catturati a volte con il freddo distacco di uno storico e altre volte con il fuoco di un riformatore sociale. Ricordo bene come, mostrandomi nel suo studio un dipinto su NEPA, esclamò con il suo solito modo energico: "come può qualcuno continuare a dipingere paesaggi quando non abbiamo elettricità per giorni?" Le opere di Osaghae sono indissolubilmente legate alla società in cui sono state prodotte. Sono “politici”, non perché propongono soluzioni specifiche, di parte, all'organizzazione e al governo della società, ma perché fanno sempre riferimento alla “polis”.

Sammy e Ben erano un collezionista speciale e un artista speciale. Sammy, sinceramente, si preoccupava dell'arte e degli artisti. Non ha messo insieme una meravigliosa collezione come investimento o come veicolo per proclamare il suo status e nutrire il suo ego. Ben si preoccupava dell'arte e dei suoi concittadini. Pochi artisti contemporanei nigeriani sono stati così indipendenti dai dettami del mercato dell'arte come lui. Cercare di accontentare il mercato non era una motivazione per lui. A volte era un cronista, che ci raccontava una storia; altre volte era un voyeur. I suoi dipinti erano, il più delle volte, uno strumento di critica sociale. Ha dipinto con una "prospettiva fotografica". Non ha descritto in dettaglio; ha semplicemente suggerito. C'è una grande empatia nel modo in cui guardava le persone rappresentate nelle sue opere. Ha documentato le loro lotte e ha offerto un commento sociale. Nella sua serie sugli animali, ad esempio, fa satira sui politici corrotti che usano le loro posizioni per arricchimento personale. Le sue figure sono sempre vicine allo spettatore, come istantanee a distanza ravvicinata. Presta grande attenzione alle espressioni, ai sentimenti e ai gesti drammatici, traendo ispirazione dagli eventi della vita quotidiana. Spesso le sue figure sono in movimento e guarda ripetutamente i bambini che giocano.

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Ben Osaghae, Prison Choir, 2003. Olio su tela.

Man mano che è maturato artisticamente, soprattutto nel suo periodo migliore, il 2000-2010, le sue figure umane sono diventate sempre più cariche emotivamente. Nel cercare di dare un significato al grappolo di forme, linee e macchie di colore sulla tela, sono stato tentato di inclinare il dipinto, capovolgerlo sui lati, ruotarlo o, almeno, inclinare la testa e l'angolo di visione. Una preoccupazione ricorrente per la condizione umana pervade le sue opere. Per anni c'erano sempre dei gruppi nei suoi dipinti. Solo più tardi compare la solitaria figura umana.

Nelle opere di Ben Osaghae, la "distanza psicologica" tra lo spettatore e la scena è crollata. Lo spettatore si ritrova immerso nella scena. Osaghae mi ha raccontato molte volte come dipingeva a memoria. Riuscì a farlo perché era un ottimo disegnatore con un dono misterioso per ritrarre la figura umana anche nelle posizioni più contorte o dalle angolazioni più insolite. Dopo i suoi primi anni di formazione, Ben non ha mai dipinto un paesaggio, un autoritratto. Non dipingeva all'aperto. Ha preferito lavorare nel suo studio, abbozzare alcune idee dalla memoria e svilupparle sulla tela. I suoi lavori a volte sono divertenti, giocosi e spensierati, ma non sono mai banali. La personalità appassionata e intensa di Osaghae non lascia molto spazio a opere superficiali ridotte a mera decorazione. Con ogni dipinto voleva dire qualcosa. Voleva costringere lo spettatore ad affrontare una situazione e prendere una posizione. Non c'era spazio per la neutralità. Ecco perché un'analisi formale dei suoi quadri non è mai sufficiente per comprenderli e apprezzarli appieno.

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Ben Osaghae, Lo Food League, 2004. Olio su tela, 139.7 x 155 cm.

Nelle sue opere non c'è horror vacui - la paura del vuoto - che sembra attanagliare molti artisti contemporanei nigeriani dalle inclinazioni più “decorative”. Non ha paura di lasciare ampie aree della tela ricoperte da un unico colore di sfondo. Per questo le sue figure umane sembrano spesso “fluttuare” in un contesto indeterminato, distaccate dall'ambiente circostante. Il colore gioca un ruolo centrale in tutte le sue opere, ma il disegno è l'ancora che le tiene ferme. Le sue linee diventano contorno, segno, schizzo, contorno, testo, graffiti o confine. Nelle sue opere migliori, la linea rimane chiara sotto i bordi frastagliati delle masse di colore. A causa degli sfondi piatti i personaggi dei suoi dipinti vengono portati in primo piano. Dipinge con pennellate ampie e grande intensità gestuale. Indubbiamente, questo modo di dipingere lo ha aiutato a trasmettere l'intensità emotiva dei soggetti.

Gli storici dell'arte avranno bisogno di tempo per scrivere sull'eredità di Osaghae, sul suo posto nell'arte contemporanea nigeriana, sulla sua influenza su altri artisti e sul suo contributo al discorso artistico nigeriano. Ma, senza dubbio, nei suoi tre decenni di produzione artistica, ha lasciato un segno. Nessun altro artista nigeriano è stato in grado di ritrarre così vividamente la vivacità, la complessità e la vivacità della vita di Lagos. A volte questo è stato fatto solo attraverso una piccola "vignetta" con uno dei due personaggi; altre volte è un intero tableau degli abitanti della città. Ma è stato sempre fatto con la sicurezza e la sicurezza di sé di un cronista visivo che si è rivelato essere uno straordinario disegnatore.
L'ho visitato con un paio di amici pochi giorni prima di Natale. Sebbene, chiaramente, non stesse perfettamente bene, è rimasto la persona irascibile e polemica che conosco dal 2004, quando ho organizzato a LBS una mostra intitolata "Without Borders" con quattro artisti non così famosi come lo sono oggi: Ben Osaghae , Kainebi Osahenye, Rom Isichei e Wole Lagunju.
La Nigeria ha perso un uomo buono e un artista eccellente. Ci mancherà. Ho perso un amico. Mi mancherà.

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