Festival culturale AZASO

Risvegli: impulsi e fili nell'arte di Lionel Davis

Lionel Davis è una figura significativa nei circoli artistici sudafricani. Gli elementi fondamentali della sua biografia personale sono ben noti e il suo contributo come artista è parte integrante dei resoconti di organizzazioni artistiche fondamentali come il Community Arts Project, Vakalisa e il Thupelo Workshop. Di Mario Pissarra.

La sua storia giovanile come residente del Distretto Sei e prigioniero politico lo ha reso una risorsa inestimabile per i progetti sul patrimonio post-apartheid, come i Musei del Distretto Sei e Robben Island. Personaggio carismatico, articolato e socievole, Davis è popolare e rispettato, con una vita pubblica attiva e una presenza mediatica.
Nonostante il suo profilo prominente, l'arte di Davis deve ancora ricevere un'adeguata attenzione da parte di storici dell'arte, critici e curatori. Sebbene molte delle sue opere siano state pubblicate ed esposte a partire dagli anni '1980, sarà difficile trovare qualcosa che possa essere descritto come una riflessione ponderata sulla sua arte. L'assenza di un'analisi critica dell'arte di Davis è dovuta in parte alla sua tendenza a collocare la sua pratica come parte di reti più ampie. Anche la sua decisione di cercare un impiego presso ONG, principalmente come educatore, piuttosto che lavorare a tempo pieno come artista contribuisce a questa carenza. A settantotto anni, attivo dalla sua tarda introduzione alla produzione artistica nel 1977, Davis ha tenuto solo due mostre personali, entrambe relativamente recenti. Resta da svolgere il compito di esaminare la sua arte come un corpo di immagini prodotte in quaranta anni, insieme a una corretta valutazione del suo contributo e valore come artista. Questo breve saggio, insieme alle gallerie online pubblicate dall'Africa South Art Initiative (ASAI), mira ad avviare questo processo, che si spera possa trovare più piena fruizione con una mostra retrospettiva che è nelle prime fasi di pianificazione.
Festival culturale AZASO
Manifesto del Festival Culturale AZASO. Collezione dell'artista. Foto: S Williams.
All'inizio per dare un senso alla carriera di Davis ci sono alcuni ovvi punti di ingresso. Una rapida occhiata suggerisce che la sua opera riflette i capitoli della sua vita. Ci sono storie narrative del Distretto Sei, immagini che ritraggono la prigionia e la storia di Robben Island, grafica e poster "politici" e commenti sociali dalla sua lunga collaborazione con il Community Arts Project (CAP) e opere astratte di Thupelo. Con la sua biografia unica che fornisce un filo per interpretare la sua arte, illustrare la sua narrativa personale presenta un modo ovvio per curare il suo lavoro. In alternativa, si potrebbe iniziare ordinando la sua produzione per media: grafica (serigrafie, principalmente ma non esclusivamente per poster, incisioni, xilografie e mono-stampe, insieme a un discreto numero di incisioni e alcune litografie), dipinti (principalmente acrilici, su carta, cartone e tela e alcuni acquerelli), disegni (matita, carboncino, pastelli, pastelli), collage e opere miste.
Mentre biografia e media presentano due cornici per organizzare e presentare l'arte di Davis, è più gratificante andare più in profondità, cercare le preoccupazioni sottostanti che motivano Davis come artista ed esplorare i modi in cui questi interessi si intersecano tra loro, si sostengono o sono più presenti in momenti particolari.
Ad esempio, l'idea stessa di distinguere tra temi e materiali merita un commento. Una caratteristica comune nel lavoro di Davis è il suo sano disprezzo per la santità dei singoli media. Non ha scrupoli a disegnare o dipingere su una stampa, disegnare su giornali o pagine di un libro stampato, strappare e collage disegni e stampe e incorporare parole, da brevi frasi a interi paragrafi. Ciò che è privilegiato qui è l'atto creativo come processo esplorativo, in cui l'intuizione e il gioco sono costantemente presenti. Questo approccio, come molti sapranno, è fondamentale per i principi originali che informano una delle "case" artistiche di Davis, il laboratorio di Thupelo - per non dimenticare che Thupelo è una parola Sotho che significa "imparare facendo", tra l'altro anche il principio guida originale per la PAC .
Il Risveglio
Il Risveglio, 1995. Litografia, 27 x 33 cm. Collezione dell'artista. Foto: S Williams.
L'idea di apprendere che opera qui riguarda solo in parte questioni "tecniche"; si tratta meno di idee tradizionali di abilità che di crescita. Titoli come The Awakening (1995) e New Dawn (2011), suggeriscono un legame tra l'atto creativo e una ricerca di coscienza. Come idee, risuonano simultaneamente a livello personale e sociale. Questi lavori, insieme alla maggior parte dei pezzi astratti di Davis, sono fortemente evocativi di forme organiche, di movimento, di generazione ...
La crescita che le forme astratte di Davis evoca il progetto nel futuro, affermando la vita come dinamica, ma forniscono anche la prova del loro investimento sostenibile e sostenuto. Molti artisti che scelgono di lavorare in campi correlati, come l'istruzione, subiscono inevitabilmente un calo della produttività. Nel caso di Davis, disegnare regolarmente è stato importante per mantenere lo slancio creativo. Informare le qualità estetiche delle sue opere astratte è un comando di disegno; tra la disciplina del guardare e la libertà offerta dall'enfasi sul processo, c'è un terreno fertile per il comando di linea, forma e colore di Davis per assumere il proprio slancio e affermare il proprio carattere distintivo. Ciò che queste opere rivelano è che i binari tra il disegno osservativo e l'astrazione espressiva e intuitiva possono dissolversi, nel senso che queste due tendenze si alimentano a vicenda.
Il disegno informa anche le incisioni monocromatiche di Davis, dove l'impulso narrativo è fortemente evidente. Nel caso di coloro che ricordano il Distretto Sei, c'è un realismo quasi illustrativo, presentato come rappresentazioni di ambientazioni concorrenti o sequenziali, e aumentato da un uso generoso di testi scritti. Tuttavia, la drammatica giustapposizione di molteplici impostazioni e punti di vista introduce un "insieme" frammentario che ricorda tanto la incompletezza della memoria quanto una simulazione visiva di rottura e spostamento.
Senza titolo
Senza titolo. Matita, 21 x 29.7 cm. Collezione dell'artista. Foto: S Williams.
Attraverso la ricostruzione di una comunità sfollata dall'apartheid, le opere del Distretto Sei di Davis risuonano implicitamente "politiche". Contenuti politici più espliciti compaiono in pezzi che descrivono conflitti violenti tra le forze dell'ordine dell'apartheid e la sua opposizione militante, nonché i manifesti di Davis. Ma soprattutto, la sua politica si manifesta attraverso la sua empatia per le persone che affrontano le sfide di essere vivi, essere affamati, essere depressi o semplicemente affrontare, passare il tempo, aspettare ... Questa preoccupazione è più evidente attraverso il suo interesse a lungo termine per l'imaging dei pendolari dei treni. Da solo pendolare per tutta la vita, Davis ha prodotto numerose opere su questo tema. Probabilmente i più potenti non sono i dipinti o le stampe composti e "finiti", ma piuttosto gli schizzi prodotti in loco dove la sua discreta osservazione di individui e gruppi è abilmente tradotta con mezzi modesti, tipicamente matita o penna su piccoli formati. Sono momenti intimi, apparentemente insignificanti, che affermano la presenza umana ed esprimono un profondo rispetto per la vita delle "piccole" persone. Descrivono anche uno spazio esistenziale e liminale tra destinazioni, spazi carichi di incertezze, siti di speranza e paura, comunità e alienazione. Che queste opere risalgono alla metà degli anni '1980, un periodo di stati seriali di emergenza, informano il loro tono spesso desolato e sottolinea lo spostamento che il viaggio in treno ripete con il suo spostamento tra la città, vietato alla maggioranza e il luoghi desolati in cui molti sono stati trasferiti con la forza. È un segno dell'abilità di Davis che disegni apparentemente semplici possano evocare il trauma della lotta quotidiana che permea la vita di tutti i giorni per le persone "comuni".
È istruttivo considerare l'approccio di Davis ai suoi argomenti di treno con quella che probabilmente era stata una delle sue fonti originali di ispirazione, il dipinto Carro di terza classe (1862-1864 ca.) di Honoré Daumier. Il realista e satirista francese del XIX secolo concepì quest'opera con un pezzo compagno, The First Class Carriage (19), al fine di evidenziare didatticamente il divario tra l'elite e i poveri. Davis mostra poco interesse nel visualizzare un mondo di privilegi di cui non fa parte, usando la sua arte per situarsi socialmente e politicamente. Non sta osservando un'esperienza aliena; sta visualizzando un mondo con cui ha familiarità.
L'uso della sua arte per situarsi socialmente e politicamente informa anche una serie di opere che rivelano l'interesse ricorrente di Davis per la sua identità. Classificato "colorato", Davis ha affrontato la negazione dell'eredità africana che segna molte comunità che hanno abbracciato la nozione di identità colorata. A volte, la dissidenza di Davis assume la forma di rivendicare un'identità africana per il suo lavoro, tipicamente espressa attraverso i titoli, una tendenza più visibile in molte delle sue opere astratte. Altrove, affronta direttamente il pregiudizio di sembrare troppo nero, come con la sua serie Big-Nosed People (2009). E quando Davis incorpora motivi di pittura rupestre nel suo lavoro, crea problemi con l'idea di identità colorata e africana, evidenziando l'assurda esclusione dei discendenti delle prime persone dalle classificazioni legali e comuni dell'identità africana. Allo stesso modo, il suo poster che commemora la storia di Robben Island ci ricorda che furono tre importanti "cacciatori-raccoglitori" i primi prigionieri politici banditi lì.
Maschere 6
Maschere # 6. 69 x 49 cm. Collezione dell'artista. Foto: S Williams.
L'inquietudine da parte di Davis delle identità colorate e africane come separate ha dominato la sua mostra Maskerade all'AVA nel 2008. In questi lavori, Davis ha intrecciato le convenzioni dipinte sul volto del menestrello del carnevale del menestrello di Città del Capo (klopse) con quelle delle mascherate dell'Africa occidentale. Portando in conversazione queste due tradizioni, Davis pone domande su cosa costituisca il mascheramento in Africa. Inoltre, rivendica la presenza di africani occidentali nel mix cosmopolita del Distretto Sei, che gli interessi conservatori hanno ripulito etnicamente come un sito del patrimonio "colorato". Ancora una volta identità, cultura, storia e politica non conoscono confini.
Vanaand Gat die Poppe Dans
Vanaand Gat die Poppe Dans. Linocut, 27.5 x 39.5 cm. Collezione dell'artista. Foto: S Williams.
Osservando il lavoro di Davis, non si può non rimanere colpiti dalla convergenza di abilità, piacere e introspezione. Negli ultimi quarant'anni ha prodotto un ricco archivio, libero da qualsiasi pressione per essere qualcosa di diverso dal significato per il suo viaggio alla scoperta di sé e alla socializzazione. Attraverso questo approccio impegnato alla sua pratica, Davis afferma il potenziale dell'arte come mezzo per dare un senso al mondo e al suo posto in esso.
Mario Pissarra è il fondatore di Iniziativa Africa South Art (ASAI), una NPO registrata che promuove e sostiene lo sviluppo di un discorso critico sulle arti visive in Africa. Contribuendo allo sviluppo di discorsi radicati in contesti precedentemente colonizzati (piuttosto che imposti su), specialmente in Africa, la ricerca, le risorse e l'attivismo dell'ASAI si sforzano verso una visione più inclusiva dell'arte internazionale e della storia dell'arte, informata dal "basso".
Originariamente pubblicato da Africa South Art Initiative (ASAI), insieme a un'ampia documentazione visiva: http://asai.co.za/artist/lionel-davis/