Artista non registrato, Xhosa. (Collare). Filo, perline di vetro, 14.4 x 40 cm. Metà del XX secolo Immagine gentilmente concessa dalla Standard Bank African Art Collection (Wits Art Museum).

Beadwork

Inventare "tradizioni africane" in Sud Africa

Molti sudafricani amano parlare delle loro tradizioni e delle loro culture, in modo specifico per il loro particolare gruppo etno-linguistico (ad esempio Zulu, Xhosa o Pedi). Eppure molti li sentono anche abbastanza generici (se sono neri sudafricani di origine africana autoctona) da essere considerati “africani”.1 Molte tradizioni vengono invocate, di fronte alla modernità apparentemente "occidentale", per ripristinare o sostenere un senso di identità e eredità africana pre-coloniale e pre-moderna. I tradizionalisti affermano che le loro usanze sono "secolari" e quindi autentiche. Tuttavia, tali affermazioni sono difficili da dimostrare se sottoposte a controllo alla luce dei fatti registrati, inclusa la storia orale indigena. Il fatto che il confronto con la storia documentata possa spostare, in direzioni scomode, il senso di proprietà inculcato dalle persone dei materiali e dei progetti che costituiscono le forme tradizionali, non scusa, tuttavia, ignorare la storia. Una delle tradizioni creative sudafricane con una tale storia è il lavoro di perline.

In quasi tutti i musei etnologici del Sud Africa e nel cuore coloniale del Regno Unito e dell'Europa, ci sono collezioni di perline sudafricane. I loro pezzi costitutivi sono stati realizzati da donne che parlavano lingue diverse, e il personale del museo li ha quindi identificati come "Zulu", "Xhosa", "Ndebele", "Tsonga-Shangane", "Swazi" o "Sotho". A volte queste ampie divisioni etno-linguistiche sono ulteriormente suddivise - per esempio nella categoria "Xhosa", "Mpondo", "Mpondomise", "Thembu", "Gcaleka" e "Mfengu" (tra gli altri) si distinguono l'uno dall'altro - per riflettere alcune delle sfumature storico-politiche nascoste da un'ampia classificazione etno-linguistica. Collezioni simili sono ora ospitate in alcuni musei d'arte sudafricani, sottolineando la prassi estetica rappresentata dalla lavorazione delle perline piuttosto che il suo uso ampiamente "culturale" come indicatore di identità. Insieme, gli oggetti nelle collezioni dei musei - per lo più invisibili, sepolti nei magazzini, ma anche schizzati come immagini su libri da tavolino e online - costituiscono una prova fisica delle tradizioni di perline della regione. La loro generale invisibilità contemporanea nasconde anche la storia della perlina, i modi in cui sono state inventate le sue tradizioni e la vasta gamma di forme coinvolte.2

Nelle società africane in passato, materiali di molti tipi potevano essere messi insieme per essere indossati intorno al corpo. Tali pratiche di ornamento potrebbero essere iniziate già 50000 anni fa, quando gli abitanti della grotta di Blombos nel Capo hanno praticato fori attraverso le conchiglie, le hanno decorate con ocra e le hanno legate insieme. Nel tempo, e in tutto il mondo, gli esseri umani hanno modellato perle di pietra, argilla, ossa, conchiglie e altri materiali organici. Ovunque gli esseri umani creassero perline, le usarono infilate insieme in modalità di varia complessità, principalmente per adornare i loro corpi. I primi esempi di forme complesse lo attestano, e includono i collari realizzati per i membri della nobiltà nell'antico Egitto.3

Le persone nell'Africa subsahariana non utilizzavano il tipo di maiolica (argilla cotta smaltata) utilizzata per la produzione di perline nell'antico Egitto e le perle di pietre preziose erano in quantità limitata. Piccole quantità di perle d'oro trovate negli scavi archeologici a Mapungubwe, Great Zimbabwe e Thulamela sono senza dubbio di fabbricazione locale. In questi siti è stato trovato anche un gran numero di perle di vetro importate, il che indica che gli abitanti hanno acquisito perle di vetro almeno dall'800 d.C. in poi. È quasi impossibile stabilire quale tipo di ornamento del corpo i popoli di queste civiltà in stile Zimbabwe realizzati con le perle di vetro, ma è probabile che fossero generalmente riservati ai membri delle classi superiori. Questo era certamente il caso delle perle di vetro tubolari blu e verdi, chiamate 'perle d'acqua' (vhulungu vha madi) indossato in stringhe raggruppate da membri di Venda, Lobedu e alcune famiglie reali del Nord-Sotho.4 Allo stesso modo, solo i membri dei gruppi favoriti dal decreto del sovrano nel Regno Zulu di Shaka (circa 1800 d.C.) potevano avere ornamenti di perline.5 La produzione di numerose forme complesse di perline, impiegando diversi punti e tecniche (compresi i telai, ma non in Sud Africa) era possibile su vasta scala solo con grandi quantità di perle di vetro che erano coerenti per dimensioni e colore. Quando Shaka impose le sue leggi suntuarie contro l'uso generale delle perline, le perline di vetro erano già più ampiamente disponibili.

Artista non registrato, Zulu. (Cintura). Filo, perline di vetro, spago. 13 x 71 cm. Fine del XIX secolo Collezione di arte africana della Standard Bank (Wits Art Museum). Artista non registrato, Zulu. (Cintura). Filo, perline di vetro, spago. 13 x 71 cm. Fine del XIX secolo Collezione di arte africana della Standard Bank (Wits Art Museum).

Viaggiando dall'Europa all'Africa, i commercianti di perline presero tre rotte: una attraverso il Sahara utilizzando il trasporto di animali da soma, la seconda lungo la costa orientale su piccole navi arabe e la terza, dal XIV secolo in poi, lungo la costa occidentale africana e intorno a la costa orientale su barche europee più grandi. Non solo era molto più facile trasportare un gran numero di perle di vetro su quest'ultimo, ma una volta sbarcati nei porti dell'Africa meridionale venivano trasportati, dall'inizio del 14, da carri trainati da buoi verso l'interno.6 Non solo i commercianti, ma anche i missionari, hanno aumentato la distribuzione di perle di vetro. Il numero crescente di africani neri spinti al lavoro salariato dagli anni '1850 in poi, in particolare a Natal, formò un mercato pronto per questi articoli, specialmente in quegli spazi dove le leggi suntuarie non erano in vigore. È quindi all'inizio del 19 ° secolo che bisogna guardare per trovare l'inizio delle tradizioni di perline che ai sudafricani piace pensare come forme di eredità secolari. Questi sono, oggi, per lo più conservati nei musei e le versioni moderne vengono indossate solo in occasioni speciali.

Esattamente ciò che ha innescato la "corsa di perline"7 che è continuato per i due secoli tra il 1800 e il 1980 (con echi ancora persistenti) è difficile da stabilire. Quello che è certo, tuttavia, è che le perline di vetro, insieme al filo di cotone importato e agli aghi, hanno permesso alle donne nere sudafricane di creare nuove forme straordinarie di perline per adornare i loro corpi e quelli dei loro familiari.

Gran parte della fotografia di perline utilizzata per illustrare le pubblicazioni sulle tradizioni di perline mostra gli oggetti su sfondi neutri, enfatizzando la loro arte, le loro qualità tecniche ed estetiche. Visualizzarli in questo modo consente l'identificazione di stili formali, colori e design, tecniche ed esecuzione. Ma nega anche il loro legame essenziale con i corpi delle persone che li indossavano. In passato, la perlina sudafricana non è mai stata realizzata come qualcosa di astratto dai corpi. Gli articoli di perline venivano indossati in vari modi, segnando e mascherando, enfatizzando diversi aspetti dei corpi che adornavano. Sia nel modo in cui erano indossati, sia nei modelli che usavano, gli articoli di perline erano importanti indicatori visivi dei ruoli sociali e delle posizioni di chi li indossava, creando identità comuni e unità politico-religiose. È in parte in questi ruoli distintivi che la pretesa di beadwork di essere "tradizionale" si trova.

Fino a poco tempo fa, tutte le immagini di neri sudafricani che indossano decorazioni di perline sono state prodotte da agenti coloniali bianchi, visitatori o coloni. Tra le prime immagini visive pubblicate di perline realizzate e indossate da persone di colore nell'Africa meridionale ci sono le incisioni nel racconto di Ludwig Alberti (1968) dei suoi viaggi come ufficiale tra i parlanti di isiXhosa nel 1807, originariamente pubblicato in tedesco nel 1810.8 Sono state seguite dalle immagini nel racconto di Gardiner (1836) del suo soggiorno missionario a Natal e, in particolare, dalle immagini di George Ffrench Angas dai suoi viaggi nel 1849.9 Queste fonti offrono prove degli usi a cui le donne sudafricane mettono perle di vetro importate all'inizio della nuova tradizione di perline. Mentre le immagini pubblicate di Angas sono basate su disegni e soggette a inevitabili distorsioni attraverso la lente coloniale, molti dettagli sono confermati da elementi raccolti di perline, le prove concrete, per così dire. Questi ultimi, forme materiali e disegni, possono essere datati in modo sicuro solo a partire dal 1850 in poi, quando funzionari coloniali, missionari, avventurieri e commercianti iniziarono a raccoglierli. È anche possibile abbinare pezzi con oggetti in fotografie scattate a popolazioni indigene dal 1860 in poi e quindi tracciare storie che vanno oltre la speculazione.

Le prime collezioni di perline provenienti da particolari posizioni geografiche mostrano diversità di colori, motivi e tecniche. Ciò riduce al minimo la possibilità che il lavoro di perline fosse chiaramente collegato all'identità etnica sin dai suoi inizi. Nel corso del XIX secolo, sembra che i perline abbiano sperimentato modelli e colori senza la necessità di conformarsi a particolari tendenze locali. È quindi molto difficile stabilire se alcuni pezzi siano stati realizzati da e per isiZulu o isiXhosa, ad esempio. I pezzi di perline della metà del XIX secolo sono documentati in gran parte dalle popolazioni costiere, i cui contatti con i commercianti europei e l'accesso a perline, precedenti a quelli di altri gruppi dell'entroterra. A volte è chiaro che le fotografie in studio della metà della fine del XIX secolo che presentano giovani vestiti con più strati di perline, sono state etichettate in modo da identificare la persona e la perlina come identificabili etnicamente. Ma il confronto ravvicinato di questi con immagini che si dice rappresentino persone di un'altra appartenenza etnica, spesso svela questi tentativi di classificazione. Lo stesso tipo / modelli di perline appaiono su persone che si dice rappresentino diverse etnieSi dice che es, o le stesse persone che indossano perline diverse, abbiano un'origine etnica diversa. L'analisi di tali immagini dimostra l'incertezza del terreno su cui sono mappate le tradizioni di perline.10

Artista non registrato, Zulu. (Cintura). Filo, perline di vetro, spago. 13 x 71 cm. Fine del XIX secolo Collezione di arte africana della Standard Bank (Wits Art Museum).

Artista non registrato, Zulu. (Cintura). Filo, perline di vetro, spago. 13 x 71 cm. Fine del XIX secolo Collezione di arte africana della Standard Bank (Wits Art Museum).

Modelli etnici chiaramente identificabili nel lavoro di perline emergono solo all'inizio del XX secolo, parallelamente alle divisioni etniche sempre più rigide e generalizzate delle persone sotto il regime coloniale. Linee chiare che iniziano a essere tracciate, negli anni precedenti e successivi al Land Act del 20, separano Zulu da Xhosa, Tswana da Sotho, Ndebele da Ntwane, con Venda e Tsonga-Shangaan su un arto. Allo stesso tempo, incorporano sotto il termine "Zulu" persone che non si sentono di appartenere a quel luogo, o sotto il termine "Xhosa", persone Mpondo e Mpondomise che, per tutto il XIX secolo, erano state chiamate separate dagli altri parlanti isiXhosa . Questo appiattimento della differenza ha consentito la formazione di identità politico-etniche più ampie e chiaramente separate che dovevano essere contrassegnate visivamente attraverso particolari forme di perline.

Alcune forme di perline sono realizzate solo da particolari gruppi etnici, ma altre sono condivise da molti. I grembiuli anteriori da donna Ndebele, ad esempio, sono realizzati solo da e per le donne Ndebele, in modelli distinti nelle diverse fasi della vita, e sono immediatamente riconoscibili dalla forma dei grembiuli così come dai colori, disegni e tecniche delle perline che li adorna.11 Gli artisti di perline Ndebele hanno sviluppato i loro disegni e tecniche di perline nel corso del 20 ° secolo, con preferenze cromatiche che si spostano drasticamente dai campi prevalentemente bianchi con motivi di colore minimi, ai disegni verde intenso, viola e blu che sono venuti a dominare le perline Ndebele dagli anni '1950 in poi.

D'altra parte, i colletti simili a pizzi che sono più strettamente associati ai parlanti isiXhosa, sono tra le prime forme raccolte a Natal, come nel caso di uno al British Museum che fu esposto all'Esposizione Internazionale di Londra nel 1862. Colletti simili che utilizzano una tecnica a punto rete o ad anello sono stati realizzati anche da altoparlanti isiXhosa almeno dal 1890, ma in perline prevalentemente blu, rosa e bianche, a volte con aggiunte di nero. Questi collari sono sufficientemente distintivi per avere un'identità etno-linguistica, e tuttavia non sono unici. siNdebele e seSotho-speakers creano le proprie versioni. Inoltre, è probabile che l'idea di tali collari di perline derivasse da fonti europee, a loro volta influenzate dai modelli di collari dell'antico Egitto recuperati da siti archeologici durante il 19th secolo.12 Nei collari "Xhosa", era la coerenza della scelta del colore e degli elementi di design che consentivano una continuità sufficiente per conferire a tali beadwork una posizione di "tradizione".

Perché i corpi sono l'ancora a cui sono legate tutte le tradizioni di perline nell'Africa meridionale saldamente attaccate, molte delle tecniche utilizzate sono legate a forme che si adattano al corpo. Eppure ci sono anche differenze distinte nell'approccio tra le diverse società dell'Africa meridionale. Tra i relatori isiXhosa, dove i tessuti importati iniziarono a sostituire gli indumenti di pelle dall'inizio del 1800 in poi, il lavoro di perline era in gran parte limitato alle forme di tessuto di perline che potevano essere indossate sulle parti esposte del corpo o su indumenti di stoffa.13 I parlanti siNdebele e gli oratori isiZulu svilupparono tecniche che includevano forme più vecchie di miglioramento del corpo. Ad esempio, nella forma chiamata umbhijo, artisti di lingua isiZulu avvolgono fili di perline attorno a corde d'erba cilindriche già utilizzate in una varietà di modi tradizionali. I primi esempi della tecnica sono visibili nelle immagini di Angas (1849) di uomini di lingua isiZulu nelle vicinanze di Natal.14 Qui le corde si uniscono per formare la parte superiore dei grembiuli posteriori che coprono i glutei, una tecnica vista anche nelle cinture delle guaine dalla fine degli anni '19th collezioni del secolo. Artisti di perline in un gran numero di diverse comunità politiche di seSotho-lingua hanno realizzato anelli per il corpo e il collo usando la stessa tecnica e sostituendo le precedenti forme di erba.15 A volte è quasi impossibile distinguere 19 scarsamente documentatith esempi del secolo come appartenenti a un particolare gruppo etnico.

È importante capire che lo sviluppo delle tradizioni di perline in Sud Africa faceva parte di un fenomeno culturale globale negli anni 19th secolo. La lavorazione delle perline fiorì in Europa, stimolata ad esempio in Inghilterra, verso la metà degli anni 19th secolo allentando una tassa suntuaria sul vetro che consentiva l'importazione di grandi quantità di perle dall'Italia e dalla Boemia. Le donne afrikaner in Sud Africa erano anche esperte perline, producendo cappellini, pantofole e borse tra forme di gioielli di perline che paralleli ad alcune forme dell'Africa nera.

Artista non registrato, Xhosa. (Collare). Filo, perline di vetro, 14.4 x 40 cm. Metà del XX secolo Immagine gentilmente concessa dalla Standard Bank African Art Collection (Wits Art Museum).Artista non registrato, Xhosa. (Collare). Filo, perline di vetro, 14.4 x 40 cm. Metà del XX secolo Immagine gentilmente concessa dalla Standard Bank African Art Collection (Wits Art Museum).

I destinatari africani neri di perline, come le loro controparti colonizzate in molte altre parti del mondo, hanno sequestrato questo nuovo materiale e sfruttato il suo potenziale per creare tradizioni nuove ed essenzialmente moderne. Attraverso l'uso di perline per sostituire o completare forme più vecchie, potevano sia modernizzare le proprie sia resistere alle imposizioni culturali europee. Gerald Vizenor, uno studioso e scrittore originario del Nord America, definisce questo processo "sopravvivenza", una combinazione di sopravvivenza e resistenza.16

Eppure le tradizioni così create erano, e sono ancora, anche soggette a cambiamenti coerenti e calcolati, qualcosa che un confronto tra le prime perline e le sue fotografie con gli equivalenti contemporanei rende abbastanza chiaro. Comprendere la fluidità - i tipi di flussi globali che Appiah (1996) suggerisce definiscono la modernità - e l'impossibilità di identità fisse ed essenziali consentiranno ai sudafricani di vedere il lavoro di perline non solo come equipaggiamento etnico per occasioni cerimoniali, né come forme tradizionali consacrate e fisse.17 Le tradizioni di cui fanno parte sono malleabili; hanno storie e hanno iterazioni presenti. Se "appartengono" esclusivamente a qualcuno è oggetto di dibattito. Le opere che racchiudono sono ricche di possibilità per il futuro, ma sono anche oggetti che dovrebbero suscitare un certo grado di meraviglia, del tipo che Alfred Gell (1992) ci chiede di considerare come l '"incanto" che circonda i processi di fabbricazione in cui noi come spettatori non sono esperti.18

Anitra Nettleton è attualmente impiegata presso l'Università di Johannesburg per insegnare arte africana. È anche Professore Emerito presso l'Università del Witwatersrand, Johannesburg. È stata presidente e direttrice del Mellon-Funded Center for Creative Arts of Africa presso il Wits Art Museum (2012-2015). Ha contribuito a fondare la collezione Standard Bank of African Art (1979) presso Wits Art Galleries, ha curato numerose mostre. Ha pubblicato libri, articoli su riviste internazionali e locali e capitoli di libri.

NOTE:

  1. La ricerca per questo articolo è stata condotta come parte di un progetto finanziato da un assegno di ricerca della National Research Foundation (NRF).
  2. La letteratura sulle perline sudafricane sta crescendo. Alcune delle fonti più importanti sono Bedford, Emma (ed) Ezakwantu: Beadwork dal Capo Orientale. Città del Capo: South African National Gallery. Powell, Ivor (1995) Ndebele: A people and their Art. Città del Capo: Struik. ,, a Davison, Patricia. 1993. "Ornamento come arte: una prospettiva etnologica" a Bedford, Emma (a cura di) Ezakwantu: Beadwork from the Eastern Cape. Città del Capo: South African National Gallery. 23-32 si occupa degli aspetti della trasfigurazione di perline all'arte.
  3. Vedi ad esempio il Ampio collare di WAH risalente all'inizio del XIX secolo aEV, che ha una strana somiglianza con molti esempi di "Xhosa". Una succinta storia della produzione di perline e della realizzazione di perline è offerta da Saitowitz (19) nel contesto del Ezakwantu mostra tenutasi a SANG nel 1993-94.
  4. Resta, Hugh. 1932. La Bavenda. Oxford: Oxford University Press.
  5. Klopper, Sandra. 1992. L'arte dei parlanti zulu nel nord del Natal-Zululand. Un'indagine sulla storia della lavorazione delle perline, dell'intaglio e dell'abbigliamento da Shaka a Inkatha. Tesi di dottorato inedita. Johannesburg: Università del Witwatersrand.
  6. Saitowitz, Sharma. 1993. “Verso una storia delle perle di vetro. "A Bedford, Emma (a cura di) Ezakwantu: Beadwork dal Capo Orientale. Città del Capo: South African National Gallery. 35-45; Nettleton, Anitra. 2015. “19th Century Beaded Histories: Tracciare le invenzioni della tradizione attraverso l'immagine fotografica. "In Nettleton, Anitra (ed) Beadwork, Art and the Body: Dilo tše Dintshi / Abundance. Johannesburg: Wits Art Museum e Wits University Press. 9-27.
  7. Kaufman, Carol. 1993. "The Bead Rush: Development of the XNUMXth century bead trade from Cape Town to King William's Town" a Bedford, Emma (ed) Ezakwantu: Beadwork dal Capo Orientale. Città del Capo: South African National Gallery. 47-55.
  8. Alberti, Ludwig. 1986. Conto di Ludwig Alberti della vita tribale e dei costumi della Xhosa nel 1807. Città del Capo: Balkema
  9. Gardiner, Cap. AF 1836. Narrazione di un viaggio nel paese dello Zoolu. Londra: Crofts.
  10. L'analisi critica di tali immagini fa parte di un progetto in corso su cui sto lavorando da tempo. Vedi N Nettleton, Anitra. 2014A. "Scars, Beads, Bodies: Pointure and punctum in XNUMXth century 'Zulu' beadwork and its Photographic imaging." Immagine e testo. 23 pagg. 161-185. Nettleton, Anitra. 2014b. "Donne, perline e corpi: la creazione e il segno della liminalità dei migranti". Studi africani. 73: 3: 341-364. Nettleton, Anitra (a cura di). 2015. Beadwork, Art and the Body: Dilo tše Dintshi / Abundance. Johannesburg: Wits Art Museum e Wits University Press. 9-27.
  11. Powell, Ivor. 1995. Ndebele: Un popolo e la sua arte. Città del Capo: Struik; Smuts, Helene e Mahlangu, Petrus. 2015. "Guardando in profondità il modo in cui mia madre fa il suo lavoro di perline: conversazioni con tre principali artisti di perline di Ndebele." In Nettleton, Anitra (ed) Beadwork, Art and the Body: Dilo tše Dintshi / Abundance. Johannesburg: Wits Art Museum e Wits University Press. 127-143.
  12. Juliette Leeb-du Toit sta ricercando le origini di queste forme di perline in modo più approfondito.
  13. Nettleton, Anitra. 2013. "Jubilee Dandies: Collecting Beadwork in Tsolo, Eastern Cape: 1897-1932" African Arts. 46: 1: 36-49 *
  14. Angas, George Ffrench. 1849. I Kaffirs illustrati. Londra: Hogarth
  15. Riep, David. 2015. "Histories of South Sotho beadwork." In Nettleton, Anitra (ed) Beadwork, Art and the Body: Dilo tše Dintshi / Abundance. Johannesburg: Wits Art Museum e Wits University Press. 50-73
  16. Vizenor, Gerald. Del 2008. Estetica della sopravvivenza: teoria e pratica letteraria. in Vizenor, Gerald (a cura di). Survivance: Narratives of Native Presence, saggi modificati, University of Nebraska Press, 2008. 1-24.
  17. Appiah, Anthony. 1996. Modernità in generale; Dimensioni culturali della globalizzazione. Minneapolis: University of Minnesota Press.
  18. Gell, Alfred. 1992. “La tecnologia dell'incantesimo e l'incanto della tecnologia”. In Jeremy Coote e Anthony Shelton (a cura di) Antropologia, arte ed estetica. Oxford: Clarendon, 40-63.

IMMAGINE IN PRIMO PIANO: Artist Unrecorded, Xhosa. (Collare). Filo, perline di vetro, 14.4 x 40 cm. Metà del XX secolo Immagine gentilmente concessa dalla Standard Bank African Art Collection (Wits Art Museum).