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'Un'altra tradizione trascurata:' Un pezzo di posizionamento di Sean O'Toole

Nel 1940, all'età di sedici anni, James Baldwin bussò alla porta dell'appartamento con acqua fredda del pittore Beauford Delaney in 181 Greene Street a Soho. Baldwin non era ancora il famoso letterato e attivista che ora viene ricordato come, semplicemente un adolescente magro che lavorava, come avrebbe scritto in seguito, un "lavoro Dickensiano" dopo la scuola in un negozio di generi alimentari in Canal Street. Da parte sua, Delaney aveva circa trentacinque anni Life-magazine famoso, che era un grosso problema nell'America pre-televisiva. Due anni prima che Baldwin incontrasse il suo mentore creativo, Life Delaney in primo piano in un articolo intitolato "Negri: anche gli Stati Uniti hanno un problema di minoranza". Delaney, che fuggì dalle prospettive senza uscita di un lustrascarpe di Knoxville dopo che i suoi disegni giovanili attirarono l'attenzione di un artista locale, fu raffigurato circondato dalle sue tele alla mostra annuale all'aperto a Washington Square. È stato identificato come "uno dei più talentuosi pittori negri", una somma peggiorativa che questo straordinario colorista ha superato di gran lunga, sia nella sua vita che nel suo lavoro.

AA Newsletter Giugno09 OToole1Beauford Delaney, particolare di Edna Porter, 1943. Olio su tela, 91.5 x 76 cm. Tutte le immagini per gentile concessione di Swann Auction Galleries, New York.

Il ricordo di Baldwin del suo primo incontro con Delaney, una selezione delle cui tele impregnate di colore sono state recentemente assemblate in una mostra organizzata dal rivenditore Michael Rosenfeld alla fiera annuale dell'Art Dealers Association of America a marzo, è stato dettagliato e caloroso. È andata così: un giorno dopo il lavoro Baldwin si è recato a Greene Street, che Delaney avrebbe successivamente rappresentato in modo astratto in una composizione del 1950 densamente dipinta inclusa nella vetrina di Rosenfeld alla fiera AADA. Baldwin era terrorizzato mentre bussava alla porta di Delaney. Alla sua bussata fu risposto da un "uomo basso e rotondo", Delaney.

"Aveva gli occhi più straordinari che avessi mai visto", scrive Baldwin nel suo saggio, "Il prezzo del biglietto" (1985). “Quando ebbe completato la radiografia istantanea del mio cervello, polmoni, fegato, cuore, intestino e colonna vertebrale ... sorrisee disse: "Entra", e aprì la porta ". Baldwin varcò la soglia in un nuovo mondo. Delaney, che Henry Miller definì brillantemente come un "essere umano straordinario e unico", divenne una specie di padre surrogato e mentore di Baldwin. Baldwin restituì questi favori della prima infanzia in natura. Ha dedicato la sua raccolta di racconti del 1965, Andiamo a conoscere l'uomo, a Delaney. Scrisse spesso di questo straordinario pittore di luci e colori, descrivendo una volta Delaney come "un incrocio tra Brer Rabbit e San Francesco d'Assisi".

Baldwin non è l'unico cronista della storia della vita di Delaney. Non c'è carenza di scrivere su Delaney, specialmente online. È lontano da una ricerca su Google, come scrisse una volta David Foster Wallace di Roger Federer, "Abbatti te stesso". Questo diffuso archivio online racconta la storia del giovane passaggio di Delaney a nord, da Knoxville a Boston, dove ha ricevuto una preparazione accademica nella pittura. Registra la sua immersione nel Rinascimento di Harlem, il suo amore per il jazz e la sua dolcezza dopo essersi trasferito a New York nel 1929. C'è una scrittura che riempie i dettagli del suo esilio autoimposto a Parigi dal 1953, dove visse fino alla sua morte . Anche frammenti legati alla sua complessa psicologia. "Ha mantenuto la sua vita in compartimenti: sesso con i bianchi ma non con i neri, sesso con conoscenze temporanee e non con amici, politica sicura con la maggior parte dei bianchi, forte identificazione della razza con i neri", ha scritto il suo biografo David Leeming nel 1998. "I suoi amici neri sapeva poco dei suoi amici bianchi; i suoi amici gay sapevano poco dei suoi eterosessuali. "

AA Newsletter Giugno09 OToole5Beauford Delaney, particolare di Senza titolo (Astrazione in verde), 1961. Olio su tela di lino, 41 x 27.5 cm.

E poi c'è la scrittura che si concentra sul suo passaggio creativo dalla figurazione espressiva all'astrazione luminosa. Durante il suo periodo a New York (1929-53), Delaney produsse scene di strada spesse e impasto, studi di interni di jazz club e numerosi ritratti ricchi di colore, tra cui Baldwin. Delaney tuttavia passò da questo stile osservativo quando si trasferì a Parigi. Come Norman Lewis, un collega newyorkese e una figura chiave tra i pittori neri, e come il sudafricano Ernest Mancoba, che ha anche trovato conforto nell'esilio a Parigi, la carriera matura di Delaney è caratterizzata dal suo impegno con pura astrazione. Quest'ultima opera è ora sempre più considerata tra le sue più collezionabili. Sebbene ampiamente scritto, in particolare da Miller, James Joyce e Georgia O'Keeffe, Baldwin mantiene una visione privilegiata.

Nel 1977, due anni prima della morte solitaria di Delaney in un manicomio parigino e sepoltura in una tomba non contrassegnata, Baldwin scrisse un apprezzamento che si inserisce senza sforzo nel genere a volte deriso della critica artistica estatica. Nel pensare in modo più concertato a ciò che distingue il lavoro del suo padre "spirituale" come pittore, Baldwin offrì: "Se stiamo davanti a una tela di Delaney, stiamo in piedi, amici miei, nella luce: e, se in questa luce, che è entrambi amorevoli e spietati, siamo in grado di confrontarci, siamo liberati nella percezione che l'oscurità non è l'assenza di luce, ma la sua negazione. " Un frammento di questa citazione ha introdotto la presentazione personale di Rosenfeld dell'opera di Delaney all'interno dell'Arsenale di Park Avenue.

Questo recente spettacolo di vendita, uno dei momenti salienti della pignola vetrina di maestri bancabili di AADA (che includeva Ed Ruscha ed Edward Hopper) e trascurati pionieri (come Carolee Schneemann), arriva in una curiosa congiuntura. “Dopo decenni di acquisizioni puntuali, borse di studio denutrite e mostre simboliche, i musei americani stanno riscrivendo la storia dell'arte del 20 ° secolo per includere artisti neri in un modo più visibile e significativo che mai prima, eseguendo il recupero storico alla massima inclinazione, seguito da collezionisti che si affrettano a trovare le opere più significative prima che siano fuori portata ”, ha riferito il critico d'arte Randy Kennedy in un'edizione di novembre 2015 del New York Times. Mentre si sta girando un angolo, Kennedy ha riconosciuto che era troppo tardi per i pittori astratti trascurati come Delaney, Lewis o Alma Thomas per testimoniare durante la loro vita.

C'è un retroscena in questa rivalutazione istituzionale. Attribuirlo alla presidenza di Barack Obama è fatuo. Ci sono stati decenni di attivismo culturale da parte di artisti e curatori che affrontano questa negligenza, pietre miliari ben note tra cui la fondazione, nel 1969, della Galleria delle Cinque da parte di Lewis, Romare Bearden ed Ernest Crichlow e Fred Wilson Estrazione del museo (1992-93), un'installazione storica all'interno della Maryland Historical Society, nonché la mostra del curatore Thelma Golden del 1994, "Black Male: Representations of Masculinity in Contemporary American Art", presso il Whitney Museum of American Art. La mostra di Golden includeva l'installazione scultorea di Wilson, Vista custodita (1991), un riff sull'esclusione istituzionale segnalato sotto forma di quattro manichini neri senza testa vestiti con le uniformi indossate dal personale di sicurezza maschile nei principali musei americani. Ma la presidenza di Obama è comunque significativa.

AA Newsletter Giugno09 OToole2Glenn Ligon, Vieni fuori # 13, 2015. Serigrafia su tela.

Poco dopo essersi trasferito alla Casa Bianca, l'Obamas ridecorò la residenza presidenziale con opere prese in prestito dal Museo Hirshhorn e dal Giardino delle sculture di Washington. La loro selezione comprendeva due tele astratte di Alma Thomas e quelle di Glenn Ligon Nero come me n. 2 (1992), un dipinto basato sul testo con le parole "Tutte le tracce del grifone che ero statosono stati cancellati dall'esistenza ". Il passaggio, che si ripete a strati di inchiostro nero su una tela bianca, è una citazione del libro di saggistica del giornalista John Howard Griffin Nero come me (1961) sul suo viaggio nel profondo sud.

A parte Rosenfeld, uno dei promotori contemporanei più influenti di Delaney è Ligon. L'anno scorso, poco prima dei suoi dipinti serigrafici basati su testo, Esci No.12-No.15 (2015) sono stati svelati in "All the World's Futures", la curatela di Okwui Enwezor, a volte brutale ma alla fine coinvolgente, alla 56a Biennale di Venezia, Ligon ha curato una mostra collettiva a Nottingham Contemporary. Intitolato "Incontri e collisioni", lo show affollato di Ligon ha giustapposto il suo lavoro con quello di artisti che hanno entrambi ispirato la sua pratica e offrono suggerimenti per direzioni future. Accanto a nomi noti come Jean-Michel Basquiat, Joseph Beuys, Philip Guston, David Hammons (il cui titolo senza titolo 2000 reinventato di un canestro da basket come scultura barocca ha raccolto poco più di $ 8 milioni in un'asta del 2013) e Adrian Piper (vincitore del Leone d'oro come miglior artista alla Biennale di Venezia 2015), lo spettacolo di Ligon includeva opere di Delaney.

"Delaney è una pietra miliare per me in quanto era un uomo strano, come lo era Baldwin, che negoziava il suo rapporto con la società in cui era nato e alla fine scelse l'esilio a Parigi per alleviare il morso del razzismo americano", afferma Ligon. “Come ha detto, non puoi essere un espatriato se non sei considerato un cittadino. Mi identifico con quella ricerca di se stessi nel mondo e mi identifico con la sensazione di non essere un cittadino a tutti gli effetti del proprio paese, un paese che sembra valutare le vite nere come meno di altre. " Si dice che Delaney affermi che l'astrazione è semplicemente "una penetrazione di qualcosa che è più profondo in molti modi della rigidità di una forma". Ho chiesto a Ligon quanto sia importante, se non del tutto, Delaney nella sua negoziazione dell'astrazione, o quello che una volta ha descritto come la "tensione tra il significato delle parole e la forma dei quadri". La sua risposta: "I miei dipinti hanno sempre portato il testo all'astrazione, il che ha una certa risonanza con il senso di Delaney secondo cui l'astrazione è un'esplorazione più profonda del significato di quanto possano fare le forme di rappresentazione (e vorrei includere qui il testo)".

L'iper-visibilità di Ligon è in netto contrasto con Delaney. Nonostante i primi successi, che, secondo il biografo di Delaney, spinsero i curiosi a stare fuori dal suo appartamento di Greene Street nella speranza di intravedere il famoso pittore, e nonostante una grande mostra di indagine del suo lavoro allo Studio Museum di Harlem, in 1978, un anno prima della sua morte, Delaney è ancora un po 'una figura marginale nel museo americano, se non la storia dell'arte tradizionale del paese. Perché? Scrivere in un sontuoso catalogo per Arte afroamericana: 200 anni, una vetrina di vendita del 2008 allestita da Rosenfeld, il curatore e consulente d'arte Jonathan P. Binstock sottolinea alcune delle ragioni della lunga riluttanza di critici, curatori, studiosi e commercianti a impegnarsi nell'astrazione di artisti neri della generazione di Delaney. Parte di ciò, offre, aveva a che fare con un pregiudizio storico bianco verso l'illustrazione e la figurazione nell'arte nera, che complicava l'accoglienza della pittura astratta da parte di artisti neri. L'emergere della politica del Black Power sulla scia del movimento per i diritti civili ha anche creato una serie di difficoltà. Come in Sudafrica durante la lotta contro l'apartheid, artisti e critici impegnati nella comunità afroamericana hanno visto l'astrazione come un capriccioso formalista.

AA Newsletter Giugno09 OToole3Beauford Delaney, Untitled (Autoritratto con Odalisque), c. 1943. Olio su pannello, 60 x 80 cm.

Nonostante gli sforzi concertati dei Whitney alla fine degli anni '1960 e all'inizio degli anni '1970 per mostrare il lavoro di una serie di astrattisti afroamericani di prima generazione, "all'inizio degli anni '1970 il mondo dell'arte non era ancora pronto per la raffinatezza offerta dall'arte astratta nera" la curatrice Kellie Jones, nota ricercatrice di astrazione precoce, ha osservato in2006. Quindi, nonostante i complimenti di scrittori come Baldwin, Miller e Joyce, che hanno commentato la "generosità dello spirito" di Delaney e il carattere inapplabile, l'output di questo colorista a sangue caldo, che ha lavorato contemporaneamente con espressionisti astratti bianchi durante il periodo di massimo splendore di questo movimento pittorico fu praticamente ignorato.

Il Museum of Modern Art acquisì solo il suo primo Delaney, Composizione 16 (1954-56), un'opera vorticosa e color-field composta principalmente in giallo, nel 2012, tre anni dopo che è stata esposta nella galleria di Midtown di Rosenfeld. Al momento del suo display del 2009, New York Times il critico d'arte Roberta Smith ha scritto che era un "must per ogni museo che vuole espandere la sua definizione di espressionismo astratto al di là degli uomini bianchi che ancora lo dominano". Da parte sua, la Whitney possiede cinque Delaney, tra cui un pastello senza titolo del 1950 su carta, uno studio di verdure e flora segnato dalla sua forza psichedelica. La sua intensa intensità prefigura le linee frastagliate e il formalismo hipster dei sudafricani Zander Blom e Jan Henri Booyens di sei decenni.

Per collezionisti pionieristici come il comico Bill Cosby e il chirurgo con sede a Detroit Walter O. Evans, gli atteggiamenti confusi delle istituzioni d'arte dominate dai bianchi hanno permesso di collezionare pionieristici arte afro-americana come Delaney in relativa tranquillità. Già nel 2000, Evans, la cui collezione comprende anche dipinti di Lewis e numerose lettere di Baldwin, raccontava New York Times che l'arte afro-americana era "improvvisamente in voga" e che "il valore dell'arte sta aumentando sotto i tuoi occhi". Questo può anche essere, ma senza una metrica è difficile intuire i fatti da hype. Nel 2010, un ritratto della fine della carriera di Delaney del drammaturgo Jean Genet avvolto nel verde ha raccolto una misera somma di $ 13,390 in un'asta Christies. L'anno scorso Senza titolo (Astrazione in verde) (1961), un esempio minore del periodo espressionista astratto di Delaney, raccolse solo $ 35,000 nelle Swann Auction Galleries.

C'è un sottile sottotono del booster-ism del mercato alla base della storia del recupero dell'arte afro-americana. La rigenerazione glaciale dell'eredità di Delaney offre solo un caso di studio notevole. Per il suoin parte, Ligon è sospettoso della narrativa del cambiamento dominata dal mercato. "Storicamente abbiamo visto artisti neri che avevano esibizioni personali nei maggiori musei degli Stati Uniti all'inizio della loro carriera e che non avevano mai più avuto notizie o" riscoperti "quando avevano 70 o 80 anni", afferma Ligon. “Le istituzioni che hanno mostrato loro per la prima volta hanno pensato che uno spettacolo fosse sufficiente. Non hanno investito nella loro produzione artistica a lungo termine, dove hanno investito nella carriera di artisti maschi bianchi. " Questo è cambiato un po ', pensa, ma non abbastanza. “Quando, ad esempio, hai visto due artisti di colore esibirsi contemporaneamente in un'istituzione importante? Non ricordo un'istanza. È un segnale sottile ma tangibile che l'artista del colore è sempre la mostra "speciale", non parte del normale programma istituzionale ".

Nel 1987, quasi un decennio dopo la morte di Delaney e pochi mesi prima della sua, Baldwin fu interrogato dal giornalista e biografo di Miles Davis Quincy Troupe a proposito di "l'abbandono" che sembrava incorniciare Delaney. La domanda toccò un nervo crudo. La risposta di Baldwin fu concisa: "È difficile da fare perché le persone mentono ancora su Beauford." Ha rifiutato qualsiasi ulteriore commento. Perché è stato difficile? Di cosa stavano mentendo le persone? La risposta improvvisa di Baldwin invita molte domande. Includono questo: quando sarà possibile parlare di Beauford Delaney e del piacere dei suoi quadri pieni di luce senza un senso di lutto?

Sean O'Toole è uno scrittore con sede a Città del Capo.

Questo articolo è stato pubblicato per la prima volta come pezzo di posizionamento nella rivista ART AFRICA, Vol.01, Iss.04, intitolato Looking Further North. Per leggere questa traduzione francese di questo articolo (tradotto dall'Institut-Francais), fare clic su qui.